Tijdens de E3 van 2006 werd onder andere Shadowrun getoond. Het eerste spel dat gebruik maakt van het Live Anywhere-netwerk. De media lieten het spel wat links liggen door de gedateerde graphics, maar FASA Studio’s ging hard verder met de ontwikkeling en een jaar later zijn we in Londen uitgenodigd om te zien wat ze het afgelopen jaar gedaan hebben.

Het eerste wat opvalt, is dat het spel grafisch er een stuk op vooruit is gegaan. Studio Manager Mitch Gitalman legt ook uit dat de ontwikkelaar zich eerst gericht heeft op de gameplay. De graphics waren van latere zorg. Blijkbaar zijn goede graphics toch nodig om een spel aan de man te krijgen. Helemaal met een event als de E3, waarbij de mensen thuis vaak alleen screenshots te zien krijgen en nog niets weten over de gameplay.

Shadowrun is een team-based FPS met veel magische elementen. Het spel is puur gericht op de multiplayer ervaring, dus geen singleplayer campagne of iets dergelijks. Het enige wat je wel in je eentje kunt spelen zijn de trainingsmissies. Die zijn niet voor niets in groten getale aanwezig, het spel is namelijk best complex. Tot en met zestien spelers start je een spel en missende spelers kunnen opgevuld worden met bots. Je kunt ook met enkel bots spelen om te oefenen, maar echt leuk wordt het natuurlijk met onvoorspelbare, menselijke tegenstanders. Net als in Counter-Strike kun je aan het begin van een ronde spullen kopen. De belangrijkste drie producten zijn wapens, tech en magie. Qua wapens heb je de keuze uit een rijk scala aan redelijk standaard schietgerij. Van het pistool en het machinegeweer tot de shotgun. Leuk is de Katana voor mêlee-aanvallen, maar echt interessant wordt het pas met tech en magie.

Tech kun je kopen om je personage door middel van technische snufjes te verbeteren. Bijvoorbeeld speciale goggles om je vijanden door muren te zien of een glider waardoor je door de lucht geruisloos naar je vijand zweeft. Hoe meer tech je hebt, des te minder ruimte je krijgt om magie te gebruiken. Toch is magie essentieel voor het spel, omdat je onder andere verslagen teammaten weer tot leven wekt, levensbomen werpt waaronder je health wordt bijgevuld en teleporteert. Met een druk op de knop plof je acht meter verder in de richting waarin je beweegt. Dwars door muren, vloeren en plafonds heen. Complete chaos dus, maar wel heel leuk.

Tech en magie kun je aan de schouderknoppen en één trigger hangen. Je hebt dus drie verschillende acties paraat. Ik had wel wat moeite met het wisselen van de verschillende aangeschafte upgrades, maar dat zal voornamelijk de handigheid met het systeem zijn. Wanneer je dood gaat verlies je al je wapens, maar tech en magie blijf je de hele game houden. Mitch zijn gouden tip was dan ook eerst tech en magie in te slaan. Die wapens komen later wel. Mitch vertelde tevens dat hij nu, na drie jaar ontwikkeling, nog nieuwe strategieën tegenkomt. Zo kun je bepaalde magie en tech combineren tot heel effectieve combinaties. Iemand werpt een Tree of Life, en schuilt er achter terwijl zijn health wordt gevuld. Jij werpt een granaat dat stekend diamantachtig spul uit de grond doet komen. De Tree of Life heeft geen effect meer en jij kunt zo om de diamanten heen lopen om je vijand af te maken.

Er zijn vier rassen om uit te kiezen, met elk hun voor- en nadelen. De elven zijn het lichts en snelst van de vier. Geef je ze echter een zwaar wapen, dan veranderen ze zo in de sloomste wezens. Het is dan ook echt van belang om bij een ander ras een andere strategie te kiezen. Zo kun je er bij een elf er voor kiezen om teleport en een glider te nemen, zodat je zo achter iemand kunt verschijnen, een kill kunt maken en weer weg bent zonder dat iemand het door heeft. Tegenovergesteld zijn de trollen die groot en langzaam zijn. Geef ze een minigun en je kunt maar beter snel wegwezen wanneer dat ding gaat ratelen. Dan zijn er ook nog dwergen, die zijn het kleinst en daardoor moeilijker te raken. Ze kunnen tevens de Essence-meters van hun tegenstanders leegslurpen. De Essence-meter laat zien hoeveel magie je kunt gebruiken. Het laatste ras is de mens die een beetje van alles heeft.

Je hoort het misschien vaker, maar teamplay is ook in dit spel weer essentieel. Voor de verschillende rassen en hun krachten moeten goed gecombineerd worden en goede communicatie is o zo belangrijk. Wij hadden geen headsets op, dus het was schreeuwen geblazen. ‘Defense! Defense!’, ‘To the roof!’ of ‘Kill the flying dwarf!’. Je bent constant aangewezen op je team. Ik had nog wel eens de neiging om gewoon naar het doel te rennen, maar dat werkt niet.

Er zijn drie verschillende modes waarin gespeeld kan worden. In Raid zal één team verdedigen en één team aanvallen. Het aanvallende team moet een artefact zien te krijgen en dit naar een bepaald punt brengen. Het andere team moet dat natuurlijk tegenhouden. In Extraction gaat het ook om het artefact, maar die staat deze keer in het midden van de map en moet naar het beginpunt van het vijandelijke team gebracht worden. Attrition is uiteindelijk de mode die het dichtst bij Deathmatch komt. Alleen met de Ressurect-spell kun je weer tot leven komen na gedood te zijn. Leuk detail is dat je een lijk nog extra kapot kunt schieten zodat ze nooit meer kunnen opstaan uit de dood.

Een eerste blik op de cijfers van het spel geven wat vragen. Voor een spel dat zich puur richt op multiplayer lijken een tiental maps, een drietal modes en maximaal zestien spelers in een game wat weinig. Maar als je Mitch en zijn team zo bezig ziet, merk je dat ze na drie jaar nog steeds ontzettend veel plezier hebben op die maps en met die modes. Qua spelers is het ook echt wel voldoende, want de chaos is al enorm. Maar we kunnen van Microsoft uit uiteraard nieuwe downloadbare content verwachten in de vorm van nieuwe maps en dergelijke. Jammer dat dit niet direct in het spel gestopt wordt, want het blijft wat aan de lage kant voor een spel met een gewone prijs.

Zoals gezegd, is Shadowrun het eerste spel dat gebruik maakt van het Live Anywhere-netwerk. Gamers met een Xbox 360 kunnen dus tegen gamers met een Windows Vista PC (helaas geen XP) de strijd aangaan. Xbox Live wordt ook voor de PC uitgebracht met exact dezelfde gamertags, voicechats en andere mogelijkheden. De grootste vraag, en misschien wel de grootste angst, is dan natuurlijk of de besturing wel goed werkt. De muis en het toetsenbord tegen de Xbox 360 controller. Het makkelijke antwoord dat we kunnen geven is: het werkt en het werkt goed. PC-ontwikkelaars hebben meegewerkt aan de besturing van de Xbox 360-versie en visa versa. De kansen worden onder andere gelijkgetrokken doordat je bij het richten net wat geholpen wordt, net zoals bij Halo het geval was. Tevens kun je tegenwoordig gewoon de Xbox 360 controller met de PC gebruiken.

Na onze speelsessie kunnen we in ieder geval zeggen dat Shadowrun een originele en vooral erg leuke multiplayer game gaat worden. De combinatie van magie, tech en snelle gameplay zorgt voor een frisse shooter. De grote angst op het moment is echter de houdbaarheid van de game: hoelang blijft het interessant? Het plezier dat Mitch en zijn team heeft met het spelen geeft goede hoop, maar het spel heeft zoveel concurrentie te verduren. Na de lage verwachtingen was Shadowrun voor ons in ieder geval een leuke verrassing.