Na het succes in de Verenigde Staten en Japan brengt Atari de .hack reeks ook naar Europa. Het spel bestaat uit vier losse delen die samen één verhaal vormen. Het eerste deel in de reeks is .hack\\Infection, en deze zal eind maart in Europa verschijnen. Wij speelden alvast een aantal uren met de PAL versie van deze 'Singleplayer MMORPG' en konden het niet laten onze eerste impressies op papier te zetten.

Ja, je leest het goed, .hack\\Infection is de eerste 'Singleplayer Massive Multiplayer Online RPG'. Het spel is eigenlijk een singleplayer RPG die zich afspeelt in de wereld van een MMORPG. Deze MMORPG, genaamd The World, speelt zich op zijn beurt weer af in een fantasiewereld. De makers van .hack\\Infection hebben hun best gedaan een MMORPG te simuleren, compleet met rondlopende karakters, een bulletin board, een mailbox, een speciale nieuwspagina en veel verschillende karakters, zogenaamd gespeeld door andere spelers. Deze karakters zullen ook uitloggen, omdat ze bijvoorbeeld moeten eten in de echte wereld.

Er zijn vreemde dingen gaande The World. Een goede vriend van het hoofdpersonage is namelijk in coma geraakt tijdens het spelen van het spel. Wanneer het hoofdpersonage, standaard Kite genaamd, hierover echter een forumpost maakt, wordt deze door de administrators verwijderd met de waarschuwing dat hij dit vooral niet nog een keer moet flikken. Er lijken wel meer dingen niet helemaal pluis te zijn in The World, zo zijn een aantal servers ineens offline gehaald en worden andere gebieden voor bugs geteisterd. Reden genoeg voor Kite om op onderzoek uit te gaan.

.hack\\Infection speelt in essentie niet veel anders dan een normale singleplayer RPG. Het grootste deel van de tijd zal je in The World doorbrengen en wanneer je inlogt in deze spelwereld kom je in een stadje terecht waar verschillende verkopers de nodige items voor je in de aanbieding hebben. Ook is er een portaal waarmee je kan afreizen naar de verschillende dungeons in het spel. Door bij dit portaal een aantal sleutelwoorden met elkaar te combineren zal je kunnen afreizen naar een specifieke spelwereld. Elk sleutelwoord heeft specifieke eigenschappen, zoals het type wereld en de moeilijkheidsgraad. Door dit juist te combineren kan je een wereld uitkiezen waar je op dat moment behoefte aan hebt.

.hack\\Infection kent ook een desktop waarop je je mail en het laatste nieuws kan checken. Van hieruit log je in op The World.

Het beste ga je op pad met een party, bestaande uit andere mensen die je hebt leren kennen in The World. Mits ze online zijn kan je ze uitnodigen en zullen ze zich bij je party voegen. Het voordeel van extra partyleden is dat ze je kunnen healen wanneer je gedood wordt, daar waar je wanneer je alleen op pad gaat, meteen 'Game Over' zal zijn. De gevechten in .hack\\Infection zijn in real-time, al pauzeert het spel wanneer je uit het menu een speciale aanval selecteert. Buiten de speciale aanvallen kan je enkel bewegen en klappen uitdelen en vooral bij de wat sterkere tegenstanders die in grote groepen op je af komen, zal je de speciale aanvallen veelvuldig moeten raadplegen. Je kan enkel aanvallen uitvoeren op tegenstanders die zich in het zicht van de camera en niet te ver van het hoofdpersonage af bevinden. Je partyleden zullen doorgaans zelfstandig vechten, al kan je ze wel bepaalde opdrachten geven, vergelijkbaar met het chatten over tactieken in een echte MMORPG.

.hack\\Infection is volledig in 3D, al zijn de graphics zeker niet de sterkste troef van het spel. Zo zijn de dungeons in het spel vrij eentonig en nogal kaal. De dungeons bestaan uit twee delen, een boven- en een ondergronds gedeelte. Boven de grond ligt er een uitgestrekt, plat landschap aan je voeten waarop zich enkele objecten bevinden. De tegenstanders hier zijn van iets kleiner kaliber dan die je onder de grond aan zult treffen, dus beter probeer je eerst of je in de buitenlucht je mannetje kan slaan. Je kan immers enkel boven de grond uit een dungeon ontsnappen. Onder de grond is alles opgebouwd uit gangetjes en kamers, die er allen nagenoeg identiek uitzien. De random gegeneerde dungeons uit Dark Chronicle wisten meer variatie te bieden. De karaktermodellen zijn gelukkig wel erg mooi en ook de magische effecten mogen er wezen.

Voorlopig zullen we nog geen eindoordeel geven aan .hack\\Infection, maar we hebben ons met de eerste tien uur gameplay alvast ruimschoots vermaakt. Het spel laat een frisse wind waaien door het RPG genre en biedt enkele leuke vernieuwingen. De gesimuleerde MMORPG is nog lang niet overtuigend, zo zul je zelden andere spelerkarakters hun eigen ding zien doen. Echt storend werkt dit echter niet, want je bent toch vooral bezig met het voor je uitgestippelde, gescripte verhaal. Wanneer de releasedatum wat dichterbij komt, zullen we met een volledige review op de proppen komen.