Een prestatie die bijna niet lijkt te overtreffen voor 2K Czech, het voormalige Illusion Softworks. Maar de eerste gameplaybeelden die we onlangs in Parijs te zien kregen, namen alle twijfels weg..De game doet aan een kant denken aan GTA IV, zo goed en gedetailleerd ziet het eruit. Maar GTA is het zeker niet, het is helemaal Mafia. Hoofdrolspeler Vito staat op de stoep met aan de ene kant een weg overbrugd door spoorrails en aan de andere kant een grasveldje en de kerk die we kennen uit de kersttrailer. De licht- en schaduwwerking van het zomerzonnetje ziet er perfect uit, het geluid van de hoge hakken van een passerende vrouw galmt door de straten en het getoeter van auto's in de verte maakt meteen duidelijk dat je je in een grote stad bevindt. En groot is het zeker. Empire Bay City wordt door de ontwikkelaars op zo'n 25 virtuele vierkante kilometer geschat.

De missie die we te zien krijgen heet Room Service en speelt zich ergens halverwege de game af. Vito ontmoet zijn beste vriend Joe en samen voeren ze hun eerste opdracht uit als made men. Na talloze kleinere opdrachten voor de maffia zijn ze eindelijk volwaardige familieleden en moeten ze Clemente, een hoge baas van een rivaliserende familie, ombrengen. Hoewel we de opbouw naar deze missie helemaal hebben gemist, is de vriendschap tussen Joe en Vito direct duidelijk. Ze lopen op grappende manier voortdurend op elkaar te mopperen en zijn veel in gesprek, tijdens tussenfilmpjes, maar ook in de auto en tijdens missies.

Wanneer Vito naar de auto loopt waar Joe op hem wacht, valt het oog voor detail meteen op. Vito heeft een lekker zelfverzekerde swingende pas en hij beweegt zeer realistisch. Dat geldt voor iedereen in de game, van de schoenenpoetser op de hoek van de straat, tot de krantenverkoper. Ook Joe staat lekker ontspannen te leunen op de auto. Joe en Vito stappen de wagen in op weg naar het hotel waar Clemente een hele verdieping heeft afgehuurd. De auto zelf helt netjes over in de bochten, en heeft een opvallend kleine draaicirkel. De auto komt daadoor erg eenvoudig door de bochten. Misschien niet heel erg realistisch, maar het zal de speelbaarheid zeker verhogen.

Aangekomen bij het hotel kleden Vito en Joe zich om tot schoonmakers en pakken de lift naar boven. Op de juiste verdieping aangekomen wemelt het van de rivalen die zich klaarmaken voor een vergadering. In de hoek speelt een pianist een heerlijk jazzmuziekje en de sfeer lijkt vrij ontspannen. Joe en Vito bluffen zich  de vergaderzaal in. De 'schoonmakers' komen als een geroepen, er ligt namelijk een enorme bloedplas in de ruimte waar de vergadering plaats moet vinden. Joe en Vito laten het schrobben echter voor wat het is en gebruiken hun tijd om een bom te planten onder de tafel en de ontstekingsdraad naar het raam te leiden.

In het volgende deel van de missie gaan Vito en Joe naar het trappenhuis, want ze moeten eerst naar het dak van het hotel. Hier lopen ze tegen de eerste echte problemen aan. Op het dak wemelt het van de maffiosi. De speler krijgt de keus: probeer je de maffiosi met overredingskracht van het dak te kletsen, of pak je je wapen om ze overhoop te schieten? De medewerker van 2K Czech kiest voor het tweede, laat Vito zijn pistool pakken en stapt het dak op. De maffiosi maken zich niet zo druk en roepen dat je op moet rotten. Tot ze je pistool zien. Vito neemt dekking achter waterbuizen, drukt zich er met zijn rug tegenaan en komt alleen tevoorschijn om te schieten. Niet met een locksysteem, maar helemaal met je eigen vaardigheden. Eventueel met hulp van een crosshair die enigszins blijft plakken als je een tegenstander onder schot houdt. Vito loopt met getrokken pistool van cover naar cover tot alle wise guys zijn vermoord.

Na de shoot-out stappen Vito en Joe op een glazenwassersplatform, laten die zakken naar de vergaderzaal en verbinden daar een ontsteker aan de lont. Dit soort momenten in de game worden getoond met tussenfilmpjes. De overgang naar dit soort filmpjes is erg vloeiend omdat er geen laadtijden zijn en ze er grafisch hetzelfde uitzien als de game, aangezien ze draaien op de game-engine..

Wanneer de bom te vroeg ontploft en Clemente de aanslag overleeft, ontaardt de missie in een nog veel heftiger vuurgevecht dan op het dak. Vanuit de verwoeste vergaderzaal achtervolgen Vito en Joe het doelwit om hun missie alsnog te volbrengen. In de strijd tegen talloze rivaliserende maffioso vallen met name de vernietigbare omgevingen op. Wijnflessen op de bar knallen in stukken uiteen en de stenen in een glazen muur worden kapotgeschoten door de Tommy guns van de tegenstanders. Sterk is ook de scripting die hier en daar subtiel is verwerkt. Tijdens de missie zagen we bijvoorbeeld een tegenstander een tafel omvergooien om achter te schuilen en Joe iemand het raam uitkieperen. Het zijn maar kleine dingetjes, maar ze voegen levendigheid en variatie toe.

Clemente probeert te vluchten en Joe en Vito moeten zich al schietend een weg banen door het hotel, op weg naar hun auto. Daar aangekomen, kom je bij het laatste deel van de missie, een autoachtervolging. Om Clemente uit te schakelen, moet je proberen zijn auto zo dicht mogelijk te naderen. Joe gaat uit het raam hangen om te schieten. Wat er verder gebeurt en hoe de missie afloopt, weten we echter niet. De demo hield hier namelijk op, helaas.Iets waar Rockstar heer en meester in is en waar veel ontwikkelaars zich op verkijken is het oog voor detail. GTA IV kent een grote, levendige stad met afval in de straten en burgers die hun eigen ding doen. Dat in combinatie met een geweldig verhaal, een goede sfeer en zeer sterke acteurs zorgt ervoor dat het spel je zo weet te pakken Maar de kwaliteit van de eerste Mafia wist daar al aan te tippen, en dat is nu niet anders. De lichaamstaal van de personages is erg overtuigend en de accenten van de acteurs doen denken aan Goodfellas en The Sopranos.

Met het geluid is wat dat betreft niets mis, voor zover we dat in de korte speelsessie hebben kunnen horen. Ook de muziek zet het perfecte sfeertje neer. Er zijn zeven radiostations met verschillende muziekgenres waaronder jazz, blues en rock-'n-roll. Daarbij zal de muziek op iedere zender zich aanpassen aan de situatie waarin je je bevindt. Komt de politie achter je aan, dan zal de muziek bijvoorbeeld meer opzwepend worden. Het muziekaanbod past zich bovendien aan aan de periode waarin de game zich op dat moment afspeelt. Mafia maakt namelijk nogal wat sprongen in de tijd binnen de jaren '40 en '50 waarin het spel zich afspeelt. Soms zit er misschien een paar uur tussen twee missies, maar er kunnen ook zo een paar maanden of zelfs jaren tussen zitten.

Dit merk je niet alleen direct doordat de game het muziekaanbod aanpast, maar ook door de wisseling in seizoenen (van een pak sneeuw tot een felle zomerzon) en doordat je in de latere missies nieuwere auto's zult krijgen. Het wagenpark speelt net als in het eerste deel een hoofdrol. De makers zorgen ervoor dat je binding krijgt met je bolides. Niet alleen kun je zeer zeldzame auto's verdienen, ook kun je al je auto's verbeteren in een garage. Speciale spuitbeurten, nieuwe banden en verbeteringen aan de motor behoren allemaal tot de mogelijkheden. De mogelijkheden die je hebt vallen uiteraard wel binnen de tijdsgeest van de jaren '40 en '50, dus verwacht geen neonlichten en lachgasinstallaties in je bolides.

Het gevolg van het hebben van eigen, betere, auto's is dat je niet als een gek andere auto's gaat stelen. Mocht je een auto toch kwijtraken, dan is het nog niet helemaal zeker of je hem wel terugkrijgt. 2K Czech speelt nog met de opties. Waarschijnlijk kun je de verzekering betalen om je auto terug te krijgen. Het kan soms noodzaak zijn je auto achter te laten dankzij het goede politiesysteem. Zolang je het rustig houdt is er weinig aan de hand, de politie wil je net als in het eerste deel wel oppakken voor rijden door rood licht, maar doet daar niet echt z'n best voor. Wordt je auto echter gezien bij meerdere overvallen, dan zullen ze je auto gaan herkennen. Je kunt dan je auto van nieuwe nummerborden en een nieuwe verflaag voorzien, of je auto ruilen voor een ander.

Datzelfde kan ook gebeuren met Vito zelf. Hij kan bij wapenwinkels gewoon pistolen en geweren kopen, maar hij kan een handelaar ook overvallen. Het nadeel hiervan is dat je signalement aan de politie wordt gegeven en de winkel een tijd dicht zal zijn. 2K Czech belooft zelfs dat als je een winkel overvalt en je kort daarna terugkomt, je de politie nog zult zien praten met de winkelier. Kom je te dichtbij, dan word je herkend en komt de politie direct achter je aan. Kom je niet terug, dan ook zal de politie naarstig naar je op zoek zijn. Een gewapende overval is iets wat de sterke arm der wet erg serieus neemt.

Hoewel we nog lang niet alle spelmechanieken, waaronder het politieapparaat, ook echt in werking hebben gezien, ziet Mafia II er op zijn allerzachtst gezegd veelbelovend uit. Met onze enorme verwachtingen waren we bang voor een teleurstelling, maar daarvan is absoluut geen sprake. Mafia II lijkt de productiewaarden te krijgen van GTA IV, terwijl de game toch honderd procent Mafia is. Dit wordt naar onze verwachting één van de grootste toppers van dit najaar.