Dat Rick Goodman strategiespellen kan maken bewees hij al in het verleden. Zo schreef de goede man (inkoppertje) onder andere Age of Empires, Empire Earth en Empires: Dawn of the Modern World op zijn naam. Toch neemt hij geen rust totdat hij de perfect mix vindt tussen real-time strategiespellen en de strategie die de oude wijsgeren van de geschiedenis hanteerden. Daarom komt Goodman met Rise & Fall: Civilizations at War, een real-time strategiespel waarin je controle hebt over alles wat er zich op het slagveld afspeelt.

Net als de voorgaande spellen van Rick Goodman is Rise & Fall een historische RTS game, al overspant het spel dit keer geen duizenden jaren. Men heeft zich geconcentreerd op gevechten rond het begin van de jaartelling. Je zult erop uittrekken met gigantische legers, bestaande uit meer dan tachtig verschillende eenheden. Hierdoor lijkt het spel op het eerste gezicht sterk op Rome: Total War, met het verschil dat in Rise & Fall het optrekken van een basis en het creëren van eenheden, wel een rol spelen.

Rise & Fall geeft je de controle over vier verschillende legers, namelijk de Perzen, de Grieken, de Egyptenaren en de Romeinen. Elk van deze legers kent verschillende eenheden en maakt gebruik van andere vaar- en voertuigen. Ook zijn er verschillen in de gebouwen en is de manier waarop de technologie onderzocht wordt, per beschaving anders.

Een grote rol in Rise & Fall spelen de Heroes. Elke beschaving heeft een tweetal helden die de legers aan zullen voeren. Deze helden zijn ijzersterk en haast onverslaanbaar. Door het leiderschap dat de helden uitstralen, beïnvloeden ze ook de eenheden om zich heen. Deze zullen binnen het auro van de held een bonus genieten, die verschilt afhankelijk van de held. De helden zijn gebaseerd op bestaande personen uit de oudheid, zoals Alexander de Grote, Julius Caesar, Ramses de Grote, Achilles en Cleopatra.

Het gebruik van helden hebben we al eerder in RTS spellen gezien en is niet bepaald nieuw meer, maar Rise & Fall geeft er een eigen draai aan met Hero Command. Dit is de mogelijkheid om, op ieder gewenst moment, de controle over de held over te nemen. Het spel schakelt dan over naar een derde persoonsperspectief en de held zal nog sterker worden. Je kunt vervolgens met je zwaard in het rond hakken, of andere attributen gebruiken die de held op zak heeft, zoals een pijl en boog.

De Hero Command optie kan niet oneindig lang gebruikt worden. Elke held heeft namelijk een balk die zijn vermoeidheid weergeeft en eenmaal deze leeggelopen is, zal de speler de RTS interface weer voorgeschoteld krijgen. Met de tijd zal de vermoeidheidsbalk weer vollopen en kun je opnieuw de controle over je held nemen. In multiplayer is er een speciale coöperatieve mode, waarin één speler zorgt voor de grondstoffen terwijl de ander er in de Hero Command mode op uit trekt.

Naast de gevechten op land spelen ook zeegevechten een grote rol in Rise & Fall. Volgens Rick Goodman zijn zeegevechten namelijk een essentieel onderdeel van elke RTS. Je gaat hierbij niet alleen met boten op pad, maar je moet ook beslissen welke eenheden plaatsnemen in de boot. Dit bepaalt voor het grootste deel de kracht van je vloot. Je kunt zelfs hele katapulten op je boot plaatsen, wat voor behoorlijk wat vuurkracht te water zorgt. Het schouwspel van de vele afzonderlijke eenheden, soldaten, matrozen en boogschutters, die op het dek van het schip vechten voor hun leven, is prachtig om te zien.

Grafisch weet Rise & Fall sowieso een goede indruk na te laten. De sfeer van het spel doet denken aan mix tussen Rome: Total War en Age of Empires. Alles wordt in 3D weergegeven en de mate van detail is enorm. Dit is ook nodig, want met de Hero Command mode krijg je alles van dichtbij te zien. De gebouwen in het spel zijn dan ook erg interactief, wat inhoudt dat je er als speler in, op en overheen kunt lopen. De schaal tussen de gebouwen en de eenheden is dan ook natuurgetrouw, in tegenstelling tot wat in veel RTS spellen het geval is.

Rise & Fall ziet er veelbelovend uit en lijkt zich te kunnen meten met de andere grote RTS games die op komst zijn, zoals Company of Heroes, Age of Empires 3 en SpellForce 2. Het feit dat je de helden direct kunt besturen, belooft een leuke afwisseling te worden die bij veel spelers in de smaak zal vallen. Hopelijk zal men ervoor zorgen dat dit aspect net zo interessant is als het RTS gedeelte. Dan is de kans groot dat Midway zijn eerste PC-exclusieve topgame af zal weten te leveren.