De laatste jaren heeft Electronic Arts een formule gecreeërd die ze tegenwoordig op zowat elke game toepast. Vette graphics, gelicenseerde muziek onder de naam EA Trax (hoewel de nummers niet altijd even goed zijn, maar daar valt over te twisten), de herkenbare menutjes en de immer terugkerende gameplay die weliswaar niet altijd even diep is, maar vaak wel vermakelijk is voor met name de casual gamer. Ook de next-gen versie van het over-the-top basketbalspel NBA Homecourt werd ontwikkeld volgens deze “winning formula”.

In deze over de top basketbalgame, die tevens de grondlegger is geweest voor een hele rits aan andere over de top sportgames van 's werelds grootste uitgever (FIFA Street, NFL Street), maakt de serie de overstap naar de volgende generatie consoles. EA  Big, haast de enige studio bij EA die wel goede zaken doet, heeft met de eerdere delen ook al enorm weten te scoren en met dit vierde deel lijkt dat wederom te gaan gebeuren. De subtitel, Homecourt, legt overigens de nadruk op het feit dat je kunt basketballen op de velden waar legendarische basketballers hun carrière begonnen zijn. En dat is niet zomaar een balletje gooien, maar een ruig spel waarin alles mag en waar alles vooral kan. In de ruimste zin van het woord dus.

Nauwelijks regels, een hoop truukjes en snelle, impulsieve actie is waar het bij de straatsport om draait en dat zie je dan ook goed terug in NBA Homecourt. Weet je zoveel kickass truukjes te produceren, dan schiet de Gamebreaker-meter vol. Is deze vol genoeg, dan is het tijd voor de allervetste moves. Wellicht herinner je nog de screenshots van deze game waarin je vaak een groen/gele gloed zag hangen. Dit is een nieuwe grafische feature, want op deze manier wil men het gevoel versterken dat er een Gamebreaker-move op komst is. En ik moet toegeven, het ziet er vaak erg tof uit. Basketballers die énorm hoog kunnen springen en basketballers die op haast Matrix-achtige wijze ineens wegschieten, ja, het ziet er zeker niet slecht uit. Enige vreemde is wel dat ze een strandbal gebruiken in plaats van de gebruikelijke oranje basketball, maar het kan ook een placeholder zijn. Aan de andere kant, dat ludieke past ook wel weer bij het spelletje natuurlijk.

Hoewel je het spel prima kunt spelen door gewoon een beetje lomp op de knoppen te drukken, in de hoop dat je alsnog een bal door de basket krijgt, wordt het pas echt interessant wanneer je de truukjes bewust gaat toepassen. Niet alleen maar om de eerder genoemde Gamebreaker-meter vol te gooien, maar ook omdat het er gewoon cool uitziet. Bovendien zul je het wel nodig hebben later, want de tegenstand is vaak behoorlijk sterk. Of de virtuele alter-ego’s van de basketballers enigszins overéénkomen kan ik niet echt over oordelen, maar het staat vast dat alles goed verzorgd oogt. Ook is de framerate opvallend gezond. Niks geen ernstige drops, de game zal altijd minstens in 30 frames per seconde spelen. Soms zelfs de volle 60 beeldjes per seconde, wat de snelle, impulsieve actie alleen nog maar vermakelijker maakt.

Mooie velden, maar we merkten weinig van een naadloze spelwereld...

Pluspuntje is ook de muziek. Waar je bij een hoop EA-games van dit genre doodgegooid wordt met urban-muziek (zie Def Jam: Icon voor een recent voorbeeld), zul je – gelukkig – bij NBA Homecourt kunnen genieten van een portie lekkere funk. Een genre waar ik eigenlijk niet veel naar luister, maar me wel enorm aan spreekt. Sterker nog, het hele sfeertje staat me eigenlijk wel aan. In dit spel niets geen toughguy praat van bomen van basketballers, maar simpelweg spel waarbij menig sportman met traantjes in de ogen en weemoed terugdenkt aan de stoffige veldjes waarop ze ooit  in een grijs, nee, donkergrijs verleden begonnen zijn. Nou ja, bijna dan.

Basketbal, voetbal, wat maakt het ook uit? Alles mag, alles kan.

In ieder geval heeft deze preview build, die zo goed als af was, me in positieve zin verbaasd. Ik raad je dan ook aan om toch even de demo, die onlangs op de Xbox Live Marketplace is verschenen, te downloaden. Het zou maar zo kunnen zijn dat je het leuk vindt natuurlijk. Enne... dat ook NBA Homecourt volgens de overbekende EA-formule wordt gemaakt, ach, het kan erger zullen we maar zeggen.