Bekijk hier de videoreview van Anno 1404

Normaal gesproken is de zomer één grote komkommertijd op gamegebied. Uitgevers weten immers dat er leukere activiteiten zijn dan gamen wanneer het buiten vijfentwintig graden is. Ubisoft lapt deze regel echter aan de laars en brengt doodleuk Anno 1404 op de markt. Een domme zet? Integendeel. Er is geen game die beter het zomerse vakantiegevoel over weet te brengen dan Anno 1404, zowel grafisch als qua gameplay.

Anno 1404 is een game die je onderuit gezakt achter je computer speelt en waar je voor je het weet, weer uren ingestopt hebt. De tijd vliegt voorbij en stapje voor stapje creëer je een gigantische metropool. Ingewikkeld of ondoorgrondelijk wordt het echter nooit, want de game heeft een heerlijke flow die er voor zorgt dat je altijd bezig bent, maar nooit gestresst raakt. Weinig games in het stedenbouwgenre weten je zo soepel door het groeiproces van kleine nederzetting tot immense stad te leiden als Anno 1404.

Klassiek van opbouw

Want een klassieke stedenbouwgame, dat is Anno 1404. Je start met slechts een warenhuis, een markplaats en wat aftandse hutjes en krijgt geleidelijk aan nieuwe mogelijkheden. Zo evolueren de hutjes tot stenen huizen en wordt je beschaving steeds veeleisender. Boeren hebben bijvoorbeeld genoeg aan een kerk en wat vis, maar stedelingen willen ook specerijen en vermaak. De game wordt pas echt interessant als je niet meer op je eigen eiland aan de wensen van je volk kunt voldoen. Specerijen kunnen niet op westelijke grond verbouwd worden en dus trek je er opuit naar het oosten. Op een zanderig eiland start je met de gratie van de Sultan een tweede beschaving.

Handel drijven

Dit bouwen van een tweede volk in het oosten is één van de grootste vernieuwingen ten opzichte van Anno 1701 en bijzonder goed uitgewerkt. Niet alleen de grafische stijl van je oostelijke beschaving, maar ook de bouwopties zijn compleet anders. Nomaden, zoals de oostelingen genoemd worden, eten dadels in plaats van vis en drinken geitenmelk in plaats van cider. Omdat er bijvoorbeeld geen bomen gekapt kunnen worden in de woestijn, voer je alle grondstoffen die nodig zijn om in het oosten te bouwen, aan vanuit je westelijke thuishaven. Zo ontstaat de eerste van vele handelsroutes.

De toevoeging van de oosterse beschaving geeft het handelen in Anno 1404 een nieuwe dimensie, omdat de kruising van oost en west je meer het gevoel geeft aan echte wereldhandel te doen. Je bent continu bezig om grondstoffen van eiland naar eiland te verschepen en werkt zo op een fijne manier toe naar bijvoorbeeld het neerzetten van een nieuw type gebouw. Omdat de game duidelijk aangeeft wat je nodig hebt voor iedere inwoner, is dit zonder meer één van de beste eigenschappen van Anno 1404.

Leercurve

Ontwikkelaar Related Designs heeft tevens een leuke manier gevonden om nieuwe spelers kennis te laten maken met de spelmechanieken. In plaats een saaie tutorial dient de campagnemodus als inleiding op het echte werk, dat zich in het sandboxgedeelte bevindt. De campagnemodus is een fijne manier om de game te leren kennen, omdat in relatief korte missies je de verschillende handelingen krijgt aangewezen. Naast de campagne- en sandboxmodus bevat de game ook nog een stel scenario's, die variëren van het opzetten van een stad met meer dan tien duizend inwoners tot het vergaren van een miljoen goudstukken.

 

Anno 1404 biedt echter meer dan alleen een sterk uitgewerkte gameplay. Het zijn namelijk de grahpics en het geluid die je echt helemaal in de game zuigen. Je stad is een levend geheel waarin mensen rondlopen, de was aan de lijn wappert en de rook uit je fabrieken komt. Doordat je het idee krijgt dat de stad daadwerkelijk leeft, raak je veel meer betrokken bij je beschaving dan wanneer je enkel statistiekjes aan het verbeteren bent. Hier komt bij dat het verschil tussen oost en west heerlijk is uitgewerkt en de nomaden met hun unieke stijl de game zoveel frisser maken. De soundtrack is ten slotte ook fenomenaal, met opzwepende muziek als je in een intense situatie verkeert en rustige achtergrondmuziek als je gewoon wat aan het aanrommelen bent. Ook in het audiovisuele gedeelte merk je dat ontwikkelaar Related Designs verdomd goed over de game nagedacht heeft.

Zoeken naar minpunten

Mocht je dan toch op zoek zijn naar negatieve zaken, dan is het gemis van een multiplayermodus er eentje. Het handelen met andere, levende spelers was echt een toffe aangelegenheid geweest, maar ergens valt ook wel te begrijpen dat dit uit de oorspronkelijke game gelaten is. Het opbouwen van een stad tot de hoogste vorm van beschaving duurt namelijk uren en uren, en het zou lastig zijn om iemand te vinden die zolang de tijd heeft om de game te spelen. Nu word je afgescheept met de mogelijkheid om screenshots van je stad te uploaden en savegames te delen. Tja, dat wekt weinig interesse.

Een ander punt om rekening mee te houden is de aard van de game. Anno 1404 is een handelsgame pur sang en hoewel er enkele mogelijkheden tot strijd in de game verwerkt zijn, is dit op een basaal niveau. Bouw een aanvalshut op een vijandig eiland en je manschappen doen de rest. Wil je na het bouwen van een gigantische stad dus ook de hele wereld veroveren, dan is Anno 1404 daarin beperkt. Een minpunt aan de game is het mijn inziens echter niet, want de game pretendeert ook niet een oorlogsimulator te zijn.

Gewoon heerlijk

En wat Anno 1404 wel pretendeert te zijn, daarin is het ijzer en ijzersterk. Bouwen en handelen is in tijden niet zo leuk en goed uitgewerkt. Ten opzichte van Anno 1701 biedt de game ook weer genoeg nieuws, met als absolute hoogtepunt de oosterse wereld en de handelsmogelijkheden die dit met zich meebrengt. Aanvaard dit advies: een betere game om het zomergevoel mee te krijgen, is er momenteel niet.

Bekijk hier de videoreview van Anno 1404