Hoewel de Everquest universum zijn oorsprong kent als Massive Multiplayer Online RPG, gebruikt Sony deze spelwereld inmiddels ook in andere genres. Franchising heet dat. Zo mochten PC gamers onlangs al genieten van de geflopte RTS Lords of Everquest en inmiddels ligt er ook voor de PS2 gamers een non-Massive Multiplayer Everquest-spel in de schappen: Champions of Norrath. Het betreft hier een RPG gebaseerd op een verbeterde Baldur's Gate: Dark Alliance engine. Het spel kan zowel in je eentje, als met een drietal andere spelers online gespeeld worden. Met de ontwikkelaar van de originele Dark Alliance aan boord, kan het toch haast niet mislopen?

Champions of Norrath speelt zich ruim honderd jaar voor de gebeurtenissen uit de Everquest MMORPG af, en ervaring met dat spel is niet noodzakelijk om van Champions of Norrath te kunnen genieten. Het verhaal is simpel qua opzet, maar kent heel wat zijspoortjes die zich doorheen het spel zullen ontwikkelen. Het belangrijkste doel van de speler is het stoppen van de invasie van Orcs en Goblins, die het ooit zo rustige Norrath teisteren. Je zal beginnen in de stad Faydwer en moeten afreizen tot diep in de wildernis van deze fantasywereld.

Het gros van de tijd zullen verschillende karakters met een waslijst aan eisen voor het nodige oponthoud zorgen. De subquests zijn niet allemaal even origineel te noemen, een groot aantal is zelfs ronduit clichématig. De dochter van een gnome is koppig en heeft zich in een lavagrot verstopt. Ze wil daar niet uit komen, omdat haar zeven jonge poesjes weggelopen zijn en zich ergens in de grot bevinden. Doel: eerst die griet vinden, dan de zeven poesjes redden, en dan terug naar papa voor de beloning. Bezigheidstherapie tot en met, en het gros van de tijd zal je bezig zijn met quests die nauwelijks bijdragen aan het hoofdplot, maar die wel verplicht zijn omdat ze vaak een object opleveren dat noodzakelijk is om verder te kunnen. Wel kun je vaak zelf bepalen in welke volgorde je de quests afwerkt, maar de opbouw is in grote lijnen redelijk lineair te noemen.

Toch is de storymode van Norrath erg verslavend. De omgevingen zijn gevarieerd, de itemkoorts en drang om een level omhoog te gaan is groot, de magie en wapens die je kunt gebruiken gevarieerd en de spelbalans uitstekend. Het verhaal is leuk uitgewerkt, met enige humor in de gesprekken. Het uitspelen van het spel zou per karakter zo'n honderd uur in beslag moeten nemen, waarmee men waarschijnlijk wel de drie verschillende moeilijkheidsgraden samen neemt. Doe je hetzelfde geintje met de zes verschillende karakters in het spel, en er staat je zo'n zeshonderd uur gameplay te wachten. Zullen we de makers maar op hun woord geloven? We denken trouwens niet dat veel gamers zich hieraan zullen wagen, want ondanks dat bepaalde locaties random gegenereerd worden, zal er in essentie niet veel anders zijn. Maar zo'n 100 uur moet er, zeker wanneer je het in multiplayer speelt, wel uit te halen zijn.

Baldur's Gate: Dark Alliance 3?

Al wie Baldur's Gate: Dark Alliance gespeeld heeft, zal zich direct thuis voelen in de wereld van Champions of Norrath. De besturing is, op enkele kleine punten na, hetzelfde gebleven en je zal je, net als in Dark Alliance, het grootste deel van de tijd bezig houden met hakken. Aanvankelijk kun je kiezen uit een vijftal verschillende karakters, namelijk de Barbarian Warrior, Dark Elf Shadow Knight, High Elf Cleric, Erudite Wizard en de Wood Elf Ranger. Elk van de karakters heeft net iets andere beginattributen, en kan enkel wapens hanteren die voor dat type karakter geschikt zijn.

Elk van de karakters heeft ook beschikking over magie, de een is er alleen wat bedrevener in dan de ander. Je kunt een achttal spreuken kwijt in het quickselect menu dat je met het D-Pad kunt oproepen. Van deze acht spreuken kun je er twee aan het driehoekje of het rondje koppelen. Het wisselen tussen spreuken met het D-Pad gaat niet echt succesvol in het heetst van de strijd, dus je zal voordat je het gevecht in gaat moeten kiezen welke twee spreuken je aan de twee knoppen wilt koppelen. Nieuwe skills en spreuken kun je jezelf aanleren wanneer je ervaring op doet. Een vrij beperkte skilltree laat je toe nieuwe skills aan te leren of bestaande skills te verbeteren, al heb je voor bepaalde niveau's en skills wel eerst een bepaald level nodig.

Aan de interface van Norrath heeft men enkele verbeteringen doorgevoerd ten opzichte van Baldur's Gate: Dark Alliance. Vooral het inventoryscherm, dat nu weer gewoon met de klassieke vakjes werkt, is een verademing en een stuk overzichtelijker en sneller in gebruik, dan de lange lijsten Dark Alliance. Ook de shops werken volgens ditzelfde principe. Het enige wat nog wel mist, is de mogelijkheid om de eigenschappen van je huidige uitrusting te bekijken bij het aanschaffen van nieuwe voorwerpen. Je zult dan terug naar het sell menu moeten, en de getallen daar moeten onthouden.