Bijna iedereen heeft wel eens een dierentuin bezocht en waarschijnlijk zijn er ook al veel gamers geweest die er dan over fantaseerden hoe het nou zou zijn om zelf zo'n attractie te beheren in een game. Een aantal jaren geleden wist Microsoft hier, ten tijde van de grote Tycoon hype, handig op in te spelen met Zoo Tycoon. In de basis Rollercoaster Tycoon, alleen dan voor een dierentuin. Zo werd de game althans door veel mensen omschreven toen ze voor het eerst van de titel te horen kregen. Dat daar echter een redelijk vermakelijke simulatiegame achter zat, daar kwamen veel mensen pas bij het spelen achter. Nu is men inmiddels al een flinke tijd bezig met het tweede deel en hebben wij deze alvast aan een vroege test onderworpen.

De eerste verandering die eigenlijk meteen in het oog springt, zijn de driedimensionale graphics. Je kunt ditmaal volledig rondkijken in je zelfgemaakte dierentuin en ook heel dicht op de bezoekers en je dieren inzoomen. Dit maakt de beleving natuurlijk een stuk groter, helemaal als je de bezoekersmode meetelt, waarmee je vrij door het park rond kan lopen. Vanuit deze mode kun je bovendien foto´s maken van de belangrijkste attracties van je park. Het is echter wel jammer dat de game qua detailniveau het nodige heeft moeten inleveren bij de overstap naar een 3D engine. Vooral de bezoekers komen niet bepaald overtuigend over en ook de omgevingen zelf doen enigszins kaal aan. Bovendien kent het spel bijna een chronisch tekort aan belichting, waardoor het geheel een beetje sfeerloos over komt. Zodra je park een beetje goed gevuld is met bezoekers en attracties, wordt het er wel wat beter op, maar ondanks dit valt niet te ontkennen dat het grafisch heus wel mooier kan. Games als The Sims 2 en vooral Rollercoaster Tycoon 3 tonen dit duidelijk aan.

Gelukkig steekt het spel qua gameplay en controls een stuk beter in elkaar. De interface is intuïtief opgezet, waardoor de game lekker weg speelt zonder dat je ooit het overzicht verliest. De camera kun je bedienen via een muis/toetsenbord combinatie welke verrassend goed werkt en vooral shooter fanaten zullen zich snel thuis voelen met de WSAD knoppencombinatie. Alle menu's zijn met logische en duidelijke icoontjes aangegeven en alle knoppen en functies zijn voorzien van handige pop-up berichten. Mensen die al de nodige andere simgames achter de rug hebben zullen zich snel op hun gemak voelen en binnen no-time een leuke dierentuin uit de grond gestampt hebben. Maar ook nieuwelingen in het genre worden via een duidelijke tutorial goed begeleid. Eigenlijk zijn veel tools in de game afgekeken van Rollercoaster Tycoon, maar omdat die game zo overzichtelijk en gemakkelijk in elkaar steekt, hoor je ons daar niet over klagen.

De grote kracht van de game zit 'm echter vooral in z'n flexibiliteit en keuzemogelijkheden. In dit spel bouw je namelijk niet alleen de infrastructuur van je park, maar richt je ook de attracties zelf naar eigen hand in. Je hebt een grote hoeveelheid verschillende omgevingen waarin je de dieren kan laten vertoeven en deze zijn allen over een brede keus aan klimaten verdeeld. Bovendien kun je binnen deze klimaten ook nog de keuze maken tussen kust- en binnenlandse gebieden. Naast de ondergrond verzorg je ook de verdere aankleding van het habitat van je dieren. Hierbij komen rotsen, struiken, bomen en andere flora om de hoek kijken. Ten slotte kun je ook nog hoogteverschillen aanbrengen, moet je voor de nodige faciliteiten zorgen en dient er een geschikte omheining geplaatst te worden.

Ook uniek aan deze game is dat je niet alleen de bezoekers, maar ook de dieren zelf tevreden moet houden. De wensen en eisen verschillen natuurlijk per dier. Zo heeft de ene soort veel behoefte aan sociale contacten met soortgenoten, terwijl de ander weer veel privacy wil genieten. Ook voedsel en andere vormen van verzorging en aandacht verschillen per diersoort, net als de hygiëne. Dit zijn dus allemaal elementen waar je constant rekening mee moet houden als je een bepaalde diersoort tevreden wilt houden en geboortes van nageslacht wilt veiligstellen. Als derde groep heb je dan nog de werknemers van je park. Doorgaans kennen deze minder strenge eisen dan je bezoekers en dieren, maar het is wel van groot belang dat je ze goed reguleert door ze bijvoorbeeld bepaalde gebieden aan te wijzen die ze moeten verzorgen. Anders kan het wel eens uit de hand gaan lopen.

Zoals het er nu naar uit ziet gaat Zoo Tycoon 2 een zeer degelijke sim worden die zijn voorganger op elk front overtreft. De bétaversie die wij onder handen mochten nemen speelde al erg plezierig en gemakkelijk weg, wat veel hoop schept voor de uiteindelijke game. Toch lijkt het ons niet onverdienstelijk dat er nog even goed aan het grafische gedeelte gewerkt wordt. Natuurlijk brengt de huidige kwaliteit met zich mee dat de game ook op oudere systemen goed draaibaar zal zijn, maar men hoeft slechts een korte blik te werpen op andere simgames die er nog aan staan te komen, om tot de conclusie te komen dat de huidige grafische presentatie toch wat tekort doet.