Het team bij Carbine Studios mag je gerust een stel veteranen noemen. Tot de werknemers behoren namelijk heren als Kevin Beardslee (een van de hoofdontwikkelaars van World of Warcraft), Tim Cain (de hoofdprogrammeur van de eerste twee Fallout-games en klassieke RPG’s als Arcanum en Vampire The Masquerade: Bloodlines) en Jeremy Gaffney (Asheron’s Call, Ultima Online 2, City of Heroes en Guild Wars). Dat hun nieuwe game Wildstar daardoor onze interesse wekt, spreekt voor zich. 

Wildstar speelt zich af op de planeet Nexus. Een prachtige planeet die op een cartooneske manier in beeld wordt gebracht en doet denken aan een grafisch flink opgepoetste versie van World of Warcraft. Eens werd Nexus bewoond werd door de mysterieuze Eldan, die op onverklaarbare wijze verdwenen zijn van de planeet. Maar niet zonder hun sporen achter te laten. Sporen die een legioen aan kolonisten naar Nexus brengen. In Wildstar speel jij een van die kolonisten en bepaal je hoe de toekomst van de planeet eruit zal zien.

Paden

Als kolonist kun je in Wildstar uit een van drie rassen kiezen: een mens, de beetje op de Locust uit Gears of War lijkende Granok en tot slot een mensachtige verschijning met konijnenoren, de Auren. Voor deze drie rassen zijn drie klassen te kiezen, die de vechtstijl van je personage in Wildstar bepalen. Als Warrior vecht je met grote zwaarden en als gunslinger krijg je twee snelle revolvers tot je beschikking. De Esper, tenslotte, beschikt over de vaardigheid om magische spookobjecten zoals zwevende zwaarden op te roepen en deze op vijanden af te schieten. Een klassieke klassenset van zwaarden, magie en vuurwapens dus, maar dit stelsel is dan ook niet wat Wildstar moet onderscheiden van de concurrentie.

In Wildstar kies je uit verschillende speelstijlen. Die speelstijlen uiten zich in verschillende “paden” waarop gedeeltes van het spel te bewandelen zijn. Aan het begin van de game kies je, naast een van de drie speelbare rassen, uit een van deze paden, die ieder nieuwe mogelijkheden met zich meebrengen. Zo is er bijvoorbeeld het verkennerspad, dat zich richt op het ontdekken van Nexus. Verkenners krijgen informatie over verborgen locaties, terwijl spelers die voor het gevechtspad hebben gekozen extra uitdagende gevechten in het vooruitzicht hebben. Spelers die meer gericht zijn op het sociale aspect van de MMO-game, kunnen juist voor het bouwpad kiezen en breiden de steden in Wildstar uit. Het verzamelaarspad richt zich tot slot op het verzamelen van informatie over de Eldan. Zo is er voor ieder wat wils.

Momentum

Die verschillende paden komen samen in wat Carbine de Momentum Mechanics noemt. Iedere omgeving is opgebouwd uit meerdere lagen, die tezamen een diepe spelervaring moeten vormen. In de basis is er in de game altijd de verhalende laag, bestaande uit standaard opdrachten zoals het doden van een aantal vijanden of het bereiken van een specifieke plek. Spelers die echter iets dieper willen ingaan op de game, kunnen de laag van hun gekozen pad volgen. Zo kan een verkenner melding krijgen van een geheim pad in de omgeving of krijgt een onderzoeker misschien de melding dat een aantal van de vijanden gemuteerd zijn en kan hij hier extra onderzoek naar doen.

Een derde laag biedt zich aan in de vorm van uitdagingen. Voor je begint met bijvoorbeeld het afmaken van een aantal vijanden, vraagt de game je soms om te proberen vijf ervan in minder dan een minuut te verslaan. Deze uitdaging staat los van de missie, maar kan spelers die meer diepgang willen net dat beetje extra spanning geven. Daarnaast bestaan er nog lagen in de vorm van spontane missies, die je als speler willekeurig tegenkomt of via een telefoontje krijgt, en dynamisch geplaatste ontdekbare elementen zoals schatten. Tot slot kun je de natuur observeren en daaruit opmerken dat sommige vijanden tegen elkaar uit te spelen zijn, waardoor je als speler minder hoeft te vechten. Al deze lagen zijn optionele extra ervaringen in Wildstar die er voor moeten zorgen dat spelers hun ervaring naar eigen wens kunnen verdiepen.

Mayday

Om dat te illustreren toont Carbine ons de opening van de game. De menselijke verkenner en gunslinger wordt uit de lucht geschoten door de kwaadwillende Dominion en stort neer op Nexus. In de lucht woedt een heftige sneeuwstorm, veroorzaakt door een groot apparaat aan de andere kant van de ijsvlakte waarop de gunslinger zich bevindt. Het duurt niet lang voordat enkele monsters op hem afkomen, waardoor we vast een eerste blik op het vechtsysteem krijgen. Als de ijsmonsters aanvallen zien we een rood vlak op de grond verschijnen, waar de gunslinger met een ontwijkmanoeuvre snel uit weet te komen. Als de monsters toch toeslaan op het gebied, zijn ze tijdelijk extra kwetsbaar en worden ze met gemak neergeschoten.

Het doel is in zicht, maar de gunslinger wijkt toch af van zijn pad. Als verkenner is er namelijk een extra missie, om een baken te plaatsen ergens op de top van een berg. En dus klimt de verkenner via een zijpad naar boven, terwijl hij lawines probeert te ontwijken en een ondergesneeuwde soldaat, uit zijn benarde positie bevrijdt.

Eenmaal beneden laat Carbine ons een alternatieve ervaring zien. Als Granok-soldaat is de game meer op de aanval gericht en in plaats van de gewone ijsmonsters verschijnen nu overal grotere exemplaren, die bij wijze van extra uitdaging een kopje kleiner gemaakt mogen worden. Dat lukt en uiteindelijk kan het grote apparaat dat de sneeuwstorm veroorzaakte uitgeschakeld worden. De storm gaat liggen en we krijgen een laatste blik op het prachtige Nexus.

Wildstar is een verrassende MMO-game, die dankzij het systeem van lagen de potentie heeft om zowel casual als meer hardcore MMO-gamers aan te spreken. Of de game daar ook daadwerkelijk in gaat slagen, kunnen we nog niet helemaal inschatten, omdat de getoonde introductiemissie nog niet heel veel ruimte voor eigen invulling gaf. Wel hebben we vertrouwen in de expertise en het enthousiasme van de veteranen bij Carbine.