De intro klinkt misschien een beetje cynisch, en dat is ook absoluut zo bedoeld. Na Anno Online en een rits aan andere games (kuch, Rollercoaster Tycoon, kuch), kunnen we niet anders dan op onze hoede zijn voor alweer de zoveelste poging van een uitgever om een gratis (pay-to-play) variant van een bekende franchise uit te brengen. Overigens waren we zeker niet ontevreden over Anno Online, waardoor we de open bèta van Panzer General Online dan ook met meer vertrouwen tegemoet zagen dan menig andere free-to-play-game.

Zoals gezegd zit de game nog in de bèta-fase, en sluiten we dus niet uit dat er hier en daar nog veranderingen plaatsvinden. Bovendien moet je jezelf zeker niet te intens inspannen om een zo hoog mogelijk level te halen in deze fase van de ontwikkeling. De makers willen de boel nog wel eens resetten waardoor je zonder pardon weer opnieuw moet beginnen. Maar verder lijkt de game zo goed als af en speelt ook als zodanig: weinig bugs, veel opties beschikbaar en een, op het eerste oog, solide basis voor een game. En dat allemaal in de omgeving van je internetbrowser.

Panzer General Online bèta

Wie bekend is met eerdere Panzer General-games zal het klassieke isometrische aanzicht zeker waarderen, evenals de overbekende hexagonen die onlosmakelijke met de reeks verbonden zijn. Het speelbord is dit keer opgedeeld in drie kolommen die in de lengte doorlopen. Het midden van het speelbord is verdeeld door een rode lijn, de frontlinie, en het is ook precies op deze plek waar de meeste actie plaatsvindt. Aan jou de taak om in zo min mogelijk zetten je tegenstander te slim af te zijn en de overwinning op te eisen.

Aanvallen of verdedigen?

Een overwinning behaal je nadat je tegenstander geen Command Points meer over heeft. Het afpakken van Command Points is in Panzer General Online echter niet zonder risico. Je hebt ze namelijk ook nodig om jouw Command Cards uit te spelen, de kaarten waarmee je jouw eenheden aanstuurt en/of speciale aanvallen uitvoert. Hoe beter de kaart, hoe meer schade je waarschijnlijk doet, maar dat gaat ten allen tijde ten koste van je eigen Command Points. Waarmee het voor je tegenstander weer wat eenvoudiger wordt om jou te verslaan.

Tijdens een potje krijg je de beschikking over vier of vijf Command-kaarten die je naar eigen inzicht mag gebruiken. Iedere kaart levert een bepaalde handeling op, zoals de optie om een of meerdere eenheden te bezitten of om je Command Points met vier punten aan te vullen. Zit er geen bruikbare kaart bij dan kun je eventueel een beurt opofferen om je kaarten opnieuw te schudden. Iedere kaart kost naargelang zijn sterkte een aantal Command Points, waarmee we nog maar eens benadrukken dat je daar zuinig mee om moet springen.

Command Points zijn echter ook af te snoepen door de vijandige bunkers aan het einde van het speelveld aan te vallen. Een aanval op zo’n bunker kan de vijand in potentie veel meer Command Points kosten, waarmee de game een balans probeert te zoeken tussen aanvallen en verdedigen. Kies je voor een frontale aanval op de vijandige bunker (dat kan alleen als er tussen jou en de bunker geen andere eenheden meer staan) dan bepaalt niet de kracht van je eenheid hoeveel punten er verloren gaan, maar de huidige gezondheid van de betreffende eenheid.

Dit laatste klinkt misschien wat overbodig, maar door het systeem waarbij de vijand na een aanval (zelfs als je de eenheid verslaat) nog een counteraanval mag uitvoeren, wordt aanvallen soms een precaire zaak. Een aanval kan je eenheid misschien wel een paar kostbare levenspunten kosten, die je bij een volgende beurt goed kunt gebruiken voor een frontale aanval. Uiteindelijk is het zaak om aan het einde in ieder geval één Command Point meer te hebben dan je tegenstander en dat kan in Panzer General Online ook betekenen dat je naar het einde van een potje toe soms kan wachten tot dat de vijand gewoon geen zetten meer kan doen en jij wellicht genadeloos toeslaat.

Hiermee laat de game ook direct een zwakte zien, want sommige potjes verzanden al snel in eenheden van voor naar achter te verplaatsen, tot er eens iemand een aanval durft te plaatsen. In de singleplayer-campagne valt dat nog wel mee, maar online lijken spelers soms te kiezen voor de ‘afwachttactiek’ en dat komt het spel niet echt ten goede. Overigens vonden we het sowieso lastig om online spelers te vinden, maar met een zeer uitgebreide campagne lijkt dat vooralsnog niet echt een probleem te worden.

Soldaatjes sparen

Maar hoe zit het dan met dat pay-to-play-model? Dat zit verborgen achter de eenheden die je moet inzetten tijdens de gevechten. Panzer General Online kent een aardig en divers aanbod aan eenheden (Amerikaanse en Duitse) waarmee je een eigen deck kunt samenstellen. Het zal je daarom niet verbazen dat je bij de aanvang van de game slechts een handvol (infanterie) eenheden krijgt.

Wil je eenheden bijkopen, dan kan dat in de vorm van een Booster- of Special Pack. Die Packs kosten Supplies of Prestige waarbij je Supplies verdient door te spelen en Prestige slechts mondjesmaat krijgt als bonus. Daarnaast moet je voor iedere keer dat je een zelf samengesteld Deck in de singleplayer-campagne inzet (online mag je er voor kiezen om vooraf ingestelde Decks te gebruiken) ook Supplies betalen. Je voelt hem al aankomen, wie sneller wil beschikken over de beste eenheden kan voor echt geld Supplies en Prestige kopen.

Panzer General Online

Toch vinden we de balans in de game tussen wel of geen geld uitgeven best goed gedaan. Je kunt door gewoon je missies te spelen al wat Booster Packs sparen en met behulp van de spaarzame bonuskaarten kun je al na een paar uurtjes spelen een leuk Deck samenstellen. Daarnaast zijn er, buiten een paar speciale eenheden, alleen Packs aan te schaffen waarbij je nooit zeker weet wat voor kaarten je krijgt. Hiermee wordt echt geld uitgeven ineens een wat onzekere aangelegenheid waardoor gamers straks toch eerder geneigd zijn om door gewoon te spelen kaarten te verzamelen.

Vooralsnog lijkt Panzer General Online een best aardige variant te worden in een van de meest langstlopende game-reeksen. De gameplay komt nooit in de buurt van zijn grote broers — daar voelt alles wat te eenvoudig en beperkt voor aan — maar het uitbouwen van je Deck en het op het oog best te pruimen pay-to-play-model lijken de game toch aantrekkingskracht te gaan bieden voor gamers die voorzichtig een paar stapjes willen zetten in de Panzer General-wereld. Of voor ervaren rotten die nog steeds speelgoedsoldaatjes willen sparen zonder dat moeder de vrouw daar wat van zegt.

Probeer de openbare bèta van Panzer General Online zelf uit.