Het is je misschien al opgevallen: het offroad racegenre wordt de laatste tijd goed vertegenwoordigd, met de afgelopen maand titels als Ford Off Road en MX vs. ATV Untamed. De wisselende kwaliteit van de games stemt niet echt vrolijk, maar er is in ieder geval keuze genoeg. Sony doet ook een duit in het zakje en probeert met ATV Offroad Fury 4 de aandacht te trekken van de enorme hoeveelheid PS2-bezitters.

ATV Offroad Fury 4 is in geen enkel opzicht grensverleggend. Er mogen dan wel een aantal dingen zijn toegevoegd die we eerder nog niet in de serie hebben gezien, maar in het overkoepelende genre brengt het niets nieuws onder de zon. Eén nieuw aspect is echter toch nog het vermelden waard, namelijk de Story Mode. Deze mode biedt de optie om een verhaaltje te doorlopen om zo meer voertuigen te verdienen. Het is lang geleden, maar ATV Offroad Fury 4 is er met deze Story Mode in geslaagd mij hardop te laten lachen. Jammer genoeg wel onbedoeld, maar de lach was hartelijk en luid. Het verhaal is een variatie op een type film dat iedereen wel kent. Het hoofdpersoon in het verhaal is een natuurtalent dat aan lager wal is geraakt. Om weer terug naar de top te komen moet deze weer onderaan beginnen. Gaandeweg wordt hij tegengewerkt door diverse slechteriken. Van de gemene rivaal tot de nukkige mentor; elk stereotype komt wel eens langs. Daarbij is de kwaliteit van de filmpjes en de stemacteurs dermate slecht dat lachen het enige is dat nog rest.

Ik verwacht dat mensen met een gezonde dosis humor de Story Mode best vermakelijk zullen vinden. Echter, als je zonder alle poespas de rest van de dertig motoren, quads, buggies en trucks wilt verdienen, is er altijd nog de Classic Mode. Hierin kun je geld verdienen door met het voertuig naar keuze simpelweg races te voltooien op het circuit naar keuze. In de Single Events-optie is dit alles ook te doen, echter zonder de beloningen die je in de beide andere modes krijgt voor het finishen van een race.

Races kunnen grofweg in drie types worden ingedeeld. Als eerste zijn er de races op gesloten circuits. Deze kunnen zich afspelen in de open lucht of in grote stadions. Vooral met de motoren en quads is het zaak de sprongen goed te nemen, want anders lig je tegen de helling van de volgende heuvel stof te happen. In andere races rijd je niet over een circuit, maar van het ene naar het andere punt. Als je begint met spelen, kunnen de circuits een beetje saai en makkelijk aandoen, maar later brengen de afwisselende bochtencombinaties, heuvels en soms enorme hoogteverschillen in de tracks variatie in de game en tegelijk de nodige uitdaging. De races van punt tot punt zijn zelfs nog wat uitdagender dan de normale circuit-races, aangezien je maar één keer per race langs dezelfde plek rijdt. Bovendien splitst de route zich geregeld op in verschillende richtingen die sterk verschillen in moeilijkheidsgraad. Deze keuze is interessant: kies ik een makkelijke omweg, of een riskante binnendoorroute?

De laatste optie is Freestyle Mode. Hierin is het mogelijk om met quads en motoren punten te verdienen door stunts uit te voeren. Doordat de arena's waarin deze stunts worden uitgevoerd best klein zijn en de stuntheuvels best dicht op elkaar staan, is het moeilijk om te zien of je goed op een heuvel afrijdt als je uit een van de nauwe bochten komt. De kijkhoek is daarvoor simpelweg te klein. Als je de arena's eenmaal een beetje kent, is het toch mogelijk om een paar leuke stunts te laten zien. Desondanks wist de Freestyle Mode niet echt lang te boeien. Na een paar van deze stunt-arena's te hebben bezocht, werd het al snel duidelijk dat er niet echt veel diepte zit in het stuntsysteem. Het aantal stunts dat je uit kunt voeren is hiervoor te klein. Ik kwam er achter dat het maken van een backflip wel mogelijk was, iets dat in de door ons onlangs gereviewde game MX Vs. ATV Untamed niet mogelijk was. Buiten Freestyle Mode is het trouwens ook mogelijk om punten te verdienen met stunts, zowel met de zwaardere als lichtere voertuigen. De functie van deze optie is me echter ontschoten, aangezien je uiteindelijk niets kunt met de verdiende punten. Bovendien is het scoren van stuntpunten met buggies en jeeps niet echt uitdagend te noemen, want alleen met het maken van drifts en sprongen kunnen punten worden verdiend. Sony had er uiteindelijk goed aan gedaan dit puntensysteeem achterwege te laten.

Een cheesy verhaal en een overbodige Freestyle Mode terzijde, het racen zelf is zeker in orde. Niet alleen zijn de tracks afwisselend en moeilijk, maar ook de besturing van de voertuigen voelt natuurlijk en intuïtief aan. Als je een voertuig onder de knie hebt, zul je er uiteindelijk achter komen dat je in een bepaalde flow komt. Je kunt verder springen over heuvels en bochten zijn ineens veel sneller te nemen. Van motor tot jeep, elk voertuig heeft zijn eigen typische weggedrag en gaat verschillend om met de obstakels die je op je pad tegenkomt. Motoren zijn bijvoorbeeld veel vatbaarder voor kleine hobbels dan buggies. Een buggy breekt door zijn achterwielaandrijving echter weer veel sneller uit dan andere voertuigen.

Het enige wat ik kan aanmerken aan het het racen zelf, is de matige kunstmatige intelligentie. Zelfs als je in staat bent enige afstand te creëren tussen jou en de tegenstander, is het onmogelijk om verder uit te lopen op de achterblijvers. Natuurlijk is het spannender om met andere coureurs te strijden, maar als je eenmaal sneller bent, verwacht je wel dat je per ronde een bepaalde afstand kunt uitlopen. Verder voelen de computertegenstanders overigens best menselijk aan. Net als jij maken ze fouten en meer dan eens zul je een motorrijder voorbij rijden die even voor je ten val is gekomen.