Om maar gelijk met de deur in huis te vallen: de uiteindelijke versie van Test Drive Unlimited zal zoveel beter zijn dan de E3-demo die men je een tijdje geleden voorschotelde. Waar de demo volgens velen nog wel eens faalde op het gebied van onder andere de graphics en de gameplay, zo zal de volledige release van deze MMOR (Massive Multiplayer Online Racing, zoals de makers dat zo mooi noemen) op alle fronten gaan heersen. Gamer.nl kreeg alvast een voorproefje te zien en genoot met volle teugen van deze heerlijke zomerse racer. Waarom, dat lees je in deze preview.

Eigenlijk heeft Test Drive Unlimited alles wat een gamer met zomervakantie zou wensen. Er zitten gelikte, snelle auto's en wulpse schaars geklede dames in, je kan zo goed als het hele eiland van Hawaii bekijken en, ook niet bepaald onbelangrijk, het weer is vrijwel altijd zonnig. De ultieme zomergame dus. Maar naast al dit moois er ook nog zoiets als ironie te bespeuren. Waarom? In plaats van een juli- of augustus-release, zal de game pas medio oktober in de winkels verkrijgbaar zijn. En oktober betekent vaak alweer een donkere periode waar de gelikte auto's weer terug op stal zijn, de wulpse dames  de rokjes in de kast hebben gestopt en de meeste mensen geen vakantie meer hebben. Om dan nog maar over het weer te zwijgen...

Er zit dus niets anders op dan nog én tijdje wachten én iets langer doorbijten op die enigszins tegenvallende demo dus. Betekent dat dat er nog een hoop werk te verrichten valt, afgaande van deze eerder verschenen demo? Zeer zeker niet. Integendeel zou ik zelfs durven te zeggen! Voor een uitgebreide preview over de features van TDU zelf verwijs ik je graag door naar deze link, in dit artikel gaan we het voornamelijk hebben over de speelervaring die ik zelf ondervond met de hands-on van deze game.

Wat de presentatie betreft zit het namelijk helemaal snor met deze game, dat kan ik nu alvast verklappen. De preview-build die wij onder ogen kregen bevestigt dat nog maar weer eens. Ook al konden we niet online en liet onze versie het niet toe om het gehele eiland te ontdekken, we hebben al een hoop moois mee mogen pikken van het zonnige Hawaii. Alleen de introductie is al het vermelden waard. Zo zul je als één van een groep toeristen met het vliegtuig richting het eiland vertrekken. Je kunt één van deze groep mensen (drie vrouwen en drie mannen) kiezen, die dan vervolgens als je avatar dient. Erg tof om te zien dat je personage vanaf dan overal te zien zal zijn, voor iedereen die maar in de buurt is.

Ook leuk van deze feature is dat je deze naar hartelust kunt aanpassen. Identiek aan Grand Theft Auto: San Andreas, zo zou je het kunnen stellen. Nieuwe kleding, tof kapsel, bijpassende schoenen of sneakers, je kunt het niet zo gek bedenken of het zit er wel.  En... jawel, met officiele licenties! Het zal waarschijnlijk wat centjes gekost hebben, maar ze zitten er allemaal in: echte namen van echte merken.

Zo zul je Ferrari's, Lamborghini's en andere hippe, snelle en retedure auto's in deze game treffen, maar zijn ook de normalere auto's zoals de Fordjes en de welbekende VW Golf van de partij. Qua kleding zitten we ook niet met namaakspul uit bijvoorbeeld Turkije vast. Ook hier kun je echte namen van broeken, t-shirts en wat al niet meer, vinden. Deze lijken overigens zo uit de 'real-life' winkels gelopen te zijn. In principe zou je dezelfde kleding, die je gamepersonage ook aan heeft, in het echt kunnen dragen. Dat is nog eens in stijl gamen, nietwaar? Niet dat iemand het ooit zal doen, maar hey, het idee is geestig te noemen.

Hoe dan ook, eenmaal aangekomen op Hawaii krijg je de keuze uit een aantal huurauto's die je voor tien of twintig minuten tot je beschikking hebt. Het leuke van de game is dat alle auto's tjokvol met TomTom-navigators en andere hulpmiddelen zitten. Kijk dus niet raar op als je auto ineens vriendelijk doch streng begint te roepen dat je toch wel eens zeer binnenkort naar links moet. Eén van de eerste dingen die je op het eiland zult doen is het aanschaffen van een riant appartment of een chique villa, en het eerste ritje zal dan ook richting de makelaar zijn. Aanvankelijk zul je hier nog niet het geld voor hebben, maar hoe meer geld je verdient met het racen, hoe mooier en groter het huis. Niet dat het écht veel uitmaakt, want hoewel de ruimte van de garage per huis kan verschillen, zal je bij elk huis kunnen opslaan, je personage aan kunnen passen en de rest van de instellingen kunnen veranderen. Desalniettemin is het leuk dat je de mogelijkheid hebt om huizen te kopen.

Eenmaal gesetteld op het eiland is het tijd voor een eigen auto, want je kunt immers niet voor eeuwig in een huurauto rond blijven tuffen. In de hands-on hadden we gelijk de keuze tussen de Alfa Romeo-, de Chevrolet- en de Audi-dealer. In de showroom kun je deze van top tot teen nader bekijken, kan er een testritje gemaakt worden (zoals het hoort met een game die de naam Test Drive meekrijgt!) of je kunt over gaan tot de koop van de bolide. Vanaf hier ben je vrij in je doen en laten. Zo kun je bijvoorbeeld met willekeurige andere racers gaan racen, bepaalde missies spelen of gewoon vrouwtjes vervoeren, in ruil voor coupons (die je weer in kunt ruilen voor kleding en andere spulletjes). De keuze is geheel aan de speler, en wat dat betreft doet het bijna denken aan Oblivion. Huh, wat, Oblivion?

Het klinkt misschien raar, een racer vergelijken met een RPG, maar net als in Bethesda's meesterwerkje is er in TDU ook interactiviteit te over en kun je zelf op je eigen houtje de 'wereld' rondrijden, iets wat je net als in het eerder genoemde Oblivion ook niet zomaar even 1-2-3 gedaan hebt. Een verhaal zit er uiteraard niet echt in, Test Drive Unlimited is en blijft een racer, maar voor de rest heb je meer dan genoeg vrijheid en kun je gaan en staan waar je wilt. Voor de luie racers onder ons is het overigens wel handig om te weten dat er ook een fast-travel optie in zit. Heb je eenmaal de lokatie (of dat nou een kledingwinkel, een autodealer of een missie is, dat maakt niet uit) gevonden, dan kun je via de wereldmap er voor kiezen om daar linea recta heen te 'transporteren'. Misschien niet helemaal zoals het hoort, maar wel gebruiksvriendelijk en het scheelt vrij veel tijd, want Hawaii is nou niet bepaald Schiermonnikoog te noemen.

Dan het rijden. Ik moet eerlijk toegeven dat in de demo de auto's een uiterst belabberde en ronduit slechte handling hadden. Het reed voor geen meter, je vloog vaak door de bochten heen en als je eenmaal op gang was zag het er grafisch weer niet heel denderend uit. Dit alles heeft men zeer goed op kunnen lossen. Met de preview-versie vlogen we daarentegen als een speer over het warme asfalt heen, maakten de mooiste bochten en genoten van dat alles wat men uit de de Xbox 360 weet te persen.

Het is overigens nog niet allemaal true next-gen wat velen hopen te verwachten; sommige omgevingen zien er nog wat flets uit en de gebouwen missen vaak gedetailleerde textures. Zo gedetailleerd als de screenshots doen geloven is het ook nog niet helaas. Maar zeg nou zelf wat maakt dat ook uit, je hebt heel Hawaii om uit te checken, dat weegt makkelijk op tegen wat grafische oneffenheden als je het mij vraagt. En vergeet natuurlijk de auto's niet, die zien er ogenstrelend uit, zowel  het ex- als het interieur. Puik werk, absoluut.

Al met al lijkt Test Drive Unlimited alle verwachtingen waar te maken. Het biedt alles wat de doorgewinterde racefans graag willen zien, terwijl de minder grote racegoden ook prima hun rondjes meezullen draaien en heerlijk kunnen cruisen op het mooie eiland van Hawaii. Tel daarbij op dat de game met een zacht prijsje (helaas alleen niet in Europa!) over de toonbank zal gaan en het moet wel heel erg gek lopen wil deze game niet scoren bij de gamers. Oktober lijkt wellicht nog ver weg en de zomer is dan hoogstwaarschijnlijk allang voorbij, Test Drive Unlimited is een op en top zomerse game die de herfstdagen heel wat zon zal schenken, let op mijn woorden!