Is het mogelijk dat een Xbox-port voor PC-bezitters één van de hoogst geanticipeerde role-playing games van het jaar is? Wel als je bedenkt dat het gaat om een product van Bioware, de knappe koppen die verantwoordelijk zijn voor Baldur’s Gate en Knights of the Old Republic, en op dit moment druk aan het sleutelen zijn aan hun nieuwste wonderkindje Mass Effect. Je zou haast vergeten dat ze tussendoor ook nog eventjes de PC-conversie van Jade Empire uitbrengen, wederom een topper van formaat. De game is kort geleden afgerond en zal bijna bij ons in de schappen liggen. De hoogste tijd om jullie geheugen op te frissen! Jade Empire is een actie-RPG, die alweer bijna twee jaar geleden uitkwam op de Xbox. De game speelt zich af in de Oosterse mythologische wereld. Daar waar Knights of the Old Republic een wat langzaam en op turn-based gelijkend vechtsysteem had, bevat Jade Empire een aantal verschillende vechtstijlen, waardoor het melee-aspect een grotere rol krijgt. In de traditie van grootse avonturen bevat Jade Empire een meeslepend verhaal en diepgaande dialogen, alsmede sfeervolle omgevingen. Hoe wij destijds de Xbox-versie beoordeelden, is hier te lezen. Het belangrijkste wat je wilt weten bij een port is in hoeverre deze versie verschilt met de destijds uitgebrachte Xbox-game. Jade Empire is in ieder geval geen directe, ordinaire port. De game heeft de ietwat suffe ondertitel ‘Special Edition’ (dit is nochtans de enige editie die op de PC verschijnt), wat erop duidt dat Bioware heel duidelijk wil zijn in aanduiden van het verschil tussen de beide versies. Allereerst zijn er de gebruikelijke verschillen: de besturing is voor de PC geoptimaliseerd en de graphics zijn opgepoetst. Zo kun je nu direct tussen alle vechtstijlen wisselen via je eigen toegewezen toetsen (de cijfertoetsen bijvoorbeeld), iets dat niet mogelijk is met een controller. De overige besturingsopties zijn precies zoals je ze zou verwachten op de PC. Bioware is geen ontwikkelaar die met de handen in het haar zit als het om het converteren van de besturing gaat. Spelers kunnen overal zelf hun toetsen voor selecteren en er is zelfs gamepad-ondersteuning die zich automatisch op de beste manier instelt. Op het grafische vlak zijn er textures met een veel hogere resolutie, anti-aliasing opties, verbeterde effecten en hogere schermresoluties. Hoewel de game oorspronkelijk al twee jaar oud is, lijkt het er niet op dat de graphics er veel onder geleden hebben. Diarmid Clarke, de projectleider van Jade Empire voor de PC, verzekert de gamers dat er een hele hoop moeite in gestoken is om deze port zowel vloeiend te laten spelen, als te laten ogen. En Bioware is, in tegenstelling tot veel andere spelers in de industrie, geen bedrijf dat allerlei loze dingen roept. Maar er zijn meer aanpassingen dan de gebruikelijke, maar o zo belangrijke besturings- en grafische omzettingen. Zo is er bijvoorbeeld een vernieuwde opmaak voor de wereldkaart. De vijanden zijn een stukje slimmer geworden, waardoor de kritiek op de ietwat lage moeilijkheidsgraad wordt aangepakt. En mensen die écht uitdaging zoeken, kunnen na het uitspelen van de game met de ultrahoge moeilijkheidsgraad Jade Master aan de slag. In deze extra moeilijkheidsgraad behoud je al je vaardigheden uit je vorige speelsessie, maar zul je wel allerlei aanvallen met elkaar moeten combineren, aangezien je anders in mootjes wordt gehakt. Een zeer waardevolle toevoeging voor de echte die-hards. Bovendien zijn er twee nieuwe vechtstijlen toegevoegd, genaamd Iron Palm (voor gamers die moreel goed spelen en dus beoefenaars van de zogenoemde Open Palm zijn) en Viper (voor de slechteriken van de Closed Fist). Iron Palm is de sloomste vechtstijl uit de game, maar ook de krachtigste. Verwacht dus mokerslagen aan vijanden uit te delen, maar niet in zo’n hoog tempo. Viper is precies het tegenovergestelde. Met deze razendsnelle vechtstijl doe je weinig directe schade. Echter, je vergiftigt vijanden die vervolgens langzaam doodgaan. Om bijvoorbeeld grote groepen vijanden te bevechten is dit handig, aangezien dergelijk gevechten langduriger zijn en de lange termijn van een vergiftiging dan een optimale uitwerking heeft. Uiteraard zitten aan beide nieuwe stijlen tactische voor- en nadelen verbonden. Nieuwe items en vijanden zullen ook hun opwachting maken in deze PC-versie. Hoewel er niet bekend is wat er precies allemaal in de game zit wat dit betreft, is in ieder geval al de Rhino Demon bekend. Deze duivelse neushoorn is sterk, groot, log en heeft een dikke huid om magische aanvallen te weerstaan. Maar ach, in de Oosterse wereld ten tijde van Jade Empire zal de neushoorn vast nog geen beschermde diersoort geweest zijn, dus erop los hakken is het devies. Overigens, als je de game snel voorbestelt en zolang de voorraad strekt, dan kun je de vechtstijl van deze neushoorn zelf leren als derde extra vechtstijl! Je krijgt dan een bonusschijfje bij de game waardoor je op gevechtsgebied als een ware dikhuid door de wereld kunt treuzelen.

De Rhino Demon, speciaal voor de PC-versie

Een besturing geoptimaliseerd voor PC-gebruikers, een gigantische grafische update, een nieuwe opmaak voor de wereldkaart, slimmere vijanden, een extra moeilijkheidsgraad, twee nieuwe vechtstijlen, nieuwe vijanden en nieuwe items. Zijn we er al? Nee. Want behalve talloze verbeteringen in het spel zelf, zijn er buiten de software om een paar zeer leuke extraatjes. Zo zit er een poster inbegrepen bij de game, en ook een art book voor de liefhebber. Ondanks deze extraatjes gaat de game niet meer kosten dan andere PC-titels. Hoewel we de game zelf nog kritisch onder de loep moeten nemen wanneer deze verkrijgbaar is, lijken alle factoren erop te wijzen dat PC-bezitters die nog niet van deze Xbox-knaller genoten hebben, weer eens een top-RPG voorgeschoteld krijgen. Dan lijkt die subtitel ‘Special Edition’ toch niet zo slecht gekozen.