Mortal Kombat is één van de oudste franchises in het beat 'em up genre. Al sinds mensenheugenis maken de fataliteiten, animaliteiten en bestialiteiten je scherm onveilig. We hebben het dan niet over seks met dieren, maar over de enorm brute en gewelddadige moves die Mortal Kombat zo beroemd en berucht maken. Het vorige deel, Mortal Kombat: Deception, kreeg geen overweldigende kritieken, en Midway hoopt met dit deel dan ook weer de glorie van weleer te herstellen. Op de perspresentatie die afgelopen week gehouden werd in Londen, kregen we het nieuwste deel, Mortal Kombat: Shaolin Monks te zien.

Mortal Kombat: Shaolin Monks volgt het verhaal uit Mortal Kombat 2, waarin Kung Lao en Lui Kang door een portaal in een andere dimensie terecht komen, waar ze allemaal tuig op hun flikker moeten geven. Natuurlijk mag jij de controller oppakken om één van de twee karakters te besturen. Dit is de derde Mortal Kombat waarin je niet alleen maar zult vechten met je karakters, maar ook puzzels moet oplossen om verder te komen en complete levels moet doorkruizen. Het is dus een soort action-adventure, met natuurlijk de nadruk op het vechten. De vorige twee uitstapjes naar dit genre, waren verre van geslaagd. Driemaal is scheepsrecht, dus Shaolin Monks zou het beter moeten doen.

Om een vloeiende overgang naar verschillende bewegingen te maken, hebben de ontwikkelaars enkele maanden gewerkt aan een zogenaamd 'multi-directional combat system'. Met behulp van dit systeem kan de speler, zonder dat het karakter houterige en erg plotse bewegingen maakt, overschakelen naar een andere aanvalsrichting. Dit houdt dus in dat je verschillende vijanden tegelijk kunt aanvallen, ook al staan deze om je verspreid. Om dit multi-directional system nog handiger te maken, kun je met de linker stick op je controller je karakter een doelwit uit laten zoeken. Je blijft dan altijd gericht op de vijand die je geselecteerd hebt, terwijl je ondertussen kan vechten in de andere richtingen. Vooral bij gevechten met eindbazen is dit erg handig. Je selecteert de baas en wanneer er gewone vijanden vanuit andere richtingen komen, sla je deze neer, waarna je je meteen weer bezig kunt houden met de baas.

De boss fights zullen niet al te gemakkelijk zijn. Elke baas heeft zijn eigen zwakke punt. Je zult dus niet de standaard moves moeten gebruiken, maar eerst zijn zwakke punt zoeken en hem daarmee afmaken. Fatalities, die ook weer aanwezig zullen zijn in Shaolin Monks, werken echter niet op eindbazen, dus een snelle kill zit er niet in. De fatalities zullen trouwens niet zo moeilijk uit te voeren zijn als in de reguliere delen. Dit werd tijdens het interview met één van de ontwikkelaars getoond. Natuurlijk zijn er vormen die moeilijker zijn, maar de standaard fatality vraagt niet meer dan een knoppencombinatie waarbij je achtereenvolgens 5 knoppen in moet drukken. De animaties die je vervolgens te zien krijgt, zijn redelijk hard en bloederig, zoals we dat gewend zijn van Mortal Kombat. Verwacht bijvoorbeeld Kung Lao die met zijn hoed annex dodelijk boemerangzwaard, een persoon door midden hakt of hem onthoofd.

Mortal Kombat: Shaolin Monks is vooral in de co-op mode erg leuk om te doen. Aan het begin van het spel kun je kiezen uit één van de twee karakters: Lui Kang of Kung Lao, elk met hun eigen moves en specialiteiten. Elk karakter heeft ongeveer veertig moves, die uiteenlopen van de al eerder genoemde fatalities tot flying kicks. Je zult gaandeweg het spel steeds meer gevaarlijke bewegingen leren, die je ook kunt opwaarderen door middel van een experience points systeem. Zo is het mogelijk om de beroemde fireball van Lui Kang te veranderen in drie vuurballen, waarmee je dus meer vijanden kunt raken.

In elk level zitten ook verschillende extra's, die je op een speciale manier moet vrijspelen. Zo zijn er kettingen waar je vijanden tegenaan moet gooien om extra artwork te vrij te spelen. Ook werd ons getoond hoe Lui Kang een vuurbal tegen de maan aanschoot, waarna er een extraatje vrij kwam. Vaak moet je later in het spel nog eens terugkomen op de plaats waar een geheim verstopt zit, omdat je aanvankelijk de krachten nog niet hebt om die te vrij te spelen. Dit verhoogt de herspeelbaarheid van het spel, omdat je niet alleen artwork kunt vrijspelen, maar ook extra karakters waar je mee kunt spelen. Ook de versusmode is weer van de partij, waarin je elkaar kunt bevechten. De levels in versusmode zijn trouwens een stuk groter en interactiever dan in voorgaande Mortal Kombat games.

De besturing in Mortal Kombat: Shaolin Monks is erg intuïtief. Je pakt de controller en speelt meteen weg. Het is wel even uitzoeken hoe je bepaalde bewegingen moet uitvoeren, waardoor je in het begin veel aan buttonmashing doet. Hoe langer je het spel echter speelt, hoe beter je de bewegingen en combo's begrijpt. De effecten, omgevingen en karakters zien er ook allemaal behoorlijk goed uit, al zagen vooral de karaktermodellen op de Xbox er stukken beter uit dan op de PlayStation 2. Ook de lichteffecten zagen er beter uit op de Xbox, die natuurlijk wat meer grafische kracht tot zijn beschikking heeft.

Deze nieuwe Mortal Kombat spin-off lijkt de serie weer eer aan te gaan doen. De singleplayer modus is een solide action-adventure geworden, die op een hele originele manier gebruik maakt van de omgevingen en vijanden. Ondanks dit, voelt het toch aan als een Mortal Kombat, met moves en karakters die zo typerend zijn voor de serie. Vooral de co-op mode is, zoals gezegd, heel erg leuk om te doen. Zoals het er nu naar uit ziet, wordt het in ieder geval een hele leuke game die de liefhebbers van de reeks zeker in de gaten moeten houden.