We zullen het eeuwig betreuren dat Joe Rogan geen in Nederland geboren voetbalfreak is. De comedian annex vechtsportcommentator zou de perfecte kandidaat zijn om de kritiek op de verslaggevers van de NOS te doen verstommen. Toch is hij maar een van de vele redenen dat de geweldige sfeer van een UFC-event zo goed door EA Sports UFC wordt vertolkt. Man, wat voelt het goed om die explosie van geweld bij een knock-out te ervaren.

“Oh! My! Goodness!”

Rogan die begint te gillen als een bezetene (“Oh! My! Goodness!”), Goldberg die daar met onverstaanbaar geschal overheen gaat, de lichten die in de camera schijnen, het bloed dat uit de openvallende mond van je tegenstander spat en uiteindelijk announcer Bruce Buffer die de hand van de winnaar sierlijk boven het hoofd hijst: bij vlagen komt alles geweldig samen in EA Sports UFC.

In zulke gevallen zijn we best tevreden met de Ignite-engine, de veelbesproken motor achter EA Sports UFC. De gezichten van de vechters komen met name in de Octagon zelf goed uit de verf. In het heetst van de strijd lijken de vechters enorm, al zijn er momenten dat randzaken afbreuk doen aan de gelijkende pracht en praal. Zo hebben veel personages een beetje een plasticachtige glans over zich. Anderson Silva lijkt op een donkere, kalende versie van Ken (van Barbie (van de pop, niet die van RTL5)).

EA Sports UFC

Nog opvallender zijn de wispelturige physics. Wanneer je een trap uitdeelt die de tegenstander tijdig weet te blocken, kan het verkeren dat een van de twee personages twintig keer om zijn of haar as begint te tollen. Of dat personage vliegt opeens de gehele Octagon door. De ernst van deze glitches varieert. Zo kom je soms enkel een beetje ongunstig ten val, terwijl je eens in de zoveel tijd de gehele ring wordt doorgeslingerd. Dat is niet alleen ongeloofwaardig, zelfs in het geval van een frontale aanrijding zijn zulke physics ongepast. Dit filmpje kunnen we jullie dan ook niet onthouden.

Het gevoel

Gelukkig zorgen de glitches enkel sporadisch voor écht spelbederf. Bovendien is het effect dat de engine op de gameplay heeft vele malen belangrijker. We merkten het in een voorgaande preview al op dat het uitdelen van klappen en kicks in EA Sports UFC niet gepaard gaat met het gevoel je tegenstander te raken. Dat valt vooral op omdat de UFC Undisputed-games van THQ op dat vlak uitblinken. Met name in de jongste telg van die serie, UFC Undisputed 3, is het fijner klappen uitdelen op de manier die jij voor ogen hebt. Daardoor komen knock-out’s in EA Sports MMA soms als een totale verrassing. Je voelt je simpelweg in mindere mate ‘de baas’ over je personage, waardoor je ook minder snel kunt anticiperen in het heetst van de strijd.

Dat heeft niet alleen van doen met het gevoel dat het vechten opwekt. Kijken we naar het hernieuwde besturingsschema, dan stuit ons een flink aantal aanpassingen tegen de borst. Dat je nu met enkel je linkerpookje het hoofd of de benen van je tegenstander kunt aanvallen, prefereren we niet boven de UFC Undisputed-manier, waarbij je de triggers en bumpers gebruikt om aan te geven welke plek van het lichaam je wilt raken. Dat komt omdat het richten met het linkerpookje met name op de Xbox One veel precisie vereist.

EA Sports UFC

De twee bumpers gebruik je om speciale moves uit je mouw te schudden, maar liever hadden we gezien dat die mogelijkheden aan één bumper waren gekoppeld, desnoods in combinatie met een andere knop. Het grondvechten is grotendeels onveranderd gebleven. Vergeleken met UFC Undisputed en EA MMA is het makkelijker om je tegenstander naar de grond te kijken, maar moet je meer moeite doen hem of haar op de grond te houden. Wel willen we een lans breken voor het bekritiseerde, hernieuwde submission-systeem. Toegegeven: aanvankelijk snapten we er niets van, maar na te hebben geoefend op de digitale mat, bleek het zetten of verdedigen van klemmen of chokes een eenvoudig schouwspel, en wel een dat ditmaal meer reactievermogen dan geluk vereist.

Toch moeten we ook hier aankaarten dat de balans niet optimaal is. Submissions zijn snel na elkaar in te zetten en vaak niet de effectiefste manier om je tegenstander te verslaan. We merkten bijvoorbeeld op dat bodyshots succesvoller én makkelijker uit te voeren zijn dan klappen of trappen tegen het hoofd. Dat het blocken in EA Sports UFC meer op timing leunt, is een welkome verandering. Toch kwamen we met button bashen een heel eind, met name als we tegen de computer speelden. Zowel op de lagere moeilijkheidsgraden als op Hard is die vrij gemakkelijk te verslaan is.

Niet op gelijke hoogte

Het is wellicht flauw dat wij EA Sports UFC zo vaak met UFC Undisputed 3 vergelijken, maar gezien die game van THQ zich simpelweg beter laat spelen, kunnen we haast niet anders. En dat is niet eens de enige doorn in het oog, want door EA’s overname van de UFC-licentie is het aanbod van modi dramatisch ingekort. UFC Undisputed 3 (januari 2012) had de complete Pride-divisie als toevoeging – incluis stadion, commentatoren, ring girls en vechters; EA heeft in EA Sports UFC niet eens de moeite genomen verder te kijken dan de standaardmodi.

EA Sports UFC

Ook de carrièremodus getuigt van weinig verbeteringen, al laat die je in elk geval een eigen vechter kweken die écht compleet is. Dat maakt het vechten tegen legendes als Anderson Silva en Georges St-Pierre wel zo prettig. Het is enkel jammer dat de trainingen voor extra ervaringspunten niet echt leuk zijn om te doen, al geldt dat voor bijna iedere vechtgame met een carrièremodus. Gelukkig heb je in EA Sports UFC genoeg aan de ervaringspunten die je verdient met het vechten zelf. Het trainen in de gym wordt zo al snel bijzaak.

Na zeven uur spelen heb je de carrièremodus wel gezien en haal je vooral je gerief uit het online-gedeelte. Het laat zich raden dat ook dat spelsegment niet heel erg uitgebreid is. Veel ergerlijker is de lag: online speelden we veelvuldig tegen Amerikanen, wat fatsoenlijk spelen echt onmogelijk maakt. Nu kan dat met een toekomstige patch worden bijgeschaafd,  maar de kans bestaat dat we EA Sports UFC dan al lang en breed vergeten zijn. Deze game legt vooral de fundering voor komende delen. Er zal nog veel schaafwerk aan te pas moeten komen wil de serie op gelijke hoogte staan met FIFA en Madden.