Het eerste Dungeon Siege deel dateert al weer uit 2002. Ondanks het lineaire verhaal bleek het spel de eerste titel waarbij de hack&slash gameplay van Diablo II in een fatsoenlijk 3D jasje was gegoten. Dungeon Siege werd alom geroemd voor zowel de single- als multiplayer campagnes. Zodoende bracht Microsoft in 2003 de uitbreiding Legends of Aranna op de markt. Legends of Aranna bracht een aantal kleinschalige veranderingen met zich mee en een campagne enkel geschikt voor nieuwe characters van een laag level. De harde kern bleef uitkijken naar Dungeon Siege II. Inmiddels zijn we twee jaar verder en is de markt overspoeld met 3D RPG & hack&slash titels, met als meest recente voorbeeld Dungeon Lords, een gemiste kans voor Dreamcatcher. Dungeon Siege II poogt trouw te blijven aan het origineel maar wel voldoende variatie te bieden om boven het gros van de titels uit te steken.

De intro vertelt over een magisch zwaard en schild, welke elkaar in het verleden troffen bij een veldslag. Tijdens deze veldslag veroorzaakte de confrontatie van de twee artefacten een magische schokgolf die verwoestend inwerkte op het land van Aranna. Het verhaal wordt in een aangenaam stuk video uit de doeken gedaan en de opdoemende legers deden een herinnering aan de Warcraft II intro opwellen. De dialogen in het spel (allemaal gesproken!) en de passende soundtrack van Jeremy Soule (Morrowind) trekken je verder in het verhaal. Een andere site waagde zich zelfs aan een vergelijking met het Baldur's Gate universum.

Na de intro zijn we tig jaar verder en er woedt een oorlog tussen de boosaardige Morden onder leiding van koning Valdis en het eens zo vreedzame bosvolk de Dryads. Valdis heeft zich voorgenomen de relikwieën van weleer opnieuw te verzamelen om zo de macht over Aranna en omstreken te verkrijgen. De speler start als huurling onder de Morden en moet zich een weg naar de frontlinie banen, waarbij je onderweg bij wijze van tutorial in de kunst van het vechten wordt voorgelicht.

Bij aanvang is er de keuze uit vier rassen: mens, Dryad, elf of half-reus. Ieder ras biedt specifieke voordelen die elk toepasselijk zijn voor één van de vier klassen die het spel kent. Spelers richten zich net als in het eerste deel op hand-tot-hand gevechten, afstandswapens (bogen, werpmessen e.d.), gevechtsmagie of natuurmagie. Gevechtsmagie spitst zich toe op vernietiging en vuur, natuurmagie meer op genezing en ijs. Tijdens je reis zul je gevarieerde personen ontmoeten om in je groep op te nemen, elk met hun eigen specialisatie. Onafhankelijk van je beginkeuze zal er van iedere klasse wel iemand beschikbaar komen om in je groep op te nemen. Neem ook een kijkje voor een huisdier: in tegenstelling tot Dungeon Siege krijg je in dit tweede deel keuze uit een aardige lijst van soorten.

Het spel houdt bij hoe vaak een type wapen of magie wordt toegepast. Hoe vaker je bijvoorbeeld zwaarden gebruikt tijdens gevechten, des te eerder zal je wapens kunnen gebruiken die meer vaardigheden vereisen. Met het stijgen van ieder level krijg je ook een punt om te besteden aan vaardigheden naar keuze. Verdere specialisatie binnen je type van aanval is zo mogelijk. Investeer je voldoende van deze punten in bijvoorbeeld het schema van vaardigheden voor hand-tot-hand gevechten (zie de afbeelding), dan kan je character zo nu en dan een extra verwoestende aanval uitvoeren die het tij in belangrijke gevechten kan doen keren.Voorwerpen zijn er in verschillende soorten en maten. Naast de gebruikelijke wapens, harnassen en schilden, zijn er sieraden als ringen en amuletten. Deze artikelen komen in zes smaken: normaal, betoverd, zeldzaam, uniek, als onderdeel van een set of ze zijn enchantable (betoverbaar). Betoverde, zeldzame en uniek voorwerpen bieden een reeks magische extra’s voor de gebruiker. Voorwerpen uit een set ook, maar deze leveren nog een extra bonus op bij het dragen van meer artikelen uit de set. Betoverbare voorwerpen zijn met behulp van verschillende ingrediënten naar eigen wens te voorzien van magische voordelen, vergelijkbaar met de socketed items van Diablo II. Ongetwijfeld zullen de sets online net zo een verzamelwoede veroorzaken als Diablo II. Helemaal doordat er uitrustingen te combineren zijn die de kans op het vinden van magische voorwerpen vergroten. Om de speler tegemoet te komen, kunnen natuurmagiërs een spreuk kopen die voorwerpen op de grond direct in goud verandert, dit scheelt heel wat tripjes naar de lokale dealer.

Met de speelduur zit het bij Dungeon Siege II wel snor. Het spel telt vier zogeheten Acts, wederom zoals in Diablo II. De Acts zelf zijn weer opgedeeld in een veelvoud aan hoofdstukken. Iedere Act wordt gekenmerkt door zijn eigen typen terrein en de bijbehorende vijanden om te verslaan. De hoofdopdracht loopt door de Acts heen en bij iedere belangrijke ontwikkeling in het hoofdverhaal begint een nieuw hoofdstuk. Nu kun je jezelf natuurlijk door de hoofdopdracht heen haasten, maar enerzijds mis je dan een groot deel van de ambiance die het spel omgeeft en anderzijds zullen de monsters op je pad steeds moeilijker worden totdat je genoodzaakt bent extra ervaring op te doen tijdens de sidequests, de extra opdrachten in het spel.

De sidequests vormen een belangrijke moot van het spel. Ze zijn over te slaan, maar leveren veelal bakken ervaring, schatten en zelfs nieuwe leden voor je reisgezelschap op. We gingen tot op de bodem en haalden inclusief alle extra sidequests al een dikke 25 tot 30 uur uit de eerste Act. De volgende Acts verlopen sneller, maar dit komt ook doordat de leden van mijn reisgezelschap inmiddels ieder met driekwart set rondliepen. Je vorderingen in het verhaal worden gedetailleerd bijgehouden in je journaal, waarin ook de extra opdrachten worden genoteerd. Tevens is hierin te lezen welke boeken, spreuken en belangrijke voorwerpen je zoal verzameld hebt. Een kaart en een catalogus over alle typen tegenstanders en dieren die je totnogtoe gezien hebt, zijn ook aanwezig. Heb je de campagne op ‘Mercenary’ (makkelijk) eenmaal doorlopen, dan volgt de keuze voor ‘Veteran’ en ‘Elite’, waarbij tegenstanders van hogere levels je opwachten en je de grootte van je gezelschap verder kunt uitbreiden.

Na de singleplayer campagne voltooid te hebben, is deze ook met menselijke medespelers opnieuw te doorlopen. Over LAN, via de ingame browser of via Gamespy zijn er coöperatieve campagnes te openen voor maximaal vier menselijke spelers. Het is momenteel nog even zoeken in de lobby, aangezien het spel hier nog niet in de winkels ligt. Heb je eenmaal leuke partners gevonden, dan wals je gegarandeerd drie keer zo snel door de campagne heen.

Tip van de reviewer: leer in het begin al de leden van je gezelschap minimaal level 1 natuurmagie aan en plaats een genezende spreuk in het Autocast veld van hun toverboeken. Raakt er iemand gewond tijdens een gevecht, dan zullen ze hem automatisch genezen.

We hebben dus een degelijke grafische weergave, een dieper verhaal met overal gesproken dialogen, een duidelijk journaal, vaardigheden om gevarieerd uit te bouwen, geen laadtijden, een langere speelduur en nieuwe huisdieren. Zijn er dan geen minpunten? Jawel, maar niet zonder te mierenneuken. Wat het multiplayer gedeelte betreft, had het leuk geweest wanneer Gas Powered Games de spelerslimiet had verhoogd in ruil voor plaatsen van je eigen reisgezelschap. Mogelijk is dit niet gedaan vanwege de vertraging die de gameplay op zou lopen. Online werd al regelmatig gevloekt vanwege trage respons vanaf servers.

Echt verslavende hack & slash titels zijn schaars tegenwoordig en Dungeon Siege II weet de leegte ruimschoots op te vullen in afwachting van The Elder Scrolls IV: Oblivion en Gothic III. Kopen die hap!