Jaarlijkse nummertjes hebben we genoeg in de wereld van videogames, zeker op het gebied van sportgames. Dat zorgt nogal eens voor ongeïnspireerde herhaaloefeningen. Nu Codemasters met de vierde Formule 1-game op rij komt (het door Sumo Digital ontwikkelde F1 2009 voor de Wii en DS niet meegerekend), loopt de Britse uitgever annex ontwikkelaar het risico dezelfde situatie mee te maken. Tegenwoordig heeft de echte Formule 1 het bovendien steeds moeilijker om spannend te blijven – met de dominantie van Sebastian Vettels Red Bull lijken de laatste jaren steeds meer op een herhaling van Michael Schumachers overheersing van vorig decennium. Dit seizoen is het kampioenschap vijf races voor het einde al praktisch beslist. Is het spannender om zelf in de virtuele cockpit te kruipen en een gooi te doen naar de wereldtitel?

F1 2013

Strategisch sparen

Zoals elke aspirant-F1-coureur in de echte wereld begint je virtuele loopbaan in de eredivisie van de autosport: de Young Driver Test. Daarin krijgt je de basis van de sport aangeleerd. Naast gas geven, remmen en sturen draait het in de Formule 1 namelijk vooral om strategisch rijden, waarbij het sparen van je banden een belangrijke factor is. Hoe beter je het ervan afbrengt, hoe beter het team is waarbij je mag instappen in de carrièremodus. Nieuw is dat die modus bestaat uit races van minimaal 25 procent van de echte raceafstand (gemiddeld ongeveer vijftien ronden). Omdat je daar echt even voor moet gaan zitten, voelt het extra bevredigend om zo'n lange race alleen al uit te rijden. Minder geduldige spelers kunnen ook in etappes spelen dankzij een instant-save-functie, of kiezen voor de Season Challenge. Daarin wordt een jaar Formule 1-rijden samengeperst tot tien korte races, waarin het vooral doel is je rivaal voor te blijven.

De Champions Mode uit F1 2012, waarin je het opnam tegen de zes aan het vorige seizoen deelnemende (ex-)wereldkampioenen, heeft plaatsgemaakt voor de Scenario Mode, waarin je met een specifiek doel in een situatie wordt gegooid: maak bijvoorbeeld gebruik van verse banden aan het eind van een race om plekken te winnen of verras vriend en vijand door als rookie onder druk de wereldtitel te veroveren. Deze stand zorgt ervoor dat je zonder het gebruikelijke proces van trainen, kwalificeren en racen gelijk de spanning van een cruciaal moment beleeft – al is die sensatie natuurlijk minder dan wanneer je daar geheel op eigen kracht in terecht bent gekomen. Wel geldt dat het rijgedrag van coureurs in de echte wereld waarheidsgetrouw is nagebootst: word je achtervolgd door Fernando Alonso of Kimi Räikkönen, dan zullen ze dat met meer agressie doen dan bijvoorbeeld een Valtteri Bottas.

F1 2013

Naast deze nabootsingen van echte Formule 1-races en herkenbare situaties is het natuurlijk mogelijk een compleet losse Grand Prix of tijdrit te rijden. Time Trial laat je eindeloos rondjes rijden om tijden van jezelf, vrienden en andere spelers te verbeteren, terwijl Time Attack je doeltijden geeft om te verslaan voor bepaalde medailles. Ook de multiplayermodus uit de vorige F1-games keert terug (zowel online als op een gedeeld scherm). Ook kun je in je eentje of coöperatief deelnemen aan losse races of een geheel seizoen.

Makkelijker corrigeren

Aan het stuur is het prettig om te merken dat Codemasters het rijgedrag van de wagens heeft aangepast. De wijzigingen zijn niet wereldschokkend, maar wie eerdere F1-games van de studio gespeeld heeft, zal merken dat er ditmaal meer gevoel zit in het besturen van de racemonsters. Het is daardoor makkelijker om een stuurfoutje te corrigeren en je hoeft minder bang te zijn dat de auto plots achterstevoren staat na een iets te hard genomen bocht. Desgewenst zijn er weer diverse hulpmiddelen in te schakelen, waarbij de remassistentie ditmaal op verschillende niveaus in te stellen is. Uiteindelijk is F1 2013 beter met een reguliere controller te spelen dan zijn voorgangers – al hebben stuurwielgebruikers nog steeds een duidelijk voordeel dankzij de grotere mate van precisie.

Voor de beleving is het van toegevoegde waarde dat het motorgeluid voor elke auto verschillend klinkt, waardoor je het verschil tussen een Renault- en een Mercedes-motor goed kunt horen. Visueel is er jammer genoeg minder oog voor detail: hoewel je de game voor het grootste gedeelte speelt als jezelf, is op de auto en de overall van je rijder doodleuk de naam van de coureur die je vervangt te lezen. Verder voelt het spel op elk vlak nogal klinisch, mede door de onnatuurlijke belichting: zo staan de monteurs rond je auto er tussen het rijden door vaak bij als zombies en gaat wegrijden uit de pitbox te vloeiend om realistisch over te komen. De actie op de baan is soepel, al lijken de auto's en circuits weinig mooier geworden dan hun tegenhangers in eerdere delen. Bovendien klinkt je engineer over de pitradio nog even droog en emotieloos als in voorgaande jaren.

F1 2013

Ultrakrachtig

In de aanloop naar de lancering leek de grootste noviteit voor F1 2013 te gaan om zaken uit het verleden: een selectie klassieke Formule 1-wagens en -circuits uit de jaren tachtig en negentig, die long-time fans van de sport doen watertanden. In de uiteindelijke game zorgen ze voor een grote toegevoegde waarde op het gebied van beleving: de klassiekers vereisen daadwerkelijk een andere rijstijl dan de fijn geslepen Formule 1-wagens van vandaag de dag. Het is een hele klus om de vijf ultrakrachtige machines uit de jaren tachtig op de baan te houden, terwijl het geluid van de zes racers uit de jaren negentig herinneringen oproept aan de legendarische pc-game Grand Prix 2. Uit elk decennium zijn ook twee eigentijdse circuits meegenomen, te weten Jerez/Brands Hatch en Imola/Estoril, waarop zowaar ook met de moderne Formule 1-wagens gereden kan worden. Daarnaast is er een aparte Scenario Mode voor de klassieke content, al is het niet mogelijk om de oude wagens en circuits in de multiplayerstand te gebruiken.

Helaas is meer dan de helft van deze content weggestopt achter een Special Edition-opzet: alleen als je de speciale, duurdere Classic Edition van F1 2013 haalt óf over enkele weken een DLC-pakket koopt, krijg je toegang tot de zes auto's en twee banen uit de jaren negentig. Vijf klassieke auto's voor de reguliere versie van de game is wat ons betreft aan de magere kant – zeker omdat de link met het verleden nadrukkelijk gepresenteerd wordt als de belangrijkste vernieuwing van de game.

Overslaan

Verder is F1 2013 op zich onderhoudend genoeg om goed vermaak te bieden, maar we missen echte vernieuwing op het gebied van audiovisuele presentatie. Alleen ware Formule 1-fans moeten zich verplicht voelen om deze game in huis te halen, al is het spel ook de moeite waard als je geen van de eerdere delen in je bezit hebt. De rest kan wellicht beter een jaartje wachten tot 2014, als Codemasters hoogstwaarschijnlijk met de eerste Formule 1-game voor de volgende generatie spelcomputers komt. Ook de echte top van de autosport heeft dan (dankzij onder meer nieuwe motoren) de broodnodige en grondige vernieuwing ondergaan.