The Bureau is een third-person shooter, maar in principe draait het niet om schieten, maar om één belangrijk ander spelmechanisme: Battle Focus. Dat is een menu dat je tijdens je gevechten oproept en waarmee je de tijd intens vertraagt en je jezelf en je teammaten commando's geeft. Het is vergelijkbaar met het menu uit Mass Effect en je gebruikt het erg vaak voor herpositionering en bepaalde speciale vaardigheden.

Zonder commando's doen je teammaten niet zo veel en verlies je een gevecht gegarandeerd. Het is dus nodig om constant te schakelen tussen Battle Focus en het real-time gevecht. Dat is in eerste instantie even wennen, want je kunt niet zomaar naar voren rennen, maar moet eerst de situatie inschatten en op basis daarvan keuzes maken. Omdat je team maar uit drie man bestaat en je iedereen nodig hebt, betekent dat je ook nog eens voorzichtig moet zijn. Je moet nadenken over flanken, wie je belangrijkste doelwit is en welk teamlid de klappen opvangt.

Omdat de vijandelijke aliens diverse vaardigheden hebben en elk een eigen strategie kennen, is dit vrij pittig. In teamverbanden zijn ze nog sterker en je merkt al vroeg in de game dat The Bureau niet makkelijk is. Denk aan situaties waarbij op de achterste linie de zwaar defensieve vijanden staan die hun teamgenoten ook nog een sterk schild geven. Dat is in principe je hoofddoelwit, maar voordat je daar bent, moet je door de beschermde tegenstanders heen, die hoogstwaarschijnlijk weer sterker zijn in de aanval. In dit soort omstandigheden moet je dus goed positioneren en met het ene teamlid de aanvallende kant afleiden, zodat de andere twee snel de defensieve tegenstander omleggen.

Dat klinkt vrij logisch en simpel, maar door de uitstekende levelbouw is het een heel snel en ingewikkeld schaakspel. Dankzij de shootervorm en de real-time gevechten wordt het soms erg intens. Tussen het positioneren door moet je ook nog eens goed schieten en dat is in de hectiek, en door het wisselen naar Battle Focus, echt even wennen. Daarbij is het standaard niveau vrij hoog en reageren tegenstanders slim op situaties en sluiten ze je zo snel mogelijk in. De hoge moeilijkheidsgraad komt dichtbij wat je gewend bent van de XCOM-serie en dat is goed. De leercurve is vrij steil en er wordt echt wel wat tactisch inzicht gevraagd.

The Bureau: Xcom Declassified

Besturing

Het idee achter Battle Focus is dus erg interessant en het zorgt er daadwerkelijk voor dat The Bureau als een strategisch spel aanvoelt en niet als een rechttoe rechtaan shooter. Het probleem is dat de besturing wel wat onhandig werkt, wat in combinatie met het hoge niveau tot irritante situaties leidt.

Misschien wel het irritantste is dat de cursor waarmee je je teamgenoten verplaatst, niet door muren en langs objecten mag. De cursor gedraagt zich als een soldaat en moet je overal omheen manoeuvreren. Dat haalt de snelheid uit het spel en kost cruciale tijd, waarin soms gewoon teamleden dood worden geschoten. Dat mag eigenlijk niet de bedoeling zijn, maar we zijn bang dat dit voor de release niet verandert en dat is erg zonde.

Ook het Battle Focus-menu is nog niet optimaal. Op de consoles is het nog wel in orde en lijkt het vooral een kopie van het ronde Mass Effect-menuutje. Toch raak je in je snelheid regelmatig verkeerde knoppen of selecteer je net even de verkeerde soldaat. Dat dit op de pc-versie gebeurt, is bijna een gegeven. De menu's zijn namelijk anders dan op de consoles en zien eruit als drie kolommen waartussen je wisselt met zowel de knoppen 'a', 's' en 'd' als door je muisbeweging. Dat zijn twee methodes die tegelijkertijd werken en waardoor je dus regelmatig de verkeerde soldaat kiest. Dit gebeurt te vaak en levert onhandige keuzes en momenten op, maar vooral heel veel onnodig tijdsverlies dat op het hoogste niveau gegarandeerd tot een game over-scherm leidt.

Met het schieten zelf hadden we niet echt problemen. Je wilt op de pc auto-aim even uitzetten en verder voelt het een beetje zweverig aan, maar het werkt allemaal best. Dekking zoeken en lopen is daarentegen weer wat onhandiger. The Bureau is duidelijk voor de consoles gemaakt, waarbij het dekking zoeken wat intuïtiever is, maar nog steeds een beetje lomp en log aanvoelt. Op de pc zijn er momenten dat het exact en juist positioneren gewoon echt niet lukt door slechte knoppencombinaties en de onnauwkeurige besturing. Snel naar een ander punt rollen is ook niet altijd even makkelijk en dit is met de release waarschijnlijk niet anders. In combinatie met het onhandige Battle Focus-systeem is er dan al snel sprake van spelbederf.

The Bureau: Xcom Declassified

Setting

Verder is The Bureau namelijk best een leuke en verslavende game. De jaren '60-setting is verfrissend en werkt erg goed in combinatie met de herkenbare aliens uit de XCOM-serie. Belangrijker nog is dat heel veel sterke elementen uit de serie terugkomen. We hebben het al even over de moeilijkheidsgraad gehad, maar ook het rekruteren en levelen van je teamgenoten doen erg denken aan de klassieker en het recentelijk uitgekomen XCOM: Enemy Unknown. Je kiest uit twee teamgenoten uit de vier klassen: medic, engineer, commando of sniper, en gaat daarmee een level in. Net als in de strategiegame maakt het uit wie je meeneemt en dat heeft weer invloed op hoe makkelijk je de tegenstander verslaat. Het is in ieder geval niet verstandig om de hele game aan één combinatie vast te houden, althans op het hogere niveau.

Ook permadeath maakt je voorzichtiger: teammaten die doodgaan en niet op tijd tot leven worden gewekt, komen niet meer terug. Het laatste dat je wilt is namelijk een ervaren teamgenoot verliezen. Dit leek ons eerder een vrij onzinnige functie omdat je op elk gewenst moment je teamgenoten mag reviven, maar op de hogere moeilijkheidsgraden is dit echt een uitdaging en moet je constant op de levensbalk van je team letten.

We zijn blij dat deze elementen er in zitten en ook qua sfeer zit het helemaal goed, maar we vrezen dus nog wel erg voor de besturing. The Bureau moet het namelijk echt hebben van de tactische gevechten. De superlineaire levels en het schieten zijn namelijk niet genoeg om boven de middelmaat uit te steken. Het werken met Battle Focus is ook alleen maar leuk als het ook echt goed werkt en daar moeten de ontwikkelaars nog flink aan werken. We hopen dat dit nog voor de release lukt, maar het is in ieder geval prijzenswaardig dat er echt iets anders wordt geprobeerd in The Bureau.