Wanneer je hoort dat de ontwikkelaar van de Hitman-franchise en Kane & Lynch bezig is met een nieuwe titel, verheug je je al op inventieve manieren om iemand om te brengen of explosieve actie. In de nieuwste game van IO Interactive gaan we aan de slag met….mini ninja's?! Hmm…moeten we nu bloeddorstige lilliputters met een te grote katana die dood en verderf zaaien verwachten? Nee. Het zijn gewoon kleine schattige ninja's in een kleurrijke wereld. In eerste instantie verwacht je van de makers van Hitman en Kane & Lynch geen kleurrijke game over kleine ninja's. Als je eenmaal voorbij het lieve uiterlijk van Mini Ninjas kijkt, zie je een game die verrassend leuk kan worden.

Lang geleden toen een kwaadaardige samoerai-krijgsheer voor de eerste keer verbannen werd, daalde er na jaren van chaos een deken van rust neer op het koninkrijk. De geheimen van de Kuji-magie werden opgeborgen in magische altaars, zodat de balans van de natuur in evenwicht bleef. Op een dag veranderde alles als een donderslag bij heldere hemel. Zware stormen vormden zich boven het koninkrijk, bosdieren ontvluchtten hun woongebied en er werd gesproken over duistere figuren die op de bosdieren joegen en ze in kooien opsloten. Op een berg woonde de ninja meester. Hij zag dat er iets mis was in het koninkrijk en stuurde zijn beste ninja naar beneden om uit te zoeken wat er aan de hand was. Vele zonnen en manen gingen voorbij en de ninja kwam niet terug. Hierop stuurde de ninja meester nog een ninja en later nog één en nog één. Geen van de ninja's kwam terug en uiteindelijk bleven er twee ninja's over die de ninja meester nooit zou hebben gekozen om op onderzoek uit te gaan. Hij had echter geen andere optie meer en zo stuurde hij Hiro en Futo op pad.

Als speler kruip je in de huid van Hiro en Futo en kun je met een simpele druk op de knop wisselen tussen de twee hoofdfiguren. Beide hebben hun eigen speelwijze. Hiro is klein en snel en een meer traditionele ninja. Futo is veel groter en lomper en hanteert een grote hamer als wapen. Er zijn ook andere speelbare personages, maar deze moeten eerst bevrijd worden.

Als Hiro en Futo op pad gaan, komen ze er al snel achter dat de kwaadaardige samoerai-krijgsheer Kuji-magie gebruikt heeft om alle bosdieren om te toveren in hersenloze krijgers. De Kuji-magie speelt een grote rol in Mini Ninjas. Het is een magische kracht waarmee spreuken gedaan kunnen worden. Hiro bezit vanaf het begin een paar speciale krachten en naarmate het spel vordert, kun je er steeds meer leren door het verzamelen van ervaringspunten en het ontdekken van verstopte magische altaars.

Een van de speciale krachten die vanaf het begin tot je beschikking staat, is de mogelijkheid om jezelf in het lichaam van een dier te verplaatsen. Het eerste slachtoffer waar we dit op uit konden proberen was een kip die rondliep in het eerste dorpje waar we doorheen kwamen. Als je een dier wilt gebruiken voor gevechten is het echter een beter idee om een ander dier uit te zoeken. Kippen staan nou niet bepaald bekend om hun bloeddorstigheid. Er is een grote variatie in dieren die overgenomen kunnen worden, van kikkers tot beren en ieder dier heeft zijn eigen specialiteiten. Met beren kun je iedereen kort en klein slaan en de eerder genoemde kippen zijn handig om verstopte bloemen te vinden, de verzamelobjecten in het spel.

In Mini Ninjas vloeit geen bloed. De game is erg kindvriendelijk met zijn schattige ninja's en vrolijke kleurenpalet. Iedere krijger die je verslaat, verandert met een 'poef' weer terug in zijn dierlijke vorm. Het gevechtsysteem werkt met één knop en is hierdoor vrij simpel. Het is wel te hopen dat de makers wat meer variatie in de gevechten gaan aanbrengen. Nu is het elke keer een kwestie van om je heen slaan met je katana om vervolgens weer verder te gaan richting je eindbestemming.

De versie van Mini Ninjas die getoond werd, was een vroege versie. De omgevingen waren nog vrij kaal en de vijanden zagen er bijna allemaal hetzelfde uit. Een leuk detail dat we al wel konden zien, was het hoge gras langs de wegen waarin je jezelf kunt verstoppen als je een gevecht uit de weg wilt gaan. Ook kun je de grote ninjahoed van Hiro als bootje gebruiken om het water over te steken. Aangezien Hiro kan zwemmen is dit niet nodig, maar het is wel een leuk extraatje. De ninjahoed kun je ook gebruiken als bescherming tegen pijlen die op je afgeschoten worden.

Tijdens de presentatie zagen we een level waarin Hiro en Futo een kasteel moesten zien te bereiken, waar uiteindelijk tegen een eindbaas gevochten moest worden. Eerst moest er een manier bedacht worden om het kasteel binnen te komen. Je kunt ervoor kiezen om door de voordeur naar binnen te walsen, waarvoor Futo uitermate geschikt is. Je kunt er ook voor kiezen om met Hiro langs een muur omhoog te klimmen en over de daken te sluipen.

Wanneer je het kasteel binnen bent, moet je het opnemen tegen de eindbaas. Dit is een uit de kluiten gewassen gorilla in een samoeraipak. Zijn grote katana compenseert zijn kleine herseninhoud en het is dan ook de bedoeling om de gorilla in de val te lokken. Dit doe je door achter een pilaar te gaan staan. Als de gorilla uithaalt, blijft zijn katana in de pilaar steken en kun je over het blad van het zwaard op de gorilla klimmen. Met een flink aantal quick-time events wordt de broek van de gorilla naar beneden gehakt en struikelt hij. Dit moet een aantal keer gedaan worden, voordat hij definitief verslagen is. Het gevecht wordt moeilijker gemaakt door boogschutters die vanaf een balkon op je schieten.

Het spel zit nog in een te vroege fase van de ontwikkeling om een goed oordeel over Mini Ninjas te geven, maar het heeft zeker potentie. De gimmick om je in lichamen van dieren te verplaatsen, is behalve uitermate grappig ook een daadwerkelijke toevoeging aan de gameplay. Hopelijk komt er wel meer variatie in de tegenstanders en de gevechten, anders kan het wel eens zo zijn dat Mini Ninjas niet meer dan een gemiddelde game gaat worden met een hoge mate van herhaling.