Bijna iedereen kent Unreal Tournament en ook het Real-Time Strategy genre is bepaald geen onbekende. Maar wat gebeurt er als je een mix van deze twee maakt? Het antwoord: Arena Wars. Met de besturing van een strategy game en de gamemodes van Unreal Tournament, is een razendsnelle game geboren waarin tot acht spelers tegelijk het tegen elkaar op kunnen nemen. Twee jaar lang werkten in het Duitse Hannover de vier mensen van exDream aan de titel. Is het ze gelukt om Arena Wars ook zo verslavend te maken als Unreal Tournament?

Net als bij games als Quake 3 en Unreal Tournament moeten we de gevechten in Arena Wars als een sport zien. Zo'n 150 jaar in de toekomst is men blijkbaar voetbal en atletiek toch zat en is er besloten dat het allemaal wat gewelddadiger moet. Arena Wars is geboren, een sport voor tactici waarin ditmaal eens robots en niet mensen de klos zijn. De game bevat drie gamemodes, allemaal bekend van Unreal Tournament: Capture the Flag, Bombing Run en Double Domination. Waar het bij Capture the Flag de bedoeling is om de vlag van je tegenstander te stelen en naar je eigen basis te brengen, moet bij Bombing Run de bom in het hart van de vijandelijke basis geplaatst worden. In Double Domination ten slotte moet een team twee punten op de map 20 seconden lang bezet houden om een punt te scoren. De meegeleverde tutorials voor elke variant zijn erg duidelijk, waardoor de speler meteen weet wat er van hem verwacht wordt.

Van basisbouw is bij Arena Wars geen sprake: aan het begin van elke wedstrijd krijgen de spelers een bedrag van 1000 euro dat geïnvesteerd kan worden in zes verschillende units: de buggy, spider, walker, destroyer, berserker en artilery. Elke unit heeft zijn sterke en zwakke punten en is vooral uitermate goed inzetbaar tegen bepaalde andere units, waardoor het kiezen van een juiste counter voor een aanval erg effectief is. Elke unit heeft bovendien nog een speciale vaardigheid, variërend van de kamikaze actie van de buggy tot de teleportatie van de destroyer. Units kunnen ook worden geupgrade in de daarvoor bestemde gebouwen, waarna ze aanzienlijk sterker worden. Aangezien dit proces echter een minuut duurt en de speler tijdens het upgraden ook nog eens een bedrag tijdelijk kwijt is als prijs voor de upgrade, zul je zeker van je zaak moeten zijn alvorens hiertoe te beslissen. Als een unit vernietigd wordt of een upgrade klaar is, krijgt de speler de kosten hiervan terug, waardoor hij altijd een totaal van 1000 euro aan units te besteden heeft.

De maps waarop gespeeld wordt bevatten doorgaans meerdere wegen naar het doel, waardoor een verdedigende speelstijl lastig wordt. Om dit te voorkomen heeft exDream bovendien de powerplant toegevoegd. Wordt deze powerplant vernietigd dan volgt er een enorme explosie waarin de speler de units binnen zijn basis kwijtraakt en bovendien 10 seconden lang geen nieuwe units kan bouwen. Doordat de powerplant meestal niet in de basis te vinden is, maar op een relatief kwetsbare plaats staat, heeft verdedigen weinig zin en is aanvallend spel de enige manier om iets te bereiken. Net als bij multiplayer shooters liggen er bovendien verspreid over de map verschillende power-ups als superspeed, quad damage, slow en ion cannon. Deze powerups kunnen, indien juist ingezet, je de overwinning bezorgen, of juist je game behoorlijk verzieken. De wedstrijden in Arena Wars kunnen doorgaans als snel en hectisch beschreven worden en zijn dan ook vaak in 5 tot 15 minuten voorbij. De chaos en snelle potjes maken de game behoorlijk verslavend, en dankzij de goed gelukte balans tussen de units zijn veel tactieken mogelijk.