Enigszins sceptisch begin ik aan Auto Assault. Vernieuwende MMORPG’s zijn nooit mijn ding geweest, ik was tevreden met levelen tussen elfen, orcen en draken. Na ervaringen met futuristische MMO's als Anarchy Online, The Matrix Online en een blauwe maandag Biosfear, leek mijn voorkeur bevestigd. Totdat Auto Assault op de deurmat belandde. Over vernieuwing gesproken: een MMO met auto's in de hoofdrol!

Auto Assault (AA) is ontwikkeld door Net Devil en uitgegeven door NCsoft, bekend van het fameuze Lineage. Spelers met een NCsoft account konden zich enkele maanden geleden inschrijven voor de bèta van het spel, wat ondergetekende ondanks zijn Lineage II-account verzuimde. Enfin, met een onvertroebelde blik vang ik de installatie aan en zie ik Auto Assault genadeloos 8 GigaByte van de schijf afslurpen. Een account is via de NCsoft-site PlayNC.com binnen drie minuten opgezet. Hierbij is een gamecard of creditcard met verificatie direct vereist, of je moet eerst de Free Trial kaart van twee weken gebruiken. Na het opstarten volgt een paar honderd MB aan auto-updates voor de intro voorbij rolt.

Het verhaal in een notendop: de wereldnaties liggen voor de zoveelste keer met elkaar overhoop en schieten moeder Aarde met allerhande nucleair wapentuig de verdoemenis in. Het nieuwe, grauwe, post-apocalyptische wereldbeeld (3x woordwaarde) heeft het meeste weg van Fallout en de filmreeks van Mad Max, die ons aller vrind Mel G. nog een plek boven menig meidenbed wist op te leveren. Na de gebeurtenissen zijn er drie facties op Aarde ontstaan, die elkaar niet kunnen luchten of zien.

De mensen hebben zich teruggetrokken in afgeschermde koloniën, zoals Zion in The Matrix. Binnen de muren zijn de mensen vrij van besmetting door chemicaliën en bestraling. Hier proberen ze een nieuwe wereldmacht op te bouwen, bestaande uit nür zuivere mensen, zonder manipulatie of vermenging met andere rassen. Eén van die andere rassen vormen de mutanten. Deze groep bestaat uit armen die na de oorlog buiten de koloniën moesten leven en door de vervuiling zijn geïnfecteerd. Als gevolg van de besmetting zijn ze gemuteerd, hebben ze speciale gaven ontwikkeld en leven ze nu in harmonie met de natuur. De derde factie bestaat uit mensen die net als de mutanten buiten de koloniën zijn opgegroeid, maar hun heil hebben gezocht in techniek om de invloeden van de besmetting te weerstaan. Deze cyborgs noemen zichzelf de Biomeks.

De karakters in Auto Assault -eigenlijk hun wagens- worden opgebouwd uit vier attributen, welke vergelijkbaar zijn met klassieke maatstaven. Zo zijn Combat, Tech, Theory en Perception respectievelijk te vergelijken met Strength, Constitution, Magic en Dexterity. Er zijn vier klassen beschikbaar per ras, gebaseerd op de attributen en verkrijgbaar in mannelijke en vrouwelijke vorm. Bij ieder ras worden ze anders genoemd maar ze hebben dezelfde basisattributen. De vechter wordt verrijkt met een flinke truck en een hoge dosis Combat, die hem een aanzienlijke precisie geeft tijdens het vuren. De ingenieur krijgt een verhoogde hoeveelheid Tech mee die het uithoudingsvermogen van zijn wagen versterkt. De magiër krijgt de meeste Theory, waarmee hij met zijn fragiele wagen wapens en krachten kan oproepen in de strijd. Auto Assault kent geen mana maar power, wat wordt weergegeven in een accumeter die terugloopt bij speciale aanvallen. De laatste klasse is een soort spion, die een auto met hoge wendbaarheid heeft, dankzij een verhoogde Perception. Ook kan deze klasse onzichtbaar worden.

Tegenstanders

Het duurt een tijd voordat je je aan het gebied van een andere factie kan wagen, dus ondertussen zul je op de snelwegen nog het nodige gespuis moeten opruimen voor je een fatsoenlijk level hebt bereikt. Zoals bij elke RPG, stijg je in level door het ombrengen van tegenstand en het afwerken van missies. Gespuis komt in vele soorten en maten. Zo is er infanterie van bandieten die je het leven zuur maken met geweren, granaten, raketwerpers en kamikaze acties. Het voordeel van deze mannetjes is dat je ze ook kunt overrijden in plaats van wachten tot je kogels effect hebben op hun harnas. Bandieten hebben ook wagens in gradaties. Zo zijn er rappe karretjes die heen en weer crossen en met wat armzalige vuurkracht je aandacht afleiden, gepantserde voertuigen die langzaam hun kanonnen op je legen, APC-eenheden die troepen uitladen om je te omsingelen, trucks die versperringen of mijnen leggen, om nog maar te zwijgen van de immense wagens van bazen. De boeven hebben ook bases waar stationaire wapens staan zoals geschutstorens. Naast de menselijke eenheden heeft moeder natuur zelf ook het een en ander in petto. De besmetting heeft namelijk menig heideveld aangetast en gevaarlijke beesten gecreëerd door mutatie.

Ben je de standaard tegenstanders zat is er altijd nog de Arena, waar spelers het tegen elkaar kunnen opnemen. Word je overigens tijdens een quest omgelegd door een vijand dan heeft dit geen gevolgen voor je opgedane ervaring, een vliegende hulpdienst takelt je weg van het slagveld en dropt je bij het laatst bezochte reparatiecentrum. Deze hulpdienst is tegen een kleine vergoeding ook op te roepen wanneer je vast zit in het terrein (zelden) of snel naar een andere stad wil reizen.

Craften & handel

Een van de pijlers waar Auto Assault op rust, naast het ontwikkelen van het voertuig van je karakter, is het craften. Zelfstandig voorwerpen creëren en repareren is een vaardigheid die door ieder karakter is aan te leren en komt in drie hoofdgenres: Armor, Weapons en Power. De eerste twee bestaan uit het leren maken van bepantsering en wapens, de derde vaardigheid oefent in het maken van motoren: naast de bescherming en aanval moet de snelheid van de wagen natuurlijk niet worden vergeten. Na verloop van tijd zijn een aantal subgenres aan te leren, zoals verschillende typen chassis, wielen, versieringen en exotische wapens. Om een wapen te kunnen maken moet je het eerst (kapot) vinden of kopen, om het vervolgens te repareren met gevonden onderdelen en te onthouden, zodat je het de volgende keer zelf kunt creëren. Via onderzoek kun je meer slots vrijspelen om producten te onthouden. Het onderzoek helpt je ook bij het vergaren van ervaring in het toevoegen van gadgets aan bestaande wapens. Onderzoek is te stimuleren door er punten in te investeren die je krijgt bij het stijgen van een level.

Er is een eindeloze verscheidenheid aan voorwerpen die te vinden zijn het veld. Meestal zijn ze zelf nog in barre staat, maar daarvoor zijn van twee oude weer een nieuwe te maken (zoals de edelstenen omzetten in de Horadric Cube van Diablo II). Het op gang krijgen van je crafting vaardigheden houd je wel even zoet en biedt naast een leuke uitdaging ook een extra bron van inkomsten.

Alhoewel, zo groot zijn die inkomsten niet: NPC verkopers die her en der staan, kopen de goederen slechts tegen een fractie van de verkoopwaarde van je in. Onderling zou hier veel meer uit te halen moeten zijn, maar een drukbezocht Auction House zoals bij World of Warcraft ontbreekt nog. Polls op de site peilen de animo hiervoor (en die is er), dus verwacht binnenkort een implementatie. Nu worden er items via een ingame verkoopkanaal aangeprezen. Leuk detail: bij het aangaan van een handelstransactie met een andere speler geeft Auto Assault een metertje weer waarin de waarde van de te ruilen artikelen wordt vergeleken. De meter geeft aan of je een winstgevende deal sluit of dat je meer voor je spullen kunt vragen.

Hazard Mode & Skills

Na verloop van tijd heeft je personage voldoende vijanden verzwolgen om een zeer krachtige nieuwe vaardigheid vrij te spelen: de Hazard Mode. Tijdens deze Hazard modus krijgt je personage een speciale aanval, die zeer van pas komt tijdens langdurige gevechten zoals die met eindbazen. Menselijke karakters kunnen de hulp van een ion cannon inroepen, spelers van de Mutanten ondergaan een metamorfose tot geest en Biomeks veranderen in een grote Mech. Naast deze speciale modi zijn er allerhande skills waarin een speler zich kan specialiseren. Deze zijn algemeen beschikbaar, enkel voor je eigen klasse en sommige vaardigheden overlappen. Zo kan bij de Biomeks een Terminator (vechtersklasse, what's in a name) bonussen gebruiken die ook voor een Agent (dievenklasse) te verkrijgen zijn. Sommige skills zijn specifiek voor een klasse, zo krijgt alleen een Agent een stealthmodus toebedeeld. Binnenkort volgt een grote update die het mogelijk maakt al je punten te respeccen, het opnieuw verdelen van al je skillpunten.

Samenwerking & huizen

De samenwerking tussen spelers staat binnen Auto Assault nog op losse schroeven. Clans zijn op te richten via NPC's in steden. Er lijkt geen banner aan verbonden, enkel de naam verbindt spelers met  elkaar. Op kleinere schaal is een convoy te stichten, de Auto Assault benaming voor een party. Partyleden delen enkel in ervaringspunten die opgedaan worden met het slachten van vijanden, de quests zul je zelf moeten verzilveren. Hier zit een gemiste kans, het spel bevat namelijk geen mogelijkheid om quests te delen, zodat je niet kunt zien welke doelen je tegenstanders nog moeten behalen voor hun opdracht. Ook deze optie staat in polls op de website en zal naar verwacht nog worden toegevoegd. Tot die tijd blijft het heen en weer roepen welke missie er nog open staat om te volbrengen. Jammer is ook dat de populatie op de servers nog vrij laag is en het daarom soms even zoeken is naar een missie-partner.

Een aardige party-toevoeging is de Arena. Naast 1 tegen 1 gevechten is een party ook in te schrijven, om het samen tegen andere groepen op te nemen. Ieder lid ontvangt dan prijzengeld en ervaringspunten. Ben je het samen questen even zat, trek je dan terug in je huis. Een peroonlijk huis in Auto Assault is jouw kubusvormige eigendom en alleen jij kunt er naar binnen of mensen uitnodigen op de koffie te komen. Het huis is van binnen te voorzien van interieur om de ruimte op te fleuren ('Habbo Assault?').

Gameplay

Voor een spel wat niet volledig gefocust is op het racegenre, is de besturing heel behoorlijk. In het begin gaat het draaien wat stroef, maar zodra er betere motoren beschikbaar zijn zweeft de wagen over het speelveld. Voor een betere wegligging zijn andere banden aan te schaffen, die weer anders reageren op verschillende soorten terrein. Er zijn de standaard questsoorten om af te werken: vernietig zus, haal zo, verzamel dit, breng dat. De makers hebben dit echter leuk weten te mengen met het auto universum. Zo zijn er uiteraard racemissies op tijd, dien je in sommige missies vrachtwagens te escorteren, kun je een complete geschutstoren uit je achterbak toveren of krijg je een heel leger aan bondgenoten toegewezen om samen steden mee met de grond gelijk te maken. En dan bedoel ik ook letterlijk met de grond gelijk, de engine van Auto Assault staat toe om alles in het landschap te slopen! Geschutstorens, bunkers, hekken, wrakken, ruïnes, huizen, lantaarnpalen, zendmasten, zelfs complete radarinstallaties en hangars zijn met genoeg kracht tegen de grond te werken. Het geeft een grote euforie om met je wagen door een vijandig kamp te denderen, alles in je pad aan gort brekend. In de fun factor die dit element met zich meebrengt schuilt al een groot deel van de kracht van Auto Assault. Overige elementen uit het spel brengen deze kracht tot een naadloze ervaring: de slipsporen, opspattende onderdelen, gripverandering op andere landschappen, de vele grafische effecten tijdens gevechten en vaardigheden en de vermakelijke teamplay.

Graphics & geluid

Op visueel gebied doet Auto Assault voor geen enkele MMO onder. Water is om van te watertanden, sneeuw ziet er ijzingwekkend fris uit en de wagens zelf zijn scherp gemodelleerd. Ieder model lijkt met zorg in elkaar geplaatst, hoewel sommige typen wel veel worden herhaald. Vooral de poppetjes hadden meer variatie mogen kennen. De effecten van upgrades, vaardigheden en aanvallen zijn knap gemaakt, zien er helder uit en trekken de speler in het spel. Een gekochte raketwerper vuurt ook werkelijk raketten, vlammenwerpers spuwen gretig vuur en lasers schichten als bliksems door het landschap. De geluidseffecten hierbij voor je wagen en de wapens klinken wat sober,  in tegenstelling tot het geluid dat de omgeving produceert: druk met altijd wel een gevecht in de verte gaande. De soundtrack verdient een pluim. De 'post-apocalyptische technorock' is rauw en zet op de juiste momenten in, het era na totale vernietiging benadrukkend. Het vrije gevoel dat door deze setting naar voren komt houdt het midden tussen een sfeer van Full Throttle en Waterworld. De audiovisuele ervaring maakt van Auto Assault een sfeervolle game, hoewel de persoonlijke betrokkenheid toch minder voelt dan bij andere MMORPG's. Simpelweg omdat het vanuit een auto nu eenmaal afstandelijker opereren is dan met een personage dat in levende lijve rondloopt.

Kortom

Waar The Matrix Online teveel teerde op de licentie weet Auto Assault al een stuk beter vernieuwende gameplay binnen het MMO genre te brengen en te verweven met klassieke regels. De economie moet nog op gang komen, maar de vermakelijke gameplay maakt een hoop goed. De lage instap maakt van Auto Assault een Diablo II in een sluitende Mad Max Online RPG schil.

De makers zijn vrij zeker van hun zaak: als je twijfelt over een aankoop van Auto Assault kun je het spel zonder aanschaf veertien dagen gratis proberen.