Ontwikkelaar Rare staat bekend om zijn vrolijk ogende games zoals Conker, Banjo-Kazooie en Kameo: Elements of Power. Met Viva Piñata gaat Rare de strijd aan om al die vrolijkheid nog eens te overtreffen met de ultieme schattigheid. Gebaseerd op een nieuwe gelijknamige televisieserie, ontmoeten we blije knuffelbare beestjes die een plekje zoeken in jouw veel te vrolijke, maar goed onderhouden tuin.

Voor diegene die nog nooit van een piñata gehoord hebben: een piñata is een zelfgemaakt vrolijk beest dat vol gestopt wordt met lekkere snoepjes. Vervolg wordt het dier opgehangen aan een touw, zodat kinderen het ding gezellig kapot kunnen slaan. Dit lot kunnen de piñata’s in Viva Piñata ontgaan door te verhuizen naar jouw vredige tuin. Een tuin die je uit kunt laten groeien tot een waar piñata-paradijs.

Het begint allemaal met een zielig hoopje grond, dat ooit een tuin had moeten voorstellen. Aan jou de taak om die tuin weer op te bouwen. Aanvankelijk heb je daar alleen nog wat basisgereedschap voor en kun je dingen doen als gras zaaien en planten neerzetten. Wanneer het spel vordert krijg je steeds meer middelen om je tuin naar je eigen wensen aan te passen, zodat je uiteindelijk echt van alles kunt doen. Wanneer je tuin groeit en er mooi verzorgd uitziet, zul je piñata’s aantrekken. Die komen zomaar binnenwandelen en snuffelen eens rond.

Als het de piñata’s bevalt, zullen ze blijven en zelfs in je tuin komen wonen. Er zijn meer dan zestig verschillende soorten piñata’s die intrek kunnen nemen in jouw tuin. Zelf doen ze weinig, dus je zult ook echt voor ze moeten zorgen. Ze laten zich niet besturen, maar ze laten zich maar al te graag vertroetelen. Het liefst willen ze allemaal een eigen huisje in jouw tuin, en elke piñatasoort moet weer een eigen soort woning hebben. Je kunt de piñata’s vervolgens elk persoonlijk een naam geven en een zelfontworpen label. Ook kun je de vrolijke inwoners opfleuren met kostuums en accessoires.

Het sociale aspect is erg belangrijk in Viva Piñata. Je zult namelijk veel tijd in het kennen van je piñata’s steken. Leer hun persoonlijkheden en weet wat ze nodig hebben om zich prettig te voelen. Als je dat het leukst vindt in het spel, kun je de andere taken, zoals het tuinieren, overlaten aan helpers die worden betaald met chocolademunten. Deze munten verdien je door fruit uit je bomen te verkopen en kun je gebruiken voor allerlei dingen zoals de hulp en het kopen van accessoires. Door AI-helpers in te schakelen hoef je echt alleen de leuke dingen te doen, maar je kunt uiteraard ook alles zelf doen.

Het lijkt allemaal wel vrolijkheid het blijheid, maar er ligt gevaar op de loer. Zo komen er telkens weer nieuwe soorten piñata’s naar je wereld, die nog wild zijn en daar kunnen hele rotte eieren tussen zitten. Gemene, zure piñata’s met een slechte houding die hun best zullen doen om jouw wereld te verpesten. Je zult dan zelf een manier moeten verzinnen om ze weer te verjagen. Het meest effectief is misschien nog wel het ouderwetse slaan met een schep, totdat de gemene beesten zo uit elkaar barsten met een waterval aan snoepjes tot gevolg. Deze snoepjes zijn echter vergiftigd door de slechtheid van de, meestal roodgekleurde, piñata’s. Dus dan is het weer oppassen dat de andere piñata’s de snoepjes niet op komen peuzelen.

Ben je klaar met je tuin, of wil je gewoon wel eens zien hoe anderen het doen, dan ben je zo via Xbox Live in de tuin van iemand anders beland. Daar kun je rondkijken hoe anderen het doen, maar je kunt ook een handje helpen. Je kunt voorwerpen ruilen en elkaar uitdagen voor een klein duel. Je kunt zelfs piñata’s uitwisselen, of lenen, maar je kunt ze altijd blijven volgen omdat ze jouw persoonlijke label bij zich dragen.

Qua uiterlijk lijkt Viva Piñata op een erg kinderachtig, maar verschrikkelijk mooi, spelletje. Door de vele opties en uitgebreide gameplay wordt het spel echter interessant voor allerlei gamers. Als je piñata’s het erg gezellig samen hebben, gaan ze als paringsritueel dansen en voor je het weet groeit je piñata-tuin uit tot een heus paradijs vol met generaties piñata’s. Viva Piñata wordt aan het einde van dit jaar verwacht exclusief op de Xbox 360.