Een setje groene maillots voor je onderstel, een belachelijk grote borstkas met een paarse stip, zwabberende robotarmen, een paar raketten aan je schouders en je bent klaar om maniakale slechterikken te dwarsbomen. Cryptic lanceert met Champions Online taboedoorbrekende aanpassingsmogelijkheden voor je personage. In de cartooneske  striphelden-MMO is alles mogelijk. De grootste gekken hebben de meest dwaze plannen, van het overnemen van een televisiestation voor zelfpromotie, tot DNA-prutsers die man en dier combineren in de zogenoemde 'manimals'. Een legertje superhelden heeft hieraan full-time zijn handen vol. Waar staat Champions Online, met deze vernieuwende insteek, in het afgebakende veld van MMORPG's?

Champions Online begint met het vormgegeven van je personage. Tientallen menu's worden gepresenteerd waarin je je superheld kunt aanpassen. Zo kun je alle mogelijke lichaamsdelen verstellen, inkleuren en kiezen uit een arsenaal aan kostuums. Het bijschaven van je personage is erg intuïtief en spelers die een specifieke 'look' in gedachte hebben zullen dit tot in de minieme details kunnen uitwerken. Deze ruime keuzevrijheid resulteert in een wereld met veel unieke personages. Je zult niet snel iemand tegenkomen die op je lijkt, maar aan de andere kant lopen ook de meest belachelijke creaties rond.

Rock 'n roll-sfeer

Na het aanmaken van je superheld moet je meteen aan de bak. Millennium City wordt aangevallen door aliens onder leiding van Dr. Destroyer en deze invasie wordt gebruikt om er een paar tutorials doorheen te jagen. Een tutorial is vaak noodzakelijk om grip te krijgen op een spel in de beginfase, maar Cryptic heeft dit vrij knullig geïmplementeerd. Er is totaal geen overzicht, bij elke stap die je zet gaan er honderd bommen af en arcade-achtige kreten flitsen als een stroboscoop op je beeld. Niet echt handig om je te acclimatiseren dus. Echter, deze 'rock 'n roll–sfeer' is tekenend voor Champions Online en na een tijdje raak je gewend aan de chaos.

Na een aantal levels krijg je de mogelijkheid om speciale krachten en vaardigheden te kiezen. In totaal zijn er achttien kaders, zoals ijs, vuur, telepathie, gadgeteering, ammunitie, zwaarden, etc. Cryptic geeft je hierin ook weer totale vrijheid. Het grootste probleem dat hieraan kleeft is dat je bijna verdrinkt in de hoeveelheid opties. Wanneer je begint met spelen ben je nog niet goed geïnformeerd over wat alle krachten doen. Dit maakt het kiezen erg lastig, vooral omdat de gemiddelde MMO'er vaak de meest effectieve combinatie aan krachten wil, passend bij zijn speelstijl. Een goede manier om je hoofd boven water te houden is om te bedenken wat je wil voor je superheld. De krachten zijn redelijk uitgebalanceerd, en de gedachtegang van Cryptic is waarschijnlijk dat je de superheld kan spelen die jij wilt, en niet per se de geijkte paden hoeft te volgen.

Om de paar levels krijg je punten om nieuwe krachten te kopen en punten om bepaalde krachten op te waarderen. Dit gebeurt in 'powerhouses', die zijn voorzien van trainers en testruimtes. Pas wanneer je een powerhouse verlaat wordt je keuze voor een nieuwe kracht vastgelegd. Tot die tijd kan je oefenen op testdummies om te bekijken of je de juiste keuze hebt gemaakt. Als een kracht is vastgelegd, is het helaas lastig om dit terug te veranderen. Foute keuzes kunnen je hinderen als je later in het spel toch iets anders wilt. Het is mogelijk om al je krachten te wissen en opnieuw te beginnen, maar dit is praktisch onbetaalbaar. Omdat Cryptic allerlei krachten en kaders nog aan het bijstellen is, krijg je gelukkig af en toe de mogelijkheid om gratis opnieuw te beginnen.

Professioneel misdaadbestrijder

Je hebt nu een unieke superheld die er leuk uitziet, en ook best wat schade aan kan richten. Je reist rond door jezelf te teleporten, straalmotoren onder je schoenen te plaatsen, rond te slingeren als Spider-man of razendsnel tunnels te graven. Toch wil je een betere uitrusting en grotere wapens, maar waar ga je die vinden? In Champions Online gaat alles om het bestrijden van misdaad en je wordt door verschillende instanties op missies gestuurd. Het gaat hier vooral om missies als 'maak de hele straatbende dood', 'verzamel veertig ammunitiekistjes' en 'bescherm deze wetenschapper terwijl hij als een dolle door de stad rent'. Dit is in principe niks nieuws. Af en toe word je ook geconfronteerd met willekeurige missies, zoals een voetganger die je informeert dat er ergens criminelen zijn, of de politie die je vraagt te assisteren tijdens een bankoverval. Daarnaast zijn er ook open missies waaraan iedereen die langskomt mee kan doen. Een voorbeeld hiervan is het opvegen van criminelen die ontsnapt zijn uit de gevangenis. Dergelijke missies bestaan uit verschillende fases die je moet doorwerken alvorens je slaagt.

Wanneer je een missie voltooit, word je meestal beloond met een nieuwe uitrusting. Deze kun je plaatsen in één van de negen slots die je daarvoor hebt. Dit is routine-werk, maar er zijn twee grote verschillen vergeleken met de doorsnee manier van werken in MMO's. Ten eerste kan je niet aan iemand's personage zien wat voor spullen hij of zij aanheeft. Zo kan je een veteraan met een hoog level niet onderscheiden van iemand die net uit een tutorial komt. Dit maakt in principe niet uit, maar de ervaring leert dat spelers meestal willen laten zien wat ze hebben bereikt. Het tweede punt is dat de meeste loot totaal willekeurig en vaak onbruikbaar is. Je wordt doodgegooid met mechanischelongen, Röntgen-PDA's of explosieve handschoenen. Hoewel sommige voorwerpen leuke benamingen hebben, is het frustrerend als je praktisch nooit goed wordt beloond voor je harde werk.

Nemesis en het gebrek aan MMO

Naast het uitvoeren van missies heeft Champions Online een nemesis-systeem. Wanneer je level 25 bent kan je je eigen aartsvijand (nemesis) aanmaken. De bedoeling is dat je je aartsvijand gaat bestrijden. Zo nu en dan word je verrast door een paar hulpjes van je aartsvijand die je proberen om zeep te helpen en soms laten ze briefjes achter waarin de plannen van de aartsvijand staan. Deze hints gebruik je om je aartsvijand te vinden. Daarnaast komen diverse instanties ook met informatie als je aartsvijand ergens een ravage heeft aangericht. Voor het bestrijden van je aartsvijand krijg je punten die zijn uit te geven aan betere uitrustingen of gekke speeltjes.

Er valt heel wat af te vechten in Champions Online, maar het heeft helaas bar weinig te bieden als het gaat om een echte MMO-ervaring. Het overgrote deel van de missies is in je eentje uit te voeren. Als er toch ergens een groep voor nodig is, valt Champions Online ten prooi aan zijn eigen opzet. Namelijk, iedereen kan precies kiezen wat hij of zij wil zijn en iedereen wil de heftigste held in de stad zijn. Dus, wanneer je met vijf superhelden een missie aan het doorwerken bent, is het ieder voor zich. Niemand communiceert met elkaar, en dat is ook niet nodig. Er staat namelijk geen straf op dood gaan, alleen een bonus op blijven leven. Als je een tijdje niet dood bent gegaan kun je bijvoorbeeld harder slaan. Ga je dan een paar keer dood, dan is die bonus verdwenen. De enige meerwaarde van spelen in een groep is dat je in een kortere tijd meer schade kan doen bij een vijand en dat is soms nodig om een vijand te verslaan. Van tactisch spelen is dus geen sprake.

Twee maanden: content & her- en doorspeelwaarde

Champions Online is al een tijdje uit. De meeste spelers die er vanaf het begin bij zijn, zitten nu tegen de levellimiet aan. Alle missies zijn zo opgezet dat je er maar op één manier doorheen kunt lopen, dus het aanmaken van een nieuw personage is daarom niet aantrekkelijk. Het tweemaal doorlopen van een identiek pad is namelijk hersendodend werk. Cryptic zal moeten komen met een rits aan updates en nieuwe inhoud om het spel aantrekkelijk te houden. Er zijn veel positieve veranderingen doorgevoerd sinds de lancering begin september, maar er is nog steeds te weinig te doen. De missies zijn leuk in het begin, en de ruige sfeer is uniek, maar na een tijdje wordt het saai. Vooral het gebrek aan organisatie die nodig is om moeilijke missies uit te voeren is een heikel punt. In spellen als World of Warcraft zie je dat spelers die alles hebben doorgespeeld, zich organiseren in grote groepen om vervolgens met een man of twintig een grote baas te verslaan. Dit is nog geen optie in Champions Online en spelers die nu op het levellimiet zitten, vervelen zich dood.

Als er meer MMO in Champions Online zat, had Cryptic een echte toptitel in handel. Nu is het eigenlijk een leuke, gekke en vernieuwende singleplayer-game die je niet uit kunt spelen, en daarom onvermijdelijk leidt tot verveling. Na twee maanden ben je het behoorlijk zat, omdat je dan alles hebt bereikt wat er te bereiken valt. Dat zou niet het geval moeten zijn in een MMO, wat toch games zijn die maanden zo niet jaren moeten meegaan. En je betaalt ook geen abonnement om die twee maanden dat het duurt, vooral in je eentje door te brengen. Er wordt ongetwijfeld doorontwikkeld, maar op dit moment is de zogeheten end-game content ondermaats waardoor we niet kunnen aanraden om je tijd en geld in Champions Online te investeren.