En dan word je wakker en bleek het letterlijk een droom. Die mooie dame van eerder staat tegen je te schreeuwen omdat je in haar Ferrari zit en dat je – als parkeerhulpje – weer eens te laat bent. Maar het geluk lacht je toe. In het meest ongeloofwaardige stukje mazzel aller tijden geeft ze je de kans om haar naar de studio te rijden met een niet te missen deadline. Ben je er op tijd, dan mag je meedoen aan het ‘grootste racetoernooi uit de geschiedenis’. Duidelijk verhaal. Vol gas dus!

Rode draad

Het is de eerste aanzet van Test Drive Unlimited II om wat meer substantie en rode draad in zijn wereld te brengen. Daar ontbrak het in het origineel nogal aan, maar nu is de context duidelijk. Je mazzelt je weg naar binnen bij een groot race-evenement met verschillende kampioenschappen, haalt diverse rijbewijzen in verschillende categorieën (asfalt, klassiek en off-road) en verdient geld voor betere auto’s, huizen en kleding. Deze iets langere aanloop lijkt deels te gaan werken. Dit keer weet je waar je voor racet en nadat we bijvoorbeeld uitgedaagd werden door de arrogante Miami Harris wilden we ook extra snel de weg op om haar onze remsporen te laten ruiken. Anderzijds komt er hier ook een hoop onhandigheid bij kijken. Personages ogen en praten wat knullig, scriptlijnen zijn afschuwelijk  en zelf ben je  - als man van weinig woorden – ook een beetje een sulletje.

Maar uiteindelijk is dat allemaal van ondergeschikt belang. Want een Test Drive moet het natuurlijk niet van zijn verhaal hebben. Net als zijn voorganger draait Test Drive Unlimited II om het cruisen in de meest vette auto’s, het opkopen van steeds mooiere panden en het genieten van het schitterende uitzicht.  En dat alles in een gestroomlijnde multiplayer-omgeving. Het blijft dan ook een apart beestje, een racegame waarbij het racen slechts een middel is om van de wereld te genieten. Maar het blijkt wederom: dit werkt.

Prachtig asfalt

Al rondtuffend in een tweedehands klassieke Lotus Elise is het uitzicht alleen al een genot. Een vliegtuig dat aanvliegt op Ibiza blaast wat extra leven in de helderblauwe lucht, zoals aanspoelende golven dat doen wanneer je langs het strand rijdt. Het asfalt verdient nog een apart compliment. Blinkend strak in de stedelijke gebieden, voelbaar uitgedroogd in het Spaanse binnenland en bezaaid met weerspiegelende plassen wanneer het regent. Schitterend, al zit ook hier weer een beetje een knullig randje aan. Zoals de twee opspattende wolkjes water achter je wielen die continu gelijk blijven, of je nu wel of niet dwars door plassen rijdt.

Wie even genoeg heeft van het ongestoord cruisen, duikt met het grootste gemak een van de diverse multiplayermodi in. Deze spelen zich namelijk te allen tijde online af. Soms kom je zomaar even een andere speler tegen, waarna een seintje met de koplampen genoeg is voor een uitdaging waar al dan niet een paar centen van jullie beiden op het spel staan. Nog iets verder gaan de speciale modi op specifieke plekken. Zo kun je in teamverband racen terwijl alleen de leider de finish op zijn GPS binnen krijgt, moet je bij een flitspaal met een zo hoog mogelijke snelheid op de gevoelige plaat vastgelegd worden of dien je zo nauwkeurig mogelijk een opgegeven afstand van je tegenstander te bewaren.

Racebalans

Buiten het racen van de standaarduitdagingen kun je ook zelf uitdagingen samenstellen. Rijd een zelfbedachte route en zet een record, waarna je bij een online hub deze uitdaging vastlegt voor andere spelers, inclusief kosten voor wie zich er aan wil wagen en prijzengeld voor wie jouw record verbreekt. Samen met het vormen van online autoclubs, een direct overzicht van gespecificeerde leaderboards na een race en de mogelijkheden om andere spelers uit te nodig in een door jou ingericht thuis, is het maar weer eens duidelijk op wat voor soort gameplay Test Drive Unlimited II zich richt.

En dan is er uiteindelijk nog het racen zelf, waar deze game een balans probeert te vinden tussen arcade en realisme. Helemaal lekker loopt dat nog niet, in ieder geval in de goedkopere modellen auto’s waar we in deze versie in reden. Dat komt voornamelijk door inconsequentie. Een verkeersbord rijd je ongestoord om, een lantaarnpaal geeft met 200 kilometer per uur geen millimeter mee. Volle bak een stenen wand gebruiken om je kont de haarspeldbocht in te gooien werkt soms (te) perfect, andere keren sta je bij een soortgelijke poging na zes keer rondtollen met je neus richting je achtervolgers. Om nog maar te zwijgen over het gebrek aan grip, waardoor je al snel – ondanks een lage snelheid – de controle kwijtraakt. Als het werkt, werkt het racen heerlijk. Maar er is nog wat werk aan de winkel willen ze echt een consequent strakke race-ervaring neerzetten.

De juiste weg

Test Drive Unlimited II lijkt voorlopig volledig op koers om zijn voorganger te overtreffen. Uitgebreide en soepele mogelijkheden om online te racen en in contact te komen met anderen, heerlijke gebieden, een betere ervaring voor wie op zoek is naar een rode draad en weer een hoop nieuwe auto’s om van te genieten. Als die laatste nou nog iets beter te besturen worden, dan lijkt er geen enkele reden meer om het boeken van een paar zonovergoten weekjes Ibiza uit te stellen.