Sommige mensen denken bij Mixed Martial Arts (MMA) als vanzelfsprekend aan de UFC, maar de sport biedt meer dan deze vakkundig op de markt gepositioneerde merknaam. MMA wordt ook buiten de UFC bij talloze kleine en grote organisaties  op professioneel niveau beoefend. Aangezien de UFC-licentie al aan THQ is vergeven en EA en de UFC nu niet bepaald een vredige geschiedenis delen, focust de uitgever zich met hun nieuwste sporttitel, EA Sports MMA, juist op de vechtorganisaties die minder publiciteit genieten.

We nemen het niemand kwalijk als hij of zij niet verder wil kijken dan de UFC, zelfs niet wanneer het een zeer specifieke tak van MMA betreft. De organisatie heeft de sport namelijk als geen ander op de kaart gezet en het was zonder de UFC voor EA niet mogelijk geweest een game als EA Sports MMA rendabel te maken. Toch willen we sterk benadrukken dat de UFC louter één kant van het vechtspectrum belicht. De promo’s van de UFC-gevechten doen misschien anders geloven, maar spectaculaire gevechten op topniveau zijn ook buiten de Octagon te vinden. Sterker nog, de UFC zou maar al te graag een gigantische zak geld afstaan om sommige vechters van concurrent Strikeforce over te nemen. 

Naamsbekendheid

De vraag wat het gebrek van de UFC-licentie voor EA Sports MMA inhoudt, is natuurlijk onvermijdelijk. Nu hoeft het spel zich met vechters als Fabricio Werdum, Fedor Emelianenko of Alistair Overeem allerminst te schamen, maar het gebrek aan grote namen speelt het spel met name vroeg in de carrièremodus parten. Waar je in UFC Undisputed 2010 het na niet al te lange tijd al moet opnemen tegen de beste van de wereld, laat MMA je eerst aanpoten tegen vechters die de gemiddelde MMA-fan niets zullen zeggen. Waar ware MMA-fans bijvoorbeeld van hun stoel afglijden bij de wetenschap dat ze met Shinya Aoki kunnen vechten,  zal dit bij sommige vechtfans minder losmaken. Je zult dus voor jezelf moeten bepalen of de mindere naamsbekendheid een minpunt vormt.

Daarnaast ontkomen we niet aan de vergelijking met UFC Undisputed 2010, waarvan het grootste probleem voornamelijk in het trainen van je personage zat. Het doorlopen van je vechtkampen was een zaaddodende bezigheid en de carrièremodus nodigde mede daardoor nauwelijks uit tot spelen. Bij EA Sports MMA werkt het trainen echter compleet anders en dat maakt de carrièremodus vele malen leuker. Dat komt niet in de laatste plaats door de toevoeging van Bas Rutten als persoonlijke coach. Zijn geweldige humor en betrokkenheid met je gevechten lijken alle veeleisende trainingen te rechtvaardigen. Niet gevreesd, je kunt ook met Rutten als personage vechten. Maar hier komt meteen weer een minpunt aan bod: naast de carrièremodus kun je offline enkel in de standaard ‘versus’-modus aan de slag. Sta er dus bij stil dat het houden van een toernooitje met vrienden er met EA Sports MMA niet in zit.

Trainen

Het trainen in EA Sports MMA is dus een grote verbetering ten opzichte van UFC Undisputed 2010. Het aanleren van speciale bewegingen, submissies en aanvallen  - waarvan we er overigens graag meer hadden gezien - verloopt soepel en is zelfs leuk om te doen. Ook het trainen van je algemene aspecten als grondvechten en thaiclinchen is totaal geen vervelende bezigheid. Dat komt voornamelijk omdat je niet telkens iedere trainingssessie foutloos opnieuw hoeft te doen: als je een training eenmaal behaalt, kun je hem moeiteloos door het spel opnieuw laten beoefenen. Daarnaast kun je andere gyms bezoeken om bepaalde aspecten van je vechtarsenaal, zoals jiujitsu of worstelen, nog beter te trainen. Dat heeft ook andere gevolgen. Wanneer je bijvoorbeeld een aantal weekjes Xtreme Couture bezoekt, zal Randy Couture je bijstaan tijdens je volgende gevecht.

De grootste pronker van de game is de StrikeForce-licentie. Voordat je bij die organisatie aan de slag gaat, zul je eerst de nodige ervaring moeten opdoen bij organisaties als de International Fight League. Erg lang duurt het doorlopen van dat proces echter niet. Het vechtsysteem in EA Sports MMA valt te vergelijken met dat van Fight Night en is daardoor extreem toegankelijk. Schoppen en slaan doe op zeer intuïtieve wijze met niets meer dan het rechterpookje. Dat maakt EA Sports MMA voor beginners geen bedwelmende ervaring. Helaas leent het besturingssysteem zich minder goed voor de latere momenten in de game. Als het moeilijk wordt en chaos zijn intrede doet, registreert het spel bepaalde bewegingen af en toe niet helemaal correct. Dat is extreem frustrerend, maar gelukkig kun je kiezen voor een UFC Undisputed-achtige besturing in het optiemenu.

Stamina

Bij alle verrichtingen die je in de ring onderneemt, is het belangrijk dat je je zogenaamde stamina in acht neemt. Als je eventjes niet oplet en lukraak doorgaat met het uidelen van klappen, trappen en andere aanvallen, is de kans groot dat je  personage is vermoeid en zijn staminabalkje bijna leeg is. Het is dan moeilijker om klappen te ontwijken, je tegenstander te raken of submissies in te zetten. Ook wanneer je bezig bent met het ‘submitten’ van je tegenstander met bijvoorbeeld een armbar (duidelijker kunnen we het niet maken, wel pijnlijker),  zul je je staminabalkje in het oog moeten houden. Dit doe je door op de juiste momenten op een van de knopjes op je controller te drukken. Het laten stikken van je tegenstander door middel van een choke bereik je daarentegen met je linkerpookje. Door deze op een juiste manier te draaien kun je de choke steviger inzetten of juist beter verdedigen. 

Het stamina-systeem brengt zowel opluchting als ergernissen. Zo hoef je niet langer als een malle met het pookje te draaien of op knopjes te drukken als in UFC Undisputed 2010. Het stamina-systeem zorgt ervoor dat je je acties moet doseren en dat je oplettend de ring doorkruist. Toch is het soms extreem irritant wanneer je een bepaalde beweging niet kunt verrichten door gebrek aan stamina. Aangezien je stamina ook afneemt door klappen op je lichaam hoeven dergelijke situaties niet eens helemaal jouw schuld te zijn. Natuurlijk is de bedoeling van het systeem dat je dit soort problemen juist tegengaat door goede timing en verdediging, maar tijdens een verhit gevecht kun je daar niet altijd bij stilstaan. Wat het staminabalkje toevoegt aan realisme, breekt het tegelijkertijd af aan spelplezier.

Aangenaam vermaakt

Hoewel de besturing en het stamina-systeem niet in iedere situatie ideaal blijken, hebben we ons met EA Sports MMA toch aangenaam vermaakt. Het spel is mooi, uitdagend en enerverend. Ook online valt genoeg te genieten. Je kunt andere vechters downloaden, meedoen aan grootse toernooien en in zowel het spel zelfs als op de website bepaalde gevechten terugkijken. Juist in de online-functionaliteiten en carrièremodus excelleert EA Sports MMA, maar uiteindelijk is dat niet genoeg om boven de concurrentie uit te torenen. Daarvoor ontbreekt het de game aan voldoende speciale bewegingen, bekende vechters en interessante modi naast de carrièremodus. Kun je daar echter prima mee leven, dan biedt EA Sports MMA zonder twijfel gewenste afwisseling op UFC Undisputed 2010.