Het is vrij lastig om aan te duiden wat de daadwerkelijke charme is van racespellen, maar het is overduideljk dat veel titels uit dit decenniaoude genre als warme broodjes over de toonbank gaan. Vreemd is het niet dat releaselijsten gevuld zijn met spellen in dit genre. Ook Ferrari Challenge: Trofeo Pirelli is zo'n spel en laat je achter het stuur kruipen van heuse snelheidsduivels. Het is echter maar de vraag of deze racemonsters de eindstreep ongehavend weten te bereiken.

Ferrari Challenge: Trofeo Pirelli is het spirituele vervolg op het uitstekende Ferrari F355 Challenge van gamegoeroe Yu Suzuki. Met medewerking van de Braziliaanse racecoureur Bruno Senna, die het rijgedrag van de roodglimmende Ferrari's uitvoerig bestudeerd heeft, en ontwikkelaar System 3 aan het roer, lijkt het geheel bovendien af te stevenen op een ware concurrent voor de serieuze racesimulaties.

Niets is echter minder waar, want ondanks het realistische uiterlijk heeft Ferrari Challenge op het gebied van realisme behoorlijk wat concessies ondergaan. De achterliggende gedachte was namelijk dat het plezier voorop staat. Een aantal racefacetten voelen door het vergevende karakter daardoor enigszins arcadeachtig aan. Dit betekent overigens niet dat je het rempedaal ongemoeid kunt laten en als een bezetene over de circuits kunt scheuren. Integendeel. Om de steigerende paarden heelhuids naar de finishlijn te loodsen, worden immers de nodige rijvaardigheden van je verlangd. Het is geen overbodige luxe om tijdens je eerste ritjes de optionele rijhulp in te schakelen. Toch kun je deze hulpopties al snel aan de kant schuiven, want door de intuïtieve en goed uitgebalanceerde besturing weet je al snel flitsende rondetijden neer te zetten.

Ferrari Challenge is opgebouwd als een klassiek racespel. Zo kun je snel een wedstrijdje opstarten, is het mogelijk een persoonlijk baanrecord neer te zetten en kun je een carrièremodus doorlopen. In de laatstgenoemde modus werk je een handjevol raceseizoenen af. Gedurende de seizoenen groei je uit van een onbekende jongeling tot een continentale racelegende. De trainingen en wedstrijden zijn erg vermakelijk en bieden voldoende uitdaging om je enkele uren zoet te houden. Helaas kun je in deze modus louter in de Ferrari F430 plaatsnemen. Hoewel dit een prachtig voertuig is, had ietwat meer variatie in het wagenassortiment zeker niet misstaan. De racemonsters die je gedurende deze modus vrijspeelt, kun je alleen maar gebruiken in de overige modi. Wetende dat er tientallen bolides in het spel verwerkt zitten, is dit toch een spijtig gemis.

Het spel mag weliswaar niet trachten het realisme te benaderen, dat is nog geen geldige reden voor System 3 om de voertuigen over het wegdek te laten glijden. Jammer genoeg is dit wel het geval in Ferrari Challenge. De bolides wekken de schijn dat ze op de een of andere manier geen contact te maken met het aardoppervlak, waardoor het weggedrag van de wagens bij vlagen allesbehalve natuurgetrouw is. Daarnaast lijkt de kunstmatige intelligentie te stammen uit de jaren negentig. Niet alleen rijden je opponenten steevast in een treintje op de ideale rijlijn, ook wijken ze niet uit wanneer jij in hun beoogde pad belandt. Dit zorgt ervoor dat er nauwelijks sprake is van leuke racegevechten. Het komt ook regelmatig voor dat je tijdens de kwalificaties met moeite in de top tien weet te eindigen, terwijl je tijdens de daadwerkelijke race meer dan eens met twee vingers in je neus de eindoverwinning behaalt.

Deze mankementen zijn vanzelfsprekend niet aanwezig in de online modus. Deze modus is te spelen met maximaal zestien man en wordt zonder ongewenste vertragingen op je beeldscherm getoverd. Je kunt kiezen uit talloze spelopties, die stuk voor stuk zeer degelijk in elkaar steken en de nodige diversiteit met zich meebrengen. Het is dan ook betreurenswaardig dat er op dit moment nauwelijks mensen te vinden zijn. Zelfs in de avonduurtjes is het zo goed als uitgestorven op het netwerk van Ferrari Challenge. Hopelijk trekt dit in de komende weken wat bij, want anders ziet de toekomst van deze modus er erg duister uit.

Ook is het zonde dat een degelijk schademodel schittert door afwezigheid. De wagens kunnen weliswaar van hun verflak worden ontdaan, maar veel verder dan een geknakte achteruitkijkspiegel en een barstende voorruit gaat het helaas niet. Het moge dan ook duidelijk zijn dat de opgelopen schade geen enkele invloed heeft op het daadwerkelijke rijgedrag van de Ferrari's. Hierdoor is het zo vreemd nog niet dat de pitstraat gedurende races een onbereikbaar gebied is. Wel kun je tijdens de trainingssessies een tevergeefse zoektocht naar pitspoezen starten, maar dit weet het gemis van een repareerbare bolide nauwelijks te verdoezelen.

    

Ook buiten het speltechnische deel is het niet allemaal goud wat er blinkt in Ferrari Challenge. Zo gedragen de coureurs zich als levenloze zoutzakken en is de achtergrondmuziek van een belabberd niveau. Ook de karige omgevingen, de beperkte kijkafstand en de lange laadtijden weten de minpuntenlijst nog ietwat verder op te krikken. Dit soort elementen tonen perfect aan dat Ferrari Challenge nog lang niet af is. Het zijn immers maar kleine mankemententjes die hierboven aangekaart worden, maar de algehele uitwerking zorgt ervoor dat de totale ervaring een stuk minder is.

Hier staat tegenover dat de wagens er werkelijk geweldig uitzien. Vooral wanneer je de verschillende camerastandpunten afgaat, merk je pas echt hoe gedetailleerd de voertuigen in elkaar steken. Het dashboard, de logo's en de achteruitkijkspiegels; aan vrijwel alles is gedacht. Ook laat elke wagen zich net weer iets anders besturen, wordt elk spatje regen zorgvuldig met de ruitwisser verwijderd en klinken de bolides ontzettend natuurgetrouw. Waar je tijdens een ritje met de F430 nog een heerlijk diep geluid door je geluidsinstallatie hoort schallen, zal de Ferrari 275 LM vooral oorverdovende knettergeluiden produceren.

Het aanbod aan bekende racebanen is daarnaast erg imposant. Zo zul je beginnen op Ferrari's testcircuits in Italië om uiteindelijk via Silverstone en de Hockenheimring op de Amerikaanse topbanen terecht te komen. System 3 heeft tevens aangegeven dat er binnenkort nieuwe lapjes weg te downloaden zullen zijn via het PlayStation Netwerk. Het is al zeker dat circuits als Barcelona, Monaco en Brand Hatch toegevoegd zullen worden. Ook worden regelmatig nieuwe Ferrari's beschikbaar gesteld. Mocht het bedrijf zich aan haar belofte houden, dan kan de spelduur tot ongekende hoogten gebracht worden. Des te vervelender dus dat er speltechnisch behoorlijk wat schort aan Ferrari Challenge.