Twee grootmachten strijden om de heerschappij van het continent. The Empire is gelegen in het oosten en The Atlantic Federation ligt in het westen. Op het brandpunt van de strijd tussen oost en west bevindt zich het kleine landje Gallia, dat onder de voet dreigt te worden gelopen door het oprukkende oosten. De grond van Gallia blijkt veel 'Ragnite' te bevatten, een grondstof die na delving dient als energiebron voor de samenleving. Lantaarnpalen, ovens en zelfs tanks gebruiken allemaal Ragnite als energiebron. The Empire heeft zijn oog laten vallen op deze kostbare delfstof en is daarom vastbesloten om het land in te lijven. Terwijl de strijd overal in Gallia losbarst, sluiten Welkin en zijn vrienden zich aan bij de burgermilitie om samen een vuist te maken tegen hun onderdrukkers.

Het eerste dat opvalt wanneer je het spel opstart, is de visuele stijl. Sega heeft speciaal voor Valkyria Chronicles de CANVAS-engine ontwikkeld, die het mogelijk maakt om de game als een bewegend waterverfschilderij weer te geven. Met de soundtrack zit het ook wel snor, met gevoelige muziek vol strijkelementen tot meer bombastische oorlogsmuziek. Hitoshi Sakimoto, bekend van zijn composities voor Final Fantasy XII, neemt de muziek voor zijn rekening. Alles voelt daardoor complementair aan de grafische presentatie. De stemmen van de personages zijn in handen van Jack Fletcher, de man die ook de regie had over de stemkunsten van Final Fantasy X.

Valkyria Chronicles volgt een lineair pad, waardoor je altijd weet wat er van je verwacht wordt. Vanuit een soort geïllustreerd verhalenboek word je getrakteerd op tussenfilmpjes en missies. De tussenfilmpjes zijn verplichte kost, maar stuwen op een indrukwekkende manier het verhaal voort. De prachtige grafische stijl en de verzorgde presentatie zorgen er in combinatie met een goede soundtrack en prima stemacteurs voor dat je al snel deel uit wilt maken van het speluniversum.

De eerste paar levels fungeren eigenlijk als zeer spelersvriendelijke tutorials, die je op een leuke manier kennis laten maken met de spelregels en tactische mogelijkheden van Valkyria Chronicles. Om je rustig te laten wennen aan het besturingssysteem, heb je in het begin van het spel de beschikking over een klein team van enkele personages, maar enkele missies verder mag je al snel met wat grotere teams aan de slag. Voordat je een missie begint krijg je een korte briefing en een overzicht van de condities onder welke je wint of verliest. Jouw deelname aan de gevechten bestaan uit twee fasen.

De eerste fase speelt zich af op een kaart, waarop je de positie van al je eenheden kunt zien. Dit wordt de tactische fase genoemd. Elke beurt heb je een aantal 'Command Points' (CP) ter beschikking die je kunt inzetten om een aantal van je eenheden actie te laten ondernemen. Indien je een tankeenheid wenst te gebruiken kost je dat bijvoorbeeld twee punten. Een actie uitvoeren met een infanterie-eenheid kost je echter maar één punt. Het is ook mogelijk om al je punten te gebruiken om één eenheid meerdere acties te laten ondernemen. Niet gebruikte punten kun je ook opsparen en meenemen naar de volgende beurt, om zo de vijand te overvallen met een groot offensief. Wanneer je door je voorraad punten heen bent of ervoor kiest om ze op te sparen, is de vijand aan de beurt.

De daaropvolgende fase is de actiefase en begint wanneer je een van je eenheden op de kaart selecteert. Het scherm zoomt gracieus in naar het slagveld, waar je vanuit een derdepersoons standpunt je eenheid zelf kunt besturen. Het speelveld is niet opgedeeld in vierkantjes, maar je eenheid mag zich naar hartenlust over het hele speelveld bewegen. De afstand die je kunt afleggen is afhankelijk van je 'Action Points'-meter. Elke stap die je zet neemt een hapje uit de meter en wanneer deze leeg is kan je eenheid niet meer bewegen. Het is aan te raden om slim gebruik te maken van je omgeving. Her en der liggen obstakels verspreid waar je voordeel uit kunt halen. Opgestapelde zandzakken zijn bijvoorbeeld ideaal om een personage achter te laten schuilen om beter beschermd te zijn tegen vijandelijk vuur.

Iedere eenheid die je inzet heeft de mogelijkheid om één keer per beurt een wapen te gebruiken of zichzelf een klein beetje te helen. Sommige eenheden hebben één geweer, anderen hebben naast dat geweer ook een raketwerper of handgranaat. Wanneer je binnen schietafstand van een tegenstander komt, kun je met een druk op de R1-knop het spel pauzeren, op je gemak een richtkruis over het scherm bewegen en rustig afwegen of je het slachtoffer een headshot bezorgt of toch liever in het kruis schiet.

Na een paar levels mochten we een eigen team samenstellen van twintig eenheden. Iedere eenheid valt binnen één van de vijf verschillende klassen, die zich tot elkaar verhouden in een soort steen-papier-schaar-systeem. Er zijn scouts, shocktroopers, lancers, engineers en snipers. Naast de speciale vaardigheden die een eenheid van zijn klasse meekrijgt, heeft ieder personage ook unieke trekjes. Sommigen zijn bijvoorbeeld allergisch voor gras en hebben daardoor aanzienlijk lagere defensieve kracht wanneer je ze door hoog gras laat tijgeren. Anderen hebben een hekel aan alleen zijn en krijgen een aanzienlijke boost in hun vaardigheden wanneer je ze in de buurt van andere eenheden positioneert.

Na elke succesvolle missie verdient je team ervaringspunten die kunt spenderen aan het levelen van de klassen. Daarnaast word je beloond met financiële middelen waarmee het mogelijk is om betere wapens te kopen, je tank te voorzien van de nieuwste technische snufjes of te investeren in je eigen Onderzoek en Ontwikkelings-afdeling. Dit laatst laat je sneller de beschikking krijgen over nieuw wapentuig en verbeterde lichaamsbescherming. Het is niet nodig om individuele eenheden te op te waarderen, want wanneer je hun klasse met ervaringspunten beloont of een klasse met een beter wapen uitrust, geldt dat voor alle personages in die klasse.

Valkyria Chronicles ziet er nu al veelbelovend uit en we kijken reikhalzend uit naar de winkelversie van de game. Japanofielen kunnen opgelucht ademhalen, want Sega heeft ons gegarandeerd dat je in het spel kunt kiezen tussen zowel Japanse als Engels gesproken dialogen. Een leuk weetje voor fans van Skies of Arcadia is dat je drie bekende gezichten uit dat spel zult tegenkomen in Valkyria Chronicles. Onder meer Vyse en Aika zijn namelijk rekruteerbaar om je team te versterken.