In de gloriedagen van de arcadehal wist SEGA Rally Championship een prominente plek in de zaaltjes te veroveren. De door AM5 ontwikkelde game voor SEGA’s Model 2 arcadekast is namelijk niet alleen qua gameplay een succes gebleken, ook commercieel heeft de game SEGA geen windeieren gelegd. Twaalf jaar na het origineel en reeds een tijd na de laatste Europese game in de serie, komt SEGA met een nieuwe incarnatie voor de PC, Playstation 3 en Xbox 360.

Het commerciële verhaal achter SEGA Rally wordt het best getypeerd door de legende rondom één arcadekast. Volgens SEGA, dat naar Amsterdam afreisde om ons alles over de nieuwe game te vertellen, bestaat er namelijk een kast die tot de dag van vandaag 750.000 Engelse pond opgeleverd heeft. Omgerekend is dat zo’n 1,1 miljoen euro, wat betekent dat de kast zelfs nu nog per dag zo’n 250 euro voor SEGA in het laatje brengt, zonder dat men daar iets voor hoeft te doen. Kaaa-ching!

Na een opsomming van feiten over de vorige games in de reeks, waarvan een aantal enkel in Japan uit is gekomen, wordt de nieuwe SEGA Rally uit de doeken gedaan. SEGA Rally wordt ditmaal ontwikkeld door de nieuwe Racing Studio studio van SEGA, die naar eigen zeggen talent uit heel de industrie verzameld heeft. Het spel draait nog steeds om met gierende banden door diverse terreinen heen te crossen met als nieuwe paradepaardje een feature die in technische termen persistent surface deformation genoemd wordt.

Persistant surface deformation staat voor het real-time veranderen van de ondergrond waarop je racet door de interactie die de auto’s hebben met de racebaan. Stel je een modderig circuit voor, waarop nog niet geracet is. De ondergrond is vochtig en je kunt je voorstellen dat in een echte race de baan na een aantal rondjes één grote smeerboel wordt, waarin de groeven van de autobanden in het parkoers gegriefd staan. Dit is precies wat mogelijk is in SEGA Rally. Door over de ondergrond te rijden laten de auto’s sporen achter, welke niet alleen visueel nut hebben, maar ook daadwerkelijk de ondergrond veranderen in termen van gameplay. De volgende keer dat je namelijk door het slipspoor rijdt dat je het rondje daarvoor getrokken hebt, kun je een stuk makkelijker door de bocht komen, omdat je meer grip op de baan hebt en als het ware in een soort treinrails de bocht kunt nemen.

Tijdens de presentatie van de game werd het real-time veranderen van de baan zowel in een normale race, als in een extreem voorbeeld getoond. In de normale race bleek het dat in de derde ronde het parkoers significant makkelijker te bedwingen was. Tevens zag de racebaan er een stuk toffer uit met allerlei grote sporen. Het extreme voorbeeld liet de computergestuurde auto’s een race van een aantal rondes maken. De baan vervormde meer en meer, en er werd verteld dat toen de ontwikkelaars dit in een nog extremere situatie probeerden, namelijk: de game aanzetten, naar huis gaan en de volgende dag kijken wat er van het parkoers over was gebleven, zo’n beetje de hele baan aan gort was. Gaaf!

SEGA Rally speelt zich weer op de meest uiteenlopende situaties af. We kregen alvast een jungle omgeving te zien, maar ook een arctische speelwereld schijnt in de game te zitten. De schoonheid van SEGA Rally is groots, met veel details in de omgeving, een behoorlijk snelheidsgevoel en de veranderende banen als hoogtepunt. Toen men iets dichter op de racetrack ging hangen, bleek dat zelfs het profiel van de autobanden in de baan terug te vinden is. Ook worden modderige plekken bij een slipspoor dat diep genoeg is daadwerkelijk ook kleine plasjes water. Tot slot viel de ranzigheid van de auto’s zelf op. De auto’s worden vies naarmate de race vordert, maar kunnen ook weer schoon worden als je door het water rijdt.

In totaal kent SEGA 30 auto’s, verdeeld over de klassen four-wheel drive, two-wheel drive, klassieke auto’s en bonus auto’s. Over dit laatste wilde men nog niet veel kwijt, maar goed: daar zijn het ook bonus auto’s voor. De races worden ieder met zes tegenstanders gereden en omwille van het ‘competitieve racen’ is er een catch-up systeem in het spel gebouwd. Dit betekent dat er altijd wel tegenstanders bij je in de buurt zijn, of je nu dik eerste ligt of helemaal achteraan de slinger van auto’s bungelt.

SEGA Rally lijkt een prima verfrissing van de arcadegame uit 1995 te worden. Grafisch ziet het er allemaal picco bello uit en door de toevoeging van het real-time transformeren van de baan is er ook gameplaytechnisch wat nieuws te verwachten. Met een beetje geluk voegt SEGA zelfs de oude SEGA Rally nog aan de game toe, zoals ze dit ook hebben gedaan bij het in Japan uitgekomen SEGA Rally 2006, en is het feest compleet. Absoluut een game om in de gaten te houden.