Dat de makers qua fanatisme niet onderdoen voor de spelers, blijkt als we aanschuiven bij de presentatie van Shogun 2: Total War. Het drie man sterke team van The Creative Assembly raakt maar niet uitgepraat over Shogun 2, en wat een presentatie van twintig minuten zou moeten zijn, is na een uur nog niet afgelopen. Het is geweldig om te zien hoeveel passie er in Shogun 2 gestoken wordt en dat vertaalt zich naar wat je straks op je beeldscherm te zien krijgt.

De spellen in de Total War-serie kenmerken zich door een mix van real-time en turn-based strategie. De gevechten spelen zich af in real-time, terwijl alle andere handelingen volgens het turn-based principe gaan. De presentatie richtte zich volledig op het turn-based-gedeelte van het spel, met de nadruk op politiek en het sterke RPG-element dat in Shogun 2 aanwezig is.

Eer en loyaliteit

Shogun 2 speelt zich af tijdens de Sengoku-periode in feodaal Japan. Het verhaal begint in 1545 en bestrijkt een periode van ongeveer vijftig jaar. Japan is verdeeld in verschillende regio’s en negen clans strijden om de controle over al deze gebieden om Japan te herenigen onder één leider, de zogeheten shogun. Aan jou de taak om een clan uit te kiezen en deze naar de overwinning te leiden.

Daar komt echter meer bij kijken dan alleen de sterkste of de slimste partij te zijn op het slagveld; Shogun 2 is naast een game over oorlog ook een over politiek, loyaliteit en eergevoel. Eergevoel en loyaliteit waren een belangrijk element van de Japanse cultuur. Dit gaat verder dan het simpel opvolgen van orders door je generaals, maar vergt ook het tonen van kracht tegenover hun vijand. Wanneer hun loyaliteit in het geding komt, of zij niet genoeg kracht tonen waardoor het moraal van je manschappen begint te dalen, kun je de generaal vragen om seppuku te plegen. Seppuku is een rituele zelfmoord waarbij de persoon in kwestie zichzelf uit schaamte, voor straf of om uit de handen van de vijand te blijven met een kort zwaard in de buik steekt en deze openrijt. Dit soort rituelen zijn voor ons misschien onbegrijpelijk, maar voor de Japanse krijger was dit een manier om eervol te sterven.

Wanneer de generaal gehoor geeft aan je verzoek om seppuku te plegen, verhoogt dit de loyaliteit van de troepen die onder zijn bevel stonden, omdat ze je getoonde kracht respecteren. Het kan echter ook zo zijn dat hij je verzoek weigert en deserteert. Om vervolgens een deel van jouw soldaten mee te nemen en te fungeren als doorn in je zij. Om dit te voorkomen moet je te allen tijde in de gaten houden hoe loyaal de troepen aan je zijn en direct ingrijpen wanneer je vermoedt dat dit verschuift.

Agents

Voordat je ten strijde trekt, kun je de tegenstander verzwakken door een Geisha of Ninja op hem af te sturen. Deze zogeheten Agents zijn speciale eenheden die bijvoorbeeld het vijandelijke kamp binnen kunnen sluipen om de generaal van de vijand in stilte te elimineren. Om deze strijd in beeld te brengen krijg je een geanimeerd filmpje te zien, waarin getoond wordt hoe je Agent het vijandelijke kamp binnensluipt en probeert de generaal te vermoorden. Er zijn honderden van deze filmpjes, elk met een andere uitkomst, afhankelijk van de vaardigheden van jouw Agent en de kracht van de generaal van de tegenpartij.

Elke Agent heeft daarnaast een skilltree. Dit element, bekend uit role-playing games, houdt in dat je hem of haar verschillende vaardigheden toe kunt wijzen op basis van verdiende ervaringspunten. Iedere Agent heeft twee skilltrees waarmee je kunt kiezen voor een bepaalde specialisatie en deze specialisatie via vertakkingen in de skilltree verder kunt uitbreiden. Zo kan een Geisha een Assassin of een Agent worden. Als Assassin is ze een dodelijk verleidelijke huurmoordenares en als Agent kan ze manschappen van de vijand met haar charmes overhalen om zich bij jou aan te sluiten. De keuze voor één bepaalde specialisatie betekent echter wel dat je de andere kant niet meer kan kiezen.

Je moet niet alleen goed nadenken over hoe je je Agents inzet, maar ook welke Agent je inzet. De keuze voor een ontoereikend vaardige Agent ten opzichte van de generaal die hij aan moet vallen kan als resultaat hebben dat de Agent gedood wordt. Waar normaal gesproken het verliezen van een eenheid weinig gevolgen heeft, betekent het in Shogun 2 ook meteen dat je de opgebouwde ervaringspunten van deze Agent kwijt bent. Op deze manier bouw je een band op met elke afzonderlijke eenheid en krijgt het spel nog meer diepgang. Neem dus doordachte beslissingen voordat je een opdracht geeft, want de prijs die je betaalt, kan hoog zijn.

Alles wat we tot nu toe van Shogun 2: Total War hebben gezien, maakt ons enthousiast voor de nieuwste telg in de reeks. Het spel is nog in een erg vroeg stadium van ontwikkeling, waardoor het helaas nog wel even duurt voordat we zelf achter de knoppen mogen om ons Japanse rijk uit te breiden. Ook zijn we benieuwd hoe het gevechtssysteem in de praktijk functioneert. Gezien The Creative Assembly’s CV maken we ons hier echter totaal geen zorgen over, of ze nu de hele dag lijm snuiven of niet.