Het MMORPG-genre is door de dominantie van World of Warcraft een genre waar niet veel ontwikkelaars zich aan durven te wagen. NCsoft is daarentegen een ontwikkelaar die steeds meer succes lijkt te boeken in deze markt. Na een periode van ruim vier jaar ontwikkeling is nu eindelijk het paradepaardje Aion: The Tower of Eternity uitgekomen. En dat de periode van ontwikkeling zijn vruchten afgeworpen heeft, staat als een rots boven water.

Aion speelt zich af in een wereld genaamd Atreia, die uit twee delen bestaat. Het gedeelte wat de twee werelddelen aan elkaar verbond, de Tower of Eternity, werd in een  strijd in het verleden vernietigd. Nadat inwoners van beide delen elkaar de schuld gaven van de vernietiging van de toren, besloten zij hun eigen volk te creëren. De bevolking van het onderste deel noemde zich de 'Elyos' en hun regio 'Elysia'. De bewoners van het bovenste deel deden vervolgens hetzelfde en noemde zich de 'Asmodians' en hun regio 'Asmodae'. Hoewel uiterlijke verschillen steeds groter werden, bleven beide rassen beschikken over een groot paar vleugels die in Aion een prominente rol spelen.

Het Aion-concept

NCsoft heeft in de afgelopen vier jaar aan werkelijk alle aspecten van Aion aandacht kunnen besteden en dit maakt de game een meer dan unieke ervaring. De meeste MMORPG's bestaan uit twee verschillende speelstijlen: player-versus-player of player-versus-environment. In Aion heeft NCsoft een combinatie van deze speelstijlen gemaakt, namelijk player-versus-player-versus-environment, kortweg PvPvE. In zowel Elysia en Asmodae kun je namelijk de klassieke PvE-stijl spelen, waarbij het voornamelijk om het verhaal en avontuur gaat. Het gebied waar de twee werelden samenkomen, bestaat sinds de vernietiging van de toren uit brokstukken waar men kastelen op heeft gebouwd. Dit gebied, genaamd The Abyss, is waar het PvP-gedeelte plaatsvindt.

Wat de combinatie van de twee speelstijlen uniek maakt, is dat er een derde, computergestuurd ras in Aion is, dat op willekeurige momenten in de Abyss toe kan slaan. Zo wordt de balans bewaard tussen de twee facties en komen er steeds nieuwe uitdagingen. Naast dit derde ras, kun je pas naar The Abyss wanneer je level vijfentwinig hebt bereikt. Hierdoor wordt de link tussen het PvE-gedeelte en het PvP-gedeelte nog sterker en zul je eerst de wereld door moeten voordat je naar The Abyss kunt gaan. De combinatie van spelers en omgeving is fantastisch uitgewerkt en wellicht zelfs voor meer dan alleen PvP-fans weggelegd.

Het tweede unieke aspect van Aion is de mogelijkheid om je vleugels uit de klappen en het luchtruim te kiezen. Hoewel er niet in elk gedeelte vrij gevlogen kan worden, is dit in de gedeeltes waar het wel kan, erg spectaculair gedaan. Het beste voorbeeld hiervan is The Abyss. Beide rassen vechten hier zowel op de grond als in de lucht tegen elkaar, en ook in de lucht is de gameplay perfect gebalanceerd. Daarnaast geeft het een immens gevoel van vrijheid om uit het niets je vleugels uit te slaan en weg te vliegen.

Pracht en praal

MMORPG's staan grafisch niet te boek als pareltjes, maar Aion maakt een uitzondering op deze regel. Er is enorm veel aandacht besteed aan de visuele presentatie van de game. Zo zijn de animaties van de personages soepel en zijn de achtergronden met zoveel detail afgewerkt dat de sfeer daadwerkelijk magisch aanvoelt.

Naast de grafische kwaliteit is het de omvang van de twee werelddelen die het spel nog aantrekkelijker maakt. Er zijn namelijk voor zowel de Elyos als de Asmodians twee volledig verschillende werelden met eigen missies en quests. Als je ervan uitgaat dat het waarschijnlijk rond de vijftig uur zal duren voordat je met één personage het maximale level hebt bereikt, kun je dus uitgaan van minimaal honderd uur uniek spelplezier. Mocht dit nog niet genoeg zijn, dan kun je jezelf ook nog onbeperkt vermaken in The Abyss. Aion heeft dus een gigantische levensduur.

Hoewel deze levensduur natuurlijk zeer positief is, wordt dit niet door alle spelers met open armen ontvangen. Veel gebeurtenissen vinden pas na een bepaald niveau plaats en zijn alleen weggelegd voor de stevige doorzetters. Dit komt mede doordat niet alle quests altijd even interessant zijn. Je moet veel van dezelfde vijanden verslaan en grind wat af in Aion. Doorzettingsvermogen is dan ook zeker gewenst bij Aion.

Gelukkig is het grootste deel van de quests wél interessant, mede doordat het verhaal van Aion echt wat toevoegt aan de game. Hoewel soms wat inlevingsvermogen gewenst is, merk je dat de ontwikkelaar veel aandacht aan de details heeft besteed. Het verhaal vormt één geheel, dat bijna als een dik sprookjesboek gezien kan worden. Achter elk deel van Atreia zit een eigen verhaal, wat je weer terug ziet in de quests die je doet. Over werkelijk alles in het verhaal is nagedacht.

Zonder meer geslaagd

We kunnen nog uren vertellen over hoe uitgebreid Aion wel niet is, maar de conclusie is inmiddels al meer dan duidelijk. Aion is een topgame en in het MMORPG-genre zonder meer de grootste release van het jaar. De sfeer, de uitgebreide opties en de ervaring in z'n geheel zorgen ervoor dat Aion zowel verslavend als onvergetelijk is. Een goede vervanging voor ieder die na World of Warcraft aan iets fris toe is.