Candy Crush. Of je het nu zelf speelt of niet, de kans is groot dat je het wel ergens voorbij hebt zien komen. Die ene keer in de trein bijvoorbeeld toen die mevrouw naast je als een gek allerlei roze, blauwe en groene snoepjes op haar smartphone aan het verschuiven was. Ja inderdaad, dat was Candy Crush.

Met ongeveer een half miljard spelers behoort dit eenvoudige, doch zeer verslavende match-3-spelletjes tot de meest succesvolle games ooit. Dat de maker, ontwikkelaar King, nu met een opvolger komt, zal de meeste van jullie niet verbazen. Waarom zou je jouw successen niet wat verder uitbouwen, toch? De grote uitdaging is om het nieuwe Farm Heroes Saga een eigen smoel te geven. Want anders blijft iedere match-3-liefhebber gewoon Candy Crush spelen.

Om het uiterlijk in ieder geval een ander gezicht te geven zijn we van snoepjes naar groente, fruit en het incidentele boerderijdiertje gegaan. Een goede keuze, want de nieuwe look ziet er verfrissend en vrolijk uit. Het onderscheid tussen de verschillende varianten is goed te zien en het oogt allemaal wat gezelliger aan dan de ietwat saaie snoepjes uit Candy Crush. Het bekende speelbord met daarop alle levels lift ook mee op de grafische verbetering en in tegenstelling tot het wat levenloze speelbord van zijn voorganger, kent het deze keer een zeer levendige uitstraling.

Farm Heroes Saga Farm Heroes Saga

Drie op een rij

Op het gebied van gameplay lijkt er op het eerste gezicht weinig te zijn veranderd. De basis bestaat nog steeds uit het bij elkaar schuiven van drie of meer identieke objecten. Naar goede gewoonte leveren combinaties van vier of vijf extra voordelen op en kent de game een beperkt aantal levens die zich automatisch bijvullen na iedere dertig minuten of door ze te kopen met goudstaven (het in-game-betaalmiddel, maar daarover later meer). Om een level te halen zul je, in plaats van het bekende puntentotaal, een vooraf bepaald aantal stuks groente en fruit moeten 'oogsten'. Tot zover niets schrikbarend anders.

Gelukkig zijn er wel wat dingetjes aangepast. Zo proberen de makers voldoende te variëren gedurende de 150 levels die het spel rijk is (er zullen ongetwijfeld meer levels worden toegevoegd de komende tijd). Denk bijvoorbeeld aan gesloten bloemen die pas opengaan als je drie keer een combinatie hebt gemaakt in een aangrenzend valkje. Of kippeneieren die bij een combinatie van drie of meer veranderen in een kuikentje, dat je vervolgens weer moet combineren met minimaal twee andere kuikentjes. Daarnaast kom je onderweg nog tussenbazen tegen die je verslaat door specifieke objecten te oogsten of bevroren objecten die pas verplaatsen door ze te combineren.

Hoewel het er uiteindelijk op neer komt om constant combinaties van drie te maken, voelt het door de toevoeging van de eerder genoemde elementen toch gevarieerd aan. Bovendien krijgen objecten die naast een match staan een hogere waarde, waardoor je ook combinaties moet maken met objecten die misschien niet in je opdrachtlijstje staan. Vooral in de wat latere levels worden de opdrachten steeds moeilijker om te behalen binnen de beschikbare zetten, waardoor je steeds slimmer moet omgaan met het verhogen van omringende objecten. Of je maakt een combinatie van vijf. Dat zorgt er namelijk voor dat alle identieke objecten in één keer van het bord verdwijnen.

Farm Heroes Saga Farm Heroes Saga

Hier met dat goud!

Ook de bekende boosters keren in Farm Heroes Saga weer terug, zij het in een iets andere vorm. Waar je ze in Candy Crush vooral moest bijkopen met echt geld, worden ze automatisch bijgevuld voor eenmalig gebruik, waarna je weer mag wachten tot de volgende keer. Misschien niet heel gebruiksvriendelijk, maar nog altijd een stuk voordeliger dan waneer je ze helemaal niet gratis krijgt. Wil je ze echter direct bijkopen, dan komt er toch wat echt geld bijkijken.

Je begint de game namelijk met vijftig goudstaven (de in-game valuta van Farm Heroes Saga). Die krijg je helemaal voor niets. Er zijn echter nog meer zaken die vragen om deze goudstaven naast de genoemde boosters. Zo kost het goudstaven om extra levens bij te kopen, maar ook om voorbij de zogenaamde pay walls te komen. Een trucje dat we al vaker hebben gezien in games van ontwikkelaar King. Deze pay walls zijn in Farm Heroes Sage niet te slechten door opdrachten te voltooien. Dat kan alleen door vrienden uit te nodigen via Facebook óf door goudstaven te betalen.

Spendeer je alle vijftig gratis goudstaven aan deze pay walls, dan kom je een heel eind, maar helaas niet helemaal tot het einde. Bovendien lazen we al verscheidene berichten over spelers die na het uitnodigen van vrienden via Facebook alsnog niet verder konden spelen, wat natuurlijk een beetje een kwalijke zaak is als de andere optie betalen is. Daarmee willen we niet zeggen dat we geen geld over hebben voor een goede game. Integendeel. We willen best betalen voor die verslavende games die King zo handig in elkaar flanst. Maar vraag het dan gewoon als aankoopbedrag of laat de speler kiezen op momenten waarop hij dat echt zelf wilt.

Uiteindelijk zal Farm Heroes Sage zijn beroemde voorganger waarschijnlijk niet gaan evenaren. Daar voelt alles toch een beetje te nageaapt voor aan. De puzzels worden op den duur behoorlijk pittig en kennen dankzij de nieuwe toevoegingen wel afwisseling, maar kunnen niet voorkomen dat de game een heel hoog 'been there, done that"-gehalte heeft. Bovendien zorgt de hoge moeilijkheidsgraad ervoor dat je vaak levels opnieuw moet doen en dat komt de game niet ten goede. Vooral niet omdat je het gevoel hebt dat je er zo weinig aan kunt doen. De objecten worden met ieder potje namelijk willekeurig in het veld geplaatst, waardoor de geluk te veel van invloed is op het verdere verloop van de puzzel. Als King hier wat beter over na had gedacht, had de game zeker beter gescoord.