Ubisoft heeft eigenhandig de klassieke Prince of Persia-reeks nieuw leven ingeblazen op de consoles uit de vorige generatie. Met de eerste uit die trilogie leken ze een prima combinatie van gameplay, personages en sfeer te hebben gevonden. The Sands of Time verkocht echter niet geheel naar verwachting en de charme van dit deel werd in de twee vervolgen ietwat naar de achtergrond geduwd. Het resultaat was nog steeds solide gameplay, maar de ziel was uit het project verdwenen. In de nieuwe Prince of Persia (PoP), dat eind dit jaar op de Xbox 360, PlayStation 3 en PC uit moet komen, lijkt meer ziel dan ooit te zitten.

Het lijkt alsof Ubisoft Montreal goed gekeken heeft naar games die onder gamers als echte kunstwerken worden gezien en daar inspiratie uit heeft geput om een potpourri van odes aan die games te presenteren. Het als jatwerk bestempelen zou de schoonheid van de game en de mogelijkheden voor implantatie van emotionele banden met de personages tekort doen.

Duidelijk is dat Ubisoft helemaal overnieuw wilt beginnen met de franchise en wat werkt dan beter dan een grafische herziening? Het is moeilijk om de graphics van PoP te vergelijken met andere games, simpelweg omdat nog nooit een game zo dicht bij het lijken op een digitale, volwassen tekenfilm is gekomen. Een game waar door velen automatisch aan gedacht wordt bij het zien van deze nieuwe stijl is Okami. Niet alleen was ook die game schilderachtig mooi, ook daar moest je besmette gebieden verlossen door een bepaald punt te bereiken. In beide games wordt vervolgens een klein filmpje afgespeeld waarin de grauwe wereld in een prachtig landschap vol bloeiende natuur verandert. De donkere omgeving zie je overgaan in een zonnig oord met gras, vlinders en molens op de achtergrond.

Een andere game die door ons hoofd schoot bij het bekijken van gameplay van PoP was Ico. Hierin moet de speler met een jongen een meisje begeleiden langs vele gevaren. Ook in PoP begeleid je een vrouw, al is Elika een stuk zelfstandiger dan het hulpeloze meisje in Ico. Ze helpt mee met de acrobatische kunsten die de prins moet uitvoeren om op verschillende schijnbaar onbereikbare locaties te komen, ze vecht mee tegen de vijanden en het aller belangrijkste: ze loopt nooit in de weg en volgt je trouw. Dat is heel belangrijk om onnodige frustratie te voorkomen. Als de band tussen de prins en Elika goed genoeg wordt aangekaart zouden gamers wel eens verliefd kunnen worden op dit stel. Daarvoor kan Ubisoft beter wel nog even schaven aan de voice acting, die is namelijk belabberd. Het klinkt alsof twee tieners uit de VS het in hebben gesproken.

De derde game waarvan in PoP een vleugje lijkt te zitten is Shadow of the Colossus, in de zin dat elk gevecht met een vijand in PoP een eindbaasgevecht lijkt. Elk gevecht duurt een stuk langer dan een gevecht met een doorsnee 'wegwerpvijand' zou duren, waardoor de speler, zo hoopt Ubisoft, ook een soort van band met de vijand krijgt. In het stuk dat Ubisoft voor onze ogen speelde, werd maar een enkele vijand getoond die meerdere malen terugkeerde. Wanneer dit door een smerig zwart goedje besmeurde beest het te heet onder de voeten wordt, vlucht het ergens anders heen en gebruik je je acrobatische moves om terug bij hem te geraken. Alle gevechten zullen overigens tegen maar één vijand tegelijk zijn om het overzichtelijk te houden. Of elke vijand er ook compleet anders uit ziet, is nog niet duidelijk. We hebben immers nog maar één slechterik gezien.

Zowel de moves om van punt één naar punt twee te komen, als de moves in de gevechten maken gebruik van Elika. Zo helpt ze je bij een dubbele sprong om net iets verder te komen en heb je speciale aanvalstechnieken waarin zij ook een paar rake klappen tegen de vijanden uitdeelt. Opvallend is dat je nooit een game over-scherm zal zien. In plaats daarvan zorgt Elika er bij een zwak moment voor dat je weer op beide benen gaat staan en wordt de levensmeter van de tegenstander weer wat gevuld. Je moet dus opnieuw wat schade aanbrengen, maar op deze manier wordt de illusie van een interactieve tekenfilm niet doorbroken.

En zo gaan de prins en Elika van verdorven plek naar verdorven plek, strijdend om het virus dat de omgevingen verpest te vernietigen op de volgorde waar de speler voor kiest, totdat er geen lelijke locatie in de wereld meer over is. Dat is toch een mooi streven, niet? En waarom is het tweetal met elkaar op weg? Wat zal er tussen hun gebeuren? Hoeveel prachtige locaties en spannende gevechten liggen er nog in het verschiet? We mogen het later dit jaar zelf gaan testen. Hopelijk bevat het veel emotie, hopelijk is het een game waarvan men over een jaar al zegt dat het een kunstwerk was en is. Alles wijst erop dat Ubisoft hierin gaat slagen.