Bardbarian is een kleurrijke mix van RPG, tower-defense en shooter. In het spel leid je Brad de barbaar door een dorp, waar golven aan vijanden binnenstromen. Vijanden lopen van rechts naar links en bestormen de dorpstoren, die koste wat het kost heel moet blijven. Gelukkig heeft Brad een gitaar met magische riffs, waarmee hij bondgenoten en bonussen oproept. Een gitaar als wapen: waar hebben we dat eerder gezien?

Ode aan snake

Een rondje Bardbarian lijkt eenvoudig, want je rent in elk level door hetzelfde dorp terwijl je wacht op vijanden en je helden optrommelt om je te helpen. Met je gitaar en een (aanvankelijk) beperkt aantal noten roep je boogschutters, tovenaars en andere helden op, die op snake-achtige wijze achter je aan hobbelen. De besturing werkt daarbij erg goed, want je veegt simpelweg over het scherm om de gewenste richting in te lopen.

De slangvormige rij achter Brad zorgt voor originele strategische momenten, temeer omdat Brad zelf niet vecht. Heb je boogschutters in je team, dan is het zaak cirkels om vijanden te draaien terwijl je team aanvalt, waarbij jij ze heel houdt en versterkt met “bonusriffs”. Met deze deuntjes verhoog je de aanvalskracht, snelheid of bepantsering van je volgers. Andere hulpmiddelen vind je in het dorp zelf, waar je na het kopen van upgrades hulp van bewoners krijgt. Rekruteer bijvoorbeeld de ‘dronken man’ en hij vertraagt vijanden met een kotsplak (+ harde stukjes). Erg handig.

Op het eerste gezicht leent het spel een beetje van Brütal Legend en The Bard’s Tale, hoewel dat zich beperkt tot het bovengenoemde wapen. Start je Bardbarian op en dendert de rockmuziek door je koptelefoon, dan vergeet je bovenstaande titels en merk je dat het wel degelijk een eigen stijl heeft. Die is vooral te omschrijven als verslavend en frustrerend, want je moet hakken, rennen, geld oppikken en een hoop upgraden. Dat klinkt als een bekende App Store-norm, maar is vermakelijk op een persoonlijke manier. Karakters zijn handgetekend en Brad – een kruising tussen Viking en oud-Schotse krijger – ziet er overtuigend uit tijdens het aanslaan van de juiste snaren.

Grinden

Bardbarian is typisch zo’n spelletje dat je keer op keer start om dat ene level te halen waar je maar niet voorbij komt. Grinden is nodig om geld te verdienen, want zonder upgrades kom je niet ver. Het is belangrijk om vanaf de start je team te vergroten (meer teamleden=meer geld) en upgrades aan te schaffen om sterkere vijanden te lijf te gaan. Hoewel in-app aankopen aanwezig zijn, is het net als bij veel spellen in dit genre uitdagender om niet te betalen. Speel je tactisch en met de juiste upgrades, dan is het grinden sporadisch.

Vermakelijke rockmuziek, tal van upgrades en uitdagende levels maken van Bardbarian een fijn tussendoortje. Het spel begint als shooter met een sausje van tower-defense, maar voegt meer stijlen toe als je vordert. In latere levels neigt het zelfs door de vele rondvliegende projectielen naar bullet-hell, waar vluchten de beste aanpak lijkt. Met zoveel stijl en uitdaging is Bardbarian echter niet te vermijden en is eenieder die het speelt tegen wil en dank verslaafd.

Bardbarian is nu beschikbaar op iOS, binnenkort komt de game uit voor Android en op Steam.