Call of Juarez is nooit verder gekomen dan een bescheiden succesje op de PC. Toch zag uitgever Ubisoft nog wel  brood in deze westernshooter van Poolse bodem, wat uiteindelijk leidde tot de onlangs verschenen Xbox 360-versie. Kan het meekomen met het huidige aanbod aan First person shooters?

Als ik aan shooters in het Wilde Westen denk, dan denk ik aan die goede oude tijd waarin Outlaws domineerde. Deze shooter van LucasArts had het allemaal: leuke cartooneske graphics met geweldige tussenfilmpjes, een orenstrelende soundtrack en een perfect westernsfeertje die je normaliter alleen in de Sergio Leone-films tegenkomt.  Helaas komen er maar weinig van dit soort spellen uit. We hadden weliswaar Red Dead Revolver en GUN nog een paar jaar geleden, al waren dat jammer genoeg meer zoethoudertjes dan een ware klassieker. Nu is er dan toch Call of Juarez.

Het spel gaat over twee verschillende personages: Reverend Ray, de priester die uit is op wraak, en Billy, de jongen waar Ray achteraanzit. De broer van Ray is namelijk vermoord en alles wijst erop dat Billy de schuldige is. Kokend van woede pakt de oud-priester zijn oude hobby weer op: schieten, vechten en dingen opblazen. Aan de andere kant is er Billy, de jongeman die niet precies weet wat er gebeurd is, en daarom op de vlucht is voor de Reverend. Die Billy letterlijk kan schieten overigens.

Op het moment dat je met Ray speelt, zul je met één of twee wapens in je handen door kleine, typische westernstadjes lopen, waarin je geregeld verzeild zult raken in typische mano a mano gunfights. Wanneer je echter met Billy speelt, dan zul je door enorme open omgevingen mogen rondreizen, bewapend met pijl en boog. Waar Ray dan weer de directe benadering prefereert (namelijk de gehele tijd guns-blazing door stoffige straatjes), doet Billy zijn klusjes liever op een stealthy manier. Op deze manier zorgt Call of Juarez voor twee heel verschillende soorten van gameplay, waarbij het gebruik van de Bijbel als verfrissend genoemd kan worden. Je kan er namelijk vijanden tijdelijk mee afleiden, door allerlei mooie Bijbelse teksten te spuien. Eén welgemikt schot later zal hen vervolgens naar de hemel (of hel…) brengen.

Het is verder goed om te weten dat er een hoop dingen zijn veranderd in deze 360-versie. Zo is het verhaal compleet anders geworden, en dan met name het begin van het spel. Billy is in het begin niet bij de indianen, maar is nu gewoon op reis naar het stadje Hope om zijn ma te bezoeken. En moest je bij bepaalde missies met Billy per se gaan sluipen, nu kan je er ook voor kiezen om al knallend het level te doorlopen. Een stuk prettiger dus, want sluipmissies blijven doorgaans altijd een tikkeltje frustrerend. In Call of Juarez is dit helaas niet anders.

Daarentegen kan Billy een stuk meer doen met de wapens (waaronder de boog en de zweep, á la Indiana Jones), waardoor je een stuk minder kwetsbaar bent. Ook nieuwe levels zijn aan het spel toegevoegd, inclusief een speciale modus die Duel Challenge heet. De naam verraadt het eigenlijk al: in deze modus kun je tegen eerder vrijgespeelde bazen nogmaals de duels dunnetjes overdoen.

Call of Juarez speelt als elke andere 360-fps, dus wat dat betreft is de overzetting van PC naar console geslaagd. Grafisch is het ook best aardig te pruimen, al is het wel zo dat de gebruikte Chrome-engine zeer klinisch overkomt: alles is enorm scherp, maar weinig sfeervol. Wel zijn er hier en daar framedrops te bespeuren, maar daar kunnen we nog meeleven. Vervelender is het lettertype.

Ook Call of Juarez heeft te kampen met dat vervelende probleem dat wanneer je het spel op een gewone televisie speelt, je gewoon niet de lettertjes kunt lezen die op het scherm verschijnen. Het Dead Rising-probleem dus. Behoorlijk irritant, zeker omdat er veel typische teksten in voorkomen. Weliswaar worden de schermteksten over het algemeen redelijk ondersteund door gesproken tekst, maar toch. De teksten zijn trouwens wel van het kaliber cheesy Westernflick, maar passen er aardig bij.

Call of Juarez heeft trouwens een leuke physics-engine, waar je ook veelvuldig gebruik van moet maken. Als je bijvoorbeeld ergens op moet klimmen, moet je eerst kratjes stapelen. Of soms moet je iets in balans brengen door er allemaal voorwerpen op te gooien. Iets wat bij vlagen sterk doet denken aan Half-Life 2. Ook is er de mogelijkheid om de hoed van je tegenstanders af te schieten, om daarna op de hoed te schieten, die door de kogels van richting veranderd worden.

Het zijn dit soort kleine dingetjes die Call of Juarez toch wel sieren, hoewel het tijdens een sneakmissie behoorlijk ergerlijk kan zijn als je een kist moet slepen die vervolgens tegen een object opbotst. Het geluid wat er dan vanaf komt is gruwelijk hard, waardoor gelijk iedereen op zijn hoede is en als gekken gaan schieten. Gevolg is een vroege dood, waardoor je weer bij het savepoint opnieuw mag starten. Die savepoints zijn overigens niet allemaal handig neergezet. Ze zijn wel vlak voor belangrijke momenten geplaatst, maar vaak moet je de cutscenes voorafgaand steeds doorlopen. Andere tussenfilmpjes zijn te skippen, maar deze dan weer niet. Vervelend als je een afdaling moet maken, maar je steeds naar beneden valt en dus opnieuw moet beginnen en keer op keer getrakteerd wordt op die kutscene.

Origineel spel ten spijt, toch weet de game vaak niet helemaal te overtuigen. Je kan het zo gek niet verzinnen of het zit er wel in. Duelleren op de hoofdstraat van een stadje, al schietend paardrijden, vuistgevechten tegen bandieten, dat soort dingen. Het spel wil alleen zo graag een Western-verhaal van formaat presenteren, maar faalt hier toch een beetje in. Je hebt namelijk van alles wat, maar van alles een beetje. Hierdoor zijn alle verscheidene gameplay-elementen niet echt diep uitgewerkt, waardoor alles toch een beetje simpel wordt.

Eenmaal de vijftien episodetellende singleplayer uitgespeeld, is de kans dat je het spel nog eens opnieuw speelt niet bijster groot. Er is nog wel een gehele (ietwat overbodige) multiplayermodus aan het spel toegevoegd, maar het vinden van een spelletje bleek lastiger te zijn dan gedacht. Het spelen van nieuwe modi zoals Wanted, waar één van de spelers het doelwit is, of Famous Events, waar je historische gevechten na kunt spelen uit de geschiedenis, gingen dan ook helaas aan ons voorbij.