Het gaat ronduit belabberd met Sega, getuige een recente reeks sluitingen van kantoren. Niet voor niets maakte de uitgever onlangs bekend zich vooral te gaan richten op kleinere, digitaal gedistribueerde titels. Van het handjevol grote releases in het jaar dat overblijft, is Sonic nog altijd een vaste waarde (naast onder andere Football Manager). Logisch ook, gekeken naar het verkoopsucces van de Mario & Sonic op de Olympische Spelen-uitgaves. Maar ook Sonic & Sega All-Stars Racing, dé Mario Kart-kloon van 2010, deed het niet verkeerd. Reden genoeg voor een opvolger, waarvoor ontwikkelaar Sumo Digital de tijd nam om 'm met ons te spelen.

Gewichtig stuurgedrag

Het eerder genoemde predicaat ‘Mario Kart-kloon’ is voor elke fun-racer moeilijk te ontduiken, maar Sonic & All-Stars Racing Transformed (let op: ditmaal zonder Sega in de titel) lijkt dat niet eens te proberen. Weet je nog de belangrijkste nieuwe feature in Mario Kart 7 op de 3DS? Jawel, iets met de mogelijkheid om naast op het land ook onderwater en in de lucht te racen. Laat nu juist die formule grotendeels overgenomen zijn door de nieuwe racegame van Sega.

Hoewel, eigenlijk doen we het spel daarmee te kort. Want waar vooral het racen onder de waterspiegel in de meest recente Mario Kart weinig vernieuwend voelde, zo fris en gaaf voelt het scheren over het wateroppervlak in Sonic & All-Stars Racing Transformed. Dat is grotendeels te danken aan een geheel nieuwe engine – deel één werd nog aandreven door gemodificeerde OutRun 2-techniek, waardoor het spel ook direct een stuk volwassener oogt. Zowel op het land als in het water (of lava, overigens) voelt de besturing van je voertuig een stuk gewichtiger, wat meer vertrouwen geeft om te driften en te knokken met je tegenstanders.

Elk parcours wisselt van opzet op gezette momenten, waarna het voertuig van je personage van een auto verandert in een boot, of andersom. Daarnaast verkiest je racer af en toe het luchtruim. Hoewel je nog steeds beperkt bent tot het volgen van de vaste route, biedt vooral het hoogteverschil de mogelijkheid om tegenstanders op snaakse wijze te verschalken. Bovendien kunnen stuntpiloten in de lucht hun lol op met het uitvoeren van stunts en het meepakken van zoveel mogelijk boost pads. Daarnaast zijn power-ups in alle drie de situaties op te pikken en in te zetten.

Diddy Kong Racing Transformed

De combinatie van racen op land, water en in de lucht doet denken aan de opzet van Nintendo 64-publieksfavoriet Diddy Kong Racing. Maar los van het feit dat Sonic & All-Stars Racing Transformed de schakeling tussen de drie elementen in races zelf maakt, zijn het natuurlijk de personages die het spel een eigen smoelwerk geven. Nieuwe gezichten zijn er onder andere in de persoon van Shinobi-held Joe Musashi en Vyse uit Dreamcast-RPG Skies of Arcadia. Daarnaast maken uiteraard Sonic en co z'n comeback, maar welke personages het spel verder bevolken, wilde Sega nog niet loslaten. Wel weten we dat hun voertuigen met modificaties in elk geval qua prestaties aan te passen zijn.

De demo gaf ons circuits voor de kiezen die geïnspireerd zijn op Golden Axe en Panzer Dragoon, vol met valkuilen, afsnijdmogelijkheden en kronkelende wegen. De Sega-herkenbaarheid strekt nog verder dan personages, circuits en muziek, door de speler ook een hele reeks stickers te laten verzamelen – vrij letterlijk vergelijkbaar met het systeem dat we kennen uit Super Smash Bros. Brawl. Tot slot beschikt de Wii U-versie over de mogelijkheid om de spelactie in radarvorm op het controllerscherm te tonen, terwijl je met het omhoog houden van de Game Pad feitelijk een achteruitkijkspiegel in handen hebt.

Sonic & All-Stars Racing Transformed doet in elk opzicht aan als een volwaardige 2.0-versie van z'n voorganger. Vooral op technisch vlak heeft Sumo Digital een flinke sprong gemaakt, en dat zie je terug in zowel de gameplay als de presentatie. Qua concept doet het spel weliswaar sterk denken aan Mario Kart 7, maar de uitwerking lijkt nu al veruit superieur aan die van Nintendo’s fun-racer.