Obsidian heeft vaker vervolgen gemaakt op succes-RPG’s van andere ontwikkelaars en ook met Fallout: New Vegas bewijst de studio goed uit de voeten te kunnen met het werk van anderen. Hoewel Fallout: New Vegas vooral een uitbreiding op Fallout 3 is, durft Obsidian de dingen toch net iets anders aan te pakken. Bijvoorbeeld het begin. De hoofdpersoon wordt neergeschoten door een mysterieus persoon en opgelapt door een dokter. Van daaruit begint het avontuur waarin je op zoek gaat naar die mysterieuze persoon. Voor het zover is geef je je personage vorm met een, geheel in de fifties stijl, vetkuif of een cowboylook. Je stelt daarnaast je leeftijd, vaardigheden en attributen vast.

Levendig

Wat direct opvalt wanneer je de dokter vaarwel zegt en de deur uitstapt, is dat de Mojavewoestijn, waar New Vegas zich situeert, veel levendiger is dan zijn voorganger. Je loopt weliswaar nog steeds door een postapocalyptische wereld, maar overal vind je bijzondere dieren, planten en NPC’s met een uniek karakter en achtergrondverhaal. Twee facties, de New California Republic en Caesar’s Legion, voeren een strijd over het gebied en vooral over de Hoover Dam, dat het grootste gedeelte van de elektriciteit opwekt waar onder andere Las Vegas op draait. De wereld is letterlijk en figuurlijk kleurrijker dan de Capital Wasteland uit Fallout 3, wat je ook merkt aan de grote, schreeuwerige billboards. Er zijn in de uitgestrekte woestijn talloze dorpen en nederzettingen te ontdekken, die niet eens allemaal verwoest zijn. Gedenkwaardig zijn de nucleaire raketbasis en The Strip, het gokwalhalla van Las Vegas. De vrijstaat die eraan grenst, Freeside, is tevens indrukwekkend en doet denken aan een geweldadige versie van het Deense Christiania.

De dorpelingen in de Mojavewoestijn mogen dan wel vriendelijk zijn en je helpen in je zoektocht, maar daar moet wel wat tegenover staan. Concreet betekent dit dat je de eerste paar uur bezig bent met ongedierte te doden, bendes op te rollen en de New California Republic te helpen met talloze klusjes. De meeste quests zijn de moeite waard en belonen je met flesdoppen (de plaatselijke valuta) en bekendheid, hoewel je zo nu en dan ook het idee hebt gebruikt te worden als loopjongen. Niettemin hebben alle acties die je uitvoert een voelbaar effect op het verloop van de game. Je maakt zowel vrienden als vijanden in de spelwereld, hoewel vermommingen speelruimte bieden. Daarnaast is loopjongen zijn nog niet zo erg. De lange afstanden die je te voet aflegt blijven namelijk spannend, omdat je steeds weer gemuteerd wild, bandieten en ander kwaadgezind volk tegenkomt. Op deze manier kom je aan unieke wapens als paintball-geweren, Final Fantasy-achtige zwaarden en dynamiet. En het blijft leuk om een grote heuvel te beklimmen en te genieten van het uitzicht.

Vertrouwd

Je hebt daarnaast een enorm aanbod aan mêleewapens, pistolen, mitrailleurs en explosieven die je kunt kopen bij winkels en reizende koopmannen of kunt stelen van de lijken van verslagen vijanden. In je PIP-Boy, een handig informatiesysteem die je met een druk op de knop laat verschijnen, zijn wapens te voorzien van diverse soorten kogels. Ook is het systeem te raadplegen voor quests, landkaarten, je lichamelijke gesteldheid en radiostations. New Vegas bevat namelijk een heerlijke soundtrack met countryliedjes uit de jaren ’50, die bijdragen aan de sterke sfeer die de game neerzet. Daarnaast keert het Vault-Tec Assisted Targeting System, kort gezegd V.A.T.S. terug, waarmee je kunt mikken op specifieke lichaamsdelen van je tegenstander. Het werkt nog steeds uitstekend, maar maakt de game niet aanzienlijk makkelijker. Ook brengt het bijbehorende dramatische camerastandpunt bloederige voltreffers heerlijk in beeld.

Verder blijft leveling een belangrijk aspect in New Vegas. Bij het bereiken van elk nieuw niveau bedeel je punten toe aan je handigheid met bijvoorbeeld wapens, medicijnen, reparaties en je spreekvaardigheid. Dat laatste, samen met je charisma, is erg belangrijk in bepaalde gesprekken en onderhandelingen over gevoelige informatie. Daarnaast heb je de keuze uit een eindeloze lijst perks zoals confirmed bachelor, die je in staat stelt om mannelijke vijanden sneller neer te halen. Voor de doorgewinterde Fallout-speler zijn dit vertrouwde onderdelen, wat de opzet niet heel verrassend maakt. Anderzijds is het misschien goed dat de nieuwe ontwikkelaar Obsidian Entertainment niet veel heeft veranderd aan een succesvolle formule.

Het hoogtepunt van New Vegas, en hetgeen de game onderscheidt van Fallout 3, is ongetwijfeld The Strip. Het contrast met Freeside, waar uitgebrande voertuigen, versleten asfalt en gevaarlijke misdadigers het straatbeeld bepalen, kon niet groter zijn. The Strip is kleurrijk met zijn neonverlichting en grote, luxe casino’s waar opeens ook je geluksattribuut een rol speelt. Het is een welkome afwisseling op de woestijn waar je de tien á elf uur daarvoor hebt doorgebracht en echt de moeite waard om geheel te ontdekken. Al was het maar om wraak te nemen op de mensen die probeerden je om te brengen.

Ook nieuw is de hardcore-modus in New Vegas, wat inhoudt dat je rekening moet houden met honger, dorst en slaap. Daarnaast zorgt deze ’Bear Grylls’-benadering ervoor dat het niet mogelijk is om fracturen of andere verwondingen te helen met een EHBO-pakket. EHBO-pakketten werken sowieso pas na een tijdje en voor echte zware verwondingen moet je op zoek naar een dokter. Het maakt New Vegas een stuk realistischer en intenser, ook door de verhoogde moeilijkheidsgraad en het gegeven dat munitie gewicht heeft. Je kunt dus niet langer alle items die je vindt zomaar meenemen, maar je moet keuzes maken. Ook in je aanpak van missies en je benadering van tegenstanders. Deze tactische toevoeging biedt RPG-fanaten nét dat beetje extra, maar zal voor de meeste gewone spelers een stapje te ver zijn.

Storend

Wat New Vegas echter weerhoudt van een hogere waardering is het grote aantal bugs en de tegenvallende visuele presentatie. Zo komt het voor dat tegenstanders of kompanen blijven vasthangen of helemaal verdwijnen, waardoor je in sommige gevallen een quest moet herstarten. Hetzelfde geldt voor het wapen dat je vasthoudt, dat zo nu en dan ook verdwijnt, hoewel de gevolgen hiervan minder erg zijn. Grafisch is de game niet bepaald hoogstaand, met statisch ogende personages, fletse textures en objecten die laat verschijnen. De wereld waarin je rondloopt is enorm, wat natuurlijk gevolgen heeft voor de visuele pracht, maar toch stelt het allemaal wat teleur. Wat ook afdoet aan de beleving zijn de lange en frequente laadschermen die opdoemen bij het betreden van een gebouw of nieuwe gebieden in steden. Het installeren van de speldata op de harde schijf biedt een doekje voor het bloeden, maar het blijft desondanks storend. Het is te hopen dat de ontwikkelaars snel komen met een patch om in ieder geval een gedeelte van deze problemen op te lossen.

Toch gaat het te ver om te zeggen dat deze fouten Fallout: New Vegas niet de moeite waard maken. De game heeft de beste elementen van zijn voorganger gepakt en zet deze neer in een gigantische en geloofwaardige spelwereld, die daarnaast een stuk levendiger is. De mogelijkheden om je spelervaring zelf vorm te geven zijn uitgebreid en het verhaal en de sfeer kloppen. Als je het geduld en de tijd hebt, valt er dan ook veel voldoening uit New Vegas te halen.