Brink is een shooter, maar niet in de traditionele zin. De kern van de game draait namelijk om samenspel, al leent de gameplay zich er ook prima voor om in je uppie huis te houden. Iedere missie kent een hoofddoel, maar er zijn ook secundaire doelen die vervuld moeten worden. Welke van die doelen je vervult, laat het spel volledig aan de speler over. Dat geldt voor zowel on- als offline, en je kunt de gehele carrièremodus met of zelfs tegen anderen spelen. Er is simpelweg geen barrière tussen het on- en offlinegedeelte van Brink.

Alles in Brink draait om The Ark, een utopisch oord dat vanwege een overschot aan bewoners op de rand van de afgrond staat. Na een korte introductie confronteert Brink je met een keuze: red je of ontvlucht je de Ark? Kies je voor het redden van The Ark, dan word je bij de Security ingedeeld. Wil je liever weg, dan is je eerste personage onderdeel van de Resistance, hoewel je later zonder problemen van kant kunt wisselen. De tussenfilmpjes leiden het verhaal in, maar bestaan uit oninteressante gesprekken en affiniteit met de hoofdpersonages ontbreekt volledig. Ondanks dat de game vol zit met audiologs en ‘What If’-scenario’s, ontstijgt de plot van Brink nooit dat van een rechttoe-rechtaan-actiefilm.

Klasses

In Brink speel je als Engineer, Soldier, Operative of Medic. Er worden verschillende doelen in een missie (blaas dit op, bescherm dit personage) aan één van die klassen toegewezen. Zo moet de Engineer objecten onschadelijk maken en zal de Soldier her en der bommen moeten plaatsen. Enkel door aan dergelijke opdrachten te voldoen, kun je een missie tot een goed einde brengen. De Engineer is met zijn turrets en mijnen, samen met de Soldier die met zijn sterke granaten en molotov cocktails flinke schade veroorzaakt, de beste keuze als je offensief wilt domineren. De Operatives (hackers die zich tevens als de tegenstander kunnen vermommen) en Medics (helers) zijn daarentegen van essentieel belang in het kader van teamwork.

Het is te allen tijde mogelijk van klasse te veranderen, bij zogenaamde Command Posts. Dat is wel zo handig, want door te wisselen kun je meerdere doelen in één missie behalen, wat meer punten oplevert om je personage te verbeteren. Door die experience stijg je in rank en ontvang je punten die je kunt besteden aan nieuwe mogelijkheden voor iedere klasse. Zo kan de Engineer onder meer zijn turrets effectiever maken, de Medic zichzelf genezen wanneer hij ernstig gewond op de grond ligt en de Soldier de kracht van zijn granaten vergroten. Ook het uiterlijk van je personage kun je veranderen, evenals de attributen op zijn wapen. De mogelijkheden zijn hierbij vrij uitgebreid, wat het zeker de moeite waard maakt om tijd te investeren in het naar eigen voorkeur aanpassen van je personage en wapens.

Er is nog een aanpassing mogelijk binnen het voorkomen van je personage, die de gameplay behoorlijk beïnvloedt. Het is namelijk mogelijk om voor een light, medium of heavy gewichtstype te kiezen. Een ‘heavy’-type kan zware wapens zoals een minigun dragen, terwijl een lichtgewicht hoger kan springen maar dan weer minder sterke wapens tot zijn beschikking heeft. Dat springen (en al het andere voortbewegen door de omgeving) doe je via het innovatieve SMART-systeem, waarmee je met één druk op de knop onder poortjes glijdt, over hekken klimt en over tafels schuift. Het SMART-systeem laat zich het beste vergelijken met het klimmen en klauteren in Assassin’s Creed en is daarmee een welkome toevoeging op de traditionele shooter-gameplay.

Potentie

Het zijn bovenstaande elementen die Brink van andere shooters onderscheiden. Het maakt de game net een tikkeltje interessanter dan de ‘schiet maar op alles wat je tegenkomt’-shooter. Brink probeert het genre vanuit een andere hoek te benaderen, en kent vanwege de missiedoelen en gameplay-mogelijkheden een interessante dynamiek. Brink is daarom geen game die zich bij een eerste speelsessie direct van zijn beste kant laat zien. Hoe vaker je Brink speelt, hoe beter je de game doorkrijgt. In het geval van Brink werkt dat helaas lang niet per sé in het voordeel van je spelplezier, en blijkt dat achter de potentie van Brink veel oneffenheden en gebreken schuilgaan.

Het voornaamste probleem is dat de hoofdmodus, bestaande uit twaalf hoofdmissies en vier 'What If'-scenario’s (respectievelijk zes en twee per zijde), eigenlijk het enige is dat Brink qua modi te bieden heeft. Na drie dagen met Brink door te brengen, krijg je het gevoel het spel al drie keer te hebben doorgespeeld. Het keer op keer opnieuw spelen van de maps komt je tegen die tijd waarschijnlijk echt de neus uit. Veel maps ogen door het klinische uiterlijke identiek en de opdrachten per missie verschillen te weinig om telkens van een merkbaar verschil in missieopbouw te spreken. Dat maakt het gebrek aan meer maps of variatie een groot minpunt. Het is ons een raadsel waarom Splash Damage geen leveltje of tien heeft toegevoegd, of bijvoorbeeld een competitieve modus. We begrijpen dat competitiviteit niet is waar Brink om draait, maar dat na een paar dagen spelen de missies en de (enige) modus al gaan tegenstaan kan niet de bedoeling zijn.

Het handjevol challenge-missies kan daar helaas weinig aan veranderen. Deze modus laat je vier opdrachten op drie moeilijkheidsniveaus voltooien. Hoewel de challenges in coöp met drie anderen te spelen zijn, zijn ze van zeer korte duur en dusdanig simplistisch dat er nauwelijks voldoening te behalen valt. Je hebt ze nodig om enkele wapens en modificaties vrij te spelen, maar verder is er nauwelijks reden om naar deze modus terug te keren. Of je moet erop gebrand zijn hoog in de online klassementen te eindigen.

Problemen en mankementen

Maar niet enkel op kwantitatief vlak schiet Brink te kort. De potjes waarbij netwerkvertraging geen ergerlijke factor was, zijn op één hand te tellen. Zelfs toen we enkel met en tegen Nederlanders speelden was er constant sprake van een vertraging, die het manoeuvreren door de omgeving en het gooien van granaten net even wat moeilijker maakte. Splash Damage geeft aan hier nog een patch voor uit te brengen, maar vooralsnog kampt Brink online met de nodige verbindingsproblemen. En dat is natuurlijk fataal voor een game die leunt op zijn onlinegedeelte.

Overigens willen we daarmee niet impliceren dat Brink een onlinegame pur sang is. De game is zo ontwikkeld dat je ook offline meer dan genoeg fun uit de game moet kunnen halen. Helaas is dat, mild geformuleerd, allerminst het geval. De kunstmatige intelligentie in Brink laat namelijk flink te wensen over. Soms lopen je teammaten zonder pardon een vijandelijke vuurlinie in, om even later radeloos naar de muur te staren. Brink leent zich enkel voor interessante gameplay als je het met anderen speelt. Helaas ontkom je ook online vaak niet aan het spelen met bots, wat van de gebrekkige AI een nog grotere domper maakt.

Zonde

Ook grafisch stelt Brink teleur. De cartooneske stijl heeft zijn charme, maar veel textures, en dan met name die van de ondergrond, ogen als een rommelige pixelbrei (zelfs na de patch die onlangs werd uitgebracht om dit te verhelpen). Maar ook het gebrek aan anti-aliasing, en dus het bestaan van veel kartelige randjes, maakt de game niet Bethesda’s mooiste. En dan zijn er nog de mankementen in de gameplay, zoals de wapens die soms als proppenschieters voelen (en klinken) en het gebrek aan fatsoenlijke langeafstandswapens. Ook kennen de maps veel punten waarbij de verdediging overduidelijk in het voordeel is. Daardoor is de balans bij sommige maps af en toe flink zoek.

Brink is op zijn sterkst wanneer je in het heetst van de strijd een ware oorlog aan het uitvechten bent. Die momenten zijn echter schaars, met name door de gebrekkige AI (die ook online een rol speelt) en de lag. We hebben niet vaker een game met meer potentie gezien dan Brink. Tegelijkertijd is Brink een schoolvoorbeeld van een videogame die zoveel elementen combineert dat fundamentele eigenschappen van het spel, zoals modi, maps, graphics, kunstmatige intelligentie en de stabiliteit van een netwerk, er aan onderdoor gaan. De kern van Brink, de gameplay, komt daarom nooit optimaal uit de verf, en heeft nooit de kans te schitteren. En dat is eeuwig zonde.

Brink is getest op Xbox 360