Disney staat al vele tientallen jaren gelijk aan suikerzoet vermaak waar het glazuur spontaan van je tanden springt. Daar brengt Disney Universe weinig verandering in. Het spel zit barstensvol kleurrijke omgevingen en je personage steekt zich in de meest schattige kostuums die gebaseerd zijn op bekende Disney-figuren. Hoewel het spel misschien met kinderen in het achterhoofd is gemaakt, valt er voor oudere gamers net zo veel plezier aan deze kleurrijke wereld te beleven.

Net als in de films

Het achtergrondverhaal is overigens minder vrolijk gestemd dan alle kleuren doen vermoeden. Achter de schermen van het nieuwe themapark Disney Universe heeft een virus de computergestuurde werknemers geïnfecteerd en zijn ze tegen de bezoekers opgezet. Nu is het aan jou om als enige overgebleven gast de rest te bevrijden en het pretpark te ontdoen van de ongewenste indringer. Je avonturen nemen je mee langs zes bekende verhalen uit het verleden en heden van Disney(/Pixar). Tijdens je reis kom je door de werelden van The Lion King, Aladdin, Alice in Wonderland, Wall-E, Monsters, Inc. en Pirates of the Carribean. Elke wereld is opgedeeld in drie secties, die ieder ook weer uit drie levels bestaan.

Grafisch zien de omgevingen er heel mooi en kleurrijk uit en je herkent de sfeer van de betreffende film er duidelijk in. Zo is het olifantenkerkhof uit The Lion King aanwezig en nog net zo grimmig als in de film, terwijl de hyena’s op een grappige manier in het level verwerkt zijn. Misschien wel het meest indrukwekkende level komt uit de wereld van Aladdin. Net als in de film moet je op een gegeven moment ontsnappen uit de Grot der Wonderen, terwijl om je heen alles instort en een gigantische lavastroom je achtervolgt. Deze sectie kenmerkt ook direct het meest spannende stuk in het spel, dat verder vooral de ruimte biedt voor vrije verkenning in een rustiger tempo.

Verzamel ze allemaal

Hoewel de game in het hart een platformer is, zijn de platformelementen erg licht met alleen hier en daar de noodzaak om te springen om verder te komen. De nadruk ligt voornamelijk op actie, maar verder ben je veel aan het verzamelen en ontdekken om je avontuurlijke kant te stimuleren. Zo heeft iedere wereld specifieke schatten die je kunt verzamelen om dingen vrij te spelen zoals biografieën over bepaalde wezens in het level en concepttekeningen, die je allemaal later terug kunt kijken. Het leuke hierbij is dat de schatten per wereld verschillen van uiterlijk. Ben je in Wall-E nog op zoek naar hamburgers met een beker cola, daar zoek je in de levels van Aladdin naar grote, rode juwelen.

Grote delen van ieder level zijn interactief op hun eigen manier. Het ene object is stuk te slaan voor gouden munten, terwijl je met het andere object nieuwe voorwerpen in elkaar kunt zetten, zoals kanonnen en draaiwielen, die vaak nodig zijn om de levels uiteindelijk te kunnen voltooien. Wanneer je specifieke spullen bij elkaar moet zoeken om een opdracht te voltooien, wordt de locatie en bedoeling altijd duidelijk in beeld gebracht. Dit gebeurt door middel van een grote pijl die je moet volgen, waardoor het moeilijk is om vast komen te zitten. Dit hulpmiddel is overigens uit te zetten in het optiemenu wanneer je iets meer uitdaging nodig hebt.

En… actie!

Dat de game veel actie bevat, hebben we reeds gezegd, maar we kunnen het niet genoeg benadrukken. De tegenstanders vliegen je (soms letterlijk) om de oren. Hierbij zijn de gevechten behoorlijk simplistisch gehouden met maar een knop voor je slagwapen, die te combineren is met de springknop om een krachtigere aanval op je vijanden los te laten. Daarnaast kun je de kleinere tegenstanders oppakken om ze weg te slingeren. Doordat er verder geen ingewikkelde knoppencombinaties zijn, is de actie laagdrempelig en kan eigenlijk iedereen snel zijn weg vinden binnen de game.

Met veel gevechten die op een simpel systeem stoelen, kunnen wij ons voorstellen dat je misschien denkt dat de actie snel saai of frustrerend wordt. Dat is gelukkig niet het geval en dat komt door het gedrag van de kleine vijanden. In plaats van alleen maar jou aan te vallen, zijn ze ook bezig om je dwars te zitten door voorwerpen weg te slepen die je nodig hebt of door vallen en andere machines te bouwen. Soms raken ze zelfs slaags met elkaar of vallen ze je aan op de rug van willekeurige dieren die in een bepaald level aanwezig zijn. Dit alles zorgt voor een uniek soort vijand die we niet eerder hebben gezien in een spel. Het is elke keer weer grappig om ze te zien weglopen met jouw spullen, waarna jij de achtervolging in moet zetten.

Overleven is overigens niet altijd even gemakkelijk, want met vijanden die van alle kanten tegelijk komen, is het soms moeilijk op de been te blijven. De manier waarop je gezondheidsbalk in beeld wordt gebracht, helpt hierbij ook niet echt. De hoeveelheid leven die je nog hebt, wordt weergegeven door een kleine cirkel om je personage die van kleur verandert. Door de chaotische natuur van de gevechten is het echter haast onmogelijk om steeds in de gaten te houden hoe slecht je er aan toe bent. Het was simpel op te lossen door de gezondheidsbalk weer te geven in de heads-up display. Nu stort je jezelf soms middenin een gevecht, terwijl je al bijna dood bent. Gelukkig zijn de meeste vijanden niet heel lastig om te verslaan, waardoor je de strijd meestal alsnog wel overleeft. Het helpt ook dat veel verslagen tegenstanders een hartje laten vallen om je levensmeter mee aan te vullen.

Kies je favoriet

Om je te helpen in de gevechten kun je het kostuum dat je aan hebt, upgraden door blauwe sterren te verzamelen. Elk pak heeft vier niveaus die ieder de kracht van je slagwapen vergroten. De wapens van de verschillende kostuums variëren onderling alleen van uiterlijk, waardoor je altijd vrij bent in het kiezen van je eigen favoriete personage zonder rekening te hoeven houden met specifieke eigenschappen. Zo kun je bijvoorbeeld als Sully uit Monsters, Inc. spelen of voor old school-Disney kiezen met Donald Duck, terwijl je je een weg baant door de wereld van Pirates of the Carribean.

Buiten het wapen dat je hebt, liggen er in ieder level meerdere power-ups die je een groot voordeel geven in de knokpartijen. Zo zijn er tijdelijke upgrades die je wapen veranderen in een soort van taser of laserpistool en krijg je soms bokshandschoenen aangetrokken waarmee je vijanden met een klap uitschakelt. De power-ups zijn leuk bedacht en zeer effectief, maar de plaatsing ervan is soms wat onlogisch. Vaak moet je in een gebied eerst een stuk verder lopen, terwijl een gevecht al gestart is, om ze te vinden. Het was praktischer geweest om ze middenin de gevarenzone te plaatsen als eventueel laatste redmiddel.

Plezier voor vier

Disney Universe is niet alleen in je eentje te spelen, maar biedt tevens de mogelijkheid om tot vier spelers tegelijk over het scherm te laten rennen. Het leuke aan de offline multiplayer is dat er niet alleen power-ups te vinden zijn, maar tevens zogeheten vloeken. Wanneer een speler met deze vloek in aanraking komt, gebeuren er vreemde dingen. Zo zijn we in een kip omgetoverd, is ons hoofd veranderd in een grote hamburger die achtervolgd wordt door een nog groter speelgoedgebit en kregen we een kartonnen doos over ons hoofd waardoor de besturing werd omgedraaid. Voor de andere speler zijn dit hilarische praktijken. Het is overigens zo dat de spelervaring op de vloeken na exact hetzelfde of je nu alleen, met twee spelers of met vier man ten strijde trekt. De actie wordt alleen iets minder overzichtelijk wanneer je met meer dan twee poppetjes tegelijk in gevechten betrokken raakt.

Je zou kunnen zeggen dat Disney Universe een combinatie van LittleBigPlanet (de kostuums) en de spellen uit de Lego-serie (de overige gameplay) is, overgoten met een mierzoet Disney-sausje. In feite is dat ook zo, maar welke game is tegenwoordig nog echt honderd procent origineel? Er is gewoon goed gekeken naar succesvolle elementen uit andere spellen om daar iets leuks van te creëren. En dat is ze gelukt ook.

Disney Universe is getest op de Xbox 360.