Een spel uit de keuken van Double Fine brengt bepaalde verwachtingen met zich mee. De studio onder leiding van Tim Schafer is verantwoordelijk voor Psychonauts en een deel van het team heeft onder de vlag van LucasArts gewerkt aan Grim Fandango. Twee titels die een ware cultstatus hebben bereikt. Het moet dan ook meteen gezegd worden dat Costume Quest niet van de hand van de meester zelf is, maar dat de inbreng van Schafer beperkt is gebleven tot het script. Voor dit project staat een van zijn leerlingen aan het roer.

In Costume Quest speel je als Reynold of Wren (afhankelijk van welk personage je aan het begin van het spel kiest). Ze zijn een tweeling, maar zoals zoveel broertjes en zusjes hebben ze constant ruzie. Tot ergernis van beiden moeten ze van hun ouders samen trick-or-treaten die avond. Het is namelijk Halloween. Je moeder benadrukt nog even dat je huisarrest krijgt als er iets met je broertje of zusje gebeurt en dan begint het grote avontuur.

Natuurlijk gaat het al meteen mis. Bij het eerste huisje doet een monster, dat op jacht is naar snoep, de deur open. Hij ziet je broertje of zusje aan voor een groot pratend snoepje en de rest laat zich al raden. Hij of zij wordt meegenomen door het monster en het is jouw taak om er achteraan te gaan en je familielid weer in veiligheid te brengen voordat je weer terug naar huis kunt gaan. Je maakt al snel een vriend die je wel wil helpen en samen trekken jullie eropuit om je broer of zus te redden uit de klauwen van de snoepstelende monsters.

Herontdek het kind in je

Costume Quest is een role-playing game in de simpelste zin van het woord, zeg maar een RPG-light. De basiselementen van een RPG zijn aanwezig, waaronder het verzamelen van ervaringspunten waardoor je personage sterker wordt, het vervullen van opdrachten voor andere kinderen en uiteraard het nodige vechtwerk. Het spel is bewust simpel gehouden om een breed publiek aan te spreken en doet dat met maar één doel: je weer kind laten voelen. En dat weet de game heel goed te bereiken. Deels door de uitermate schattige en kleurrijke visuele stijl die de wereld goed tot leven weet te brengen, maar bovenal doordat het spel de essentie van het kind-zijn treffend weet te vertalen in gameplay.

De game laat je vooral lekker aanmodderen. Geen tijdsdruk, geen overzichtskaart van de spelwereld en een vrije keuze in wat je gaat doen. Je speelervaring wordt geleid door het licht van het volgende huis op je route en de eeuwige jacht naar tandbedervende zoetigheid, die in het spel dienen als betaalmiddel. Laat je meevoeren door de betoverende sfeer van de game en het humoristische script van de hand van Tim Schafer, waarbij een glimlach vaak moeilijk te onderdrukken is. De aantrekkingskracht die het spel op je uitoefent zorgt ervoor dat je de controller maar moeilijk neer kunt leggen. Elke keer denk je weer ‘nog even een laatste gevecht’ of ‘nog even deze ene opdracht afmaken’ Wanneer je dit bij je spelers weet te bereiken ben je als ontwikkelaar geslaagd in je opzet.

Light is niet altijd gezond

Toch is niet alles positief aan Costume Quest. De versimpelde gameplay komt met een prijs. De gevechten in het spel zijn veel te makkelijk en worden naarmate het spel vordert zelfs repetitief. Er is wel enige variatie in het uiterlijk en de sterkte van de vijanden, maar de basis blijft hetzelfde. Tijdens de gevechten heb je enkel de keuze uit een standaardaanval, een eventuele alternatieve aanval en een speciale aanval die tijdens het gevecht wordt opgeladen. Afhankelijk van je kostuum moet je om een aanval succesvol uit te voeren met je analoge stick heen en weer bewegen, een paar keer op een bepaalde knop drukken of op juiste moment op een knop drukken. Je krijgt hier vrij ruim de tijd voor, dus er kan bijna niets mis gaan. Hetzelfde geldt voor het beperken van de aanvalsschade die tegenstanders je bezorgen. Door de knop die op het scherm verschijnt op tijd in te drukken verlies je minder gezondheidspunten. Op een gegeven moment heb je zelfs de voor jou ideale combinatie van kostuum en uitrusting gevonden en zijn de gevechten niet meer dan formaliteit. Dit alles drukt zwaar op de aanvankelijke blijdschap die we bij dit spel voelden.

Wellicht is dit gedaan om tegemoet te komen aan de andere doelgroep waar deze game zich op richt: de jonge gamers. Mede door de lichte RPG-elementen en de aantrekkelijke visuele stijl is dit spel zeer geschikt voor kinderen. Dat de game niet vertaald is in het Nederlands is niet eens zozeer een probleem, want de Engelse tekst is niet moeilijk te begrijpen met een basiskennis van de Engelse taal. Een aantal van de subtiele grappen zullen bij deze groep wel hun doel missen, maar verder valt er ook voor hun nog genoeg plezier aan te beleven.

Transformers, robots in disguise

Het enige dat de gevechten tegen het einde nog leuk maakt zijn de verschillende kostuums, waarvan je er steeds meer bij elkaar kunt zoeken. De overstap van de reguliere spelwereld naar de locatie waar de gevechten zich afspelen is een briljante afspiegeling van hoe je als kind je eigen fantasiewereld creëerde rond je verkleedkostuum. Zie je er in de spelwereld nog koddig uit met een robotpak gemaakt van karton en stof, dat beeld verandert dramatisch wanneer je in een grote, stoere mech transformeert om de monsters stevig klop te geven. Elk kostuum heeft een eigen speciale aanval die er in de meeste gevallen vrij spectaculair uitziet. Hiermee wordt het nog aantrekkelijker gemaakt om elke hoek van de spelwereld te verkennen op zoek naar materialen om alle kostuums vrij te spelen.

Al met al zul je ongeveer vijf á zes uur zoet zijn met Costume Quest. Dat is volledig afhankelijk van of je het kind in je laat spelen of als volwassene met het spel aan de gang gaat. De combinatie van de leuke kostuums met toffe speciale krachten, het grappige script en de sfeervolle grafische stijl maken van deze downloadbare titel een pareltje die een deel van zijn glans verliest door de versimpelde gameplay en de herhaling die toeslaat tegen het einde van het spel. Toch pakken we deze game graag over een jaar rond Halloween weer op om ons weer kind te voelen.