Wie had ooit kunnen denken dat een online role playing game waarvoor spelers niet maandelijks moeten betalen het zou kunnen uithouden naast een klepper als het immens populaire World of Warcraft? Ikzelf was bij de lancering van Guild Wars niet zo zeker dat het spel zou aanslaan, maar ArenaNet, de studio achter de game, heeft de laatste jaren duidelijk laten blijken dat alle twijfels aan de kant geschoven mogen worden: Guild Wars is, tot op de dag van vandaag, een succesformule geweest en het ziet ernaar uit dat dat nog een tijdje zo zal blijven. Rond het einde van deze maand zal Guild Wars: Eye of the North namelijk in de winkels liggen, de allereerste échte expansie voor het spel.   Laat ik eerst even uitleggen waarom ArenaNet zo grondig de nadruk legt op het feit dat Eye of the North de eerste expansie voor Guild Wars is. Mensen die vertrouwd zijn met de reeks zullen ongetwijfeld weten dat er tot op de dag van vandaag drie verschillende Guild Wars-titels in de winkels te vinden zijn: Guild Wars: Prophecies, Factions en Nightfall. Deze drie titels kunnen met elkaar verbonden worden, net zoals dat bij een expansie kan, maar het grote verschil is dat je met eender welke game uit het trio aan de slag kunt gaan. Dit wilt dus zeggen dat het perfect mogelijk is om met de laatste titel uit het rijtje, Guild Wars: Nightfall, aan de slag te gaan zonder dat je ooit een voet hebt gezet in de wereld van het originele Guild Wars: Prophecies of de inhoud van Factions hebt gezien. Met Eye of the North is dit niet langer het geval, je bent deze keer verplicht om minstens één titel uit rijtje in je bezit te hebben.   Dit komt doordat Eye of the North geen stand-alone spel is zoals de alle voorgaande delen in de Guild Wars-reeks. Deze keer moet je een personage hebben klaarstaan zodat je hem of haar kunt overzetten naar Eye of the North, waardoor het ook meteen zo klaar als een klontje is voor wie deze expansie bedoeld is. Tijdens de presentatie die Gamer mocht bijwonen in de kantoren van NC Soft, de uitgever van onder andere de Guild Wars-reeks, wond men er geen doekjes om: Eye of the North is speciaal gemaakt voor spelers die er reeds heel wat uurtjes hebben opzitten in het universum van Guild Wars. Dit is een nogal vreemde kronkel in de bekende filosofie van ArenaNet om nieuwkomers steeds een verse start te gunnen, maar volgens de ontwikkelaar is het nu tijd geworden om trouwe spelers op hun wenken te bedienen. De Guild Wars-veteraan wil namelijk helemaal geen nieuw personage aanmaken, hij of zij heeft meer interesse in het verder uitbouwen van hun reeds bestaande virtuele alter ego, en onder het motto 'klant is koning' is dat precies wat ArenaNet mogelijk maakt met Eye of the North.   Er zijn reeds heel wat artikelen verschenen over Guild Wars: Eye of the North waarin de verhaallijn (link), de dungeons (link) en de quests (link) die we in het spel zullen terugvinden een centrale rol kregen, maar laat ik nog eventjes kort samenvatten waar het allemaal rond draait. Spelers zullen in deze expansie voor de tweede keer het continent Tyria mogen verkennen, de landmassa die in het originele Guild Wars reeds gebruikt werd als het toneel voor heel wat wilde avonturen. Tyria zal er echter niet langer uitzien zoals enkele jaren geleden, de tijd staat net zoals in het echte leven ook in Guild Wars niet stil. Toch wist men ons ervan te overtuigen dat fans van het eerste uur een hele hoop dingen zullen herkennen. Bovendien keert niet alleen de omgeving terug, ook bekende personages uit het originele Guild Wars zullen voor een tweede keer opduiken in Eye of the North. Tijdens de presentatie kregen we heel wat mooie dingen te zien. Net zoals in de voorgaande delen van Guild Wars heeft men het in Eye of the North weer voor elkaar gekregen om alles er interessant en mysterieus te doen uitzien waardoor je als speler gewoon zin krijgt om zoveel mogelijk hoekjes en kantjes van Tyria te gaan uitkammen. Dat er heel wat dingen te doen zijn is vanzelfsprekend, het spel bevat naar goede gewoonte weer een heleboel verse quests die je samen met wat vrienden óf met de nieuwe Heroes mag gaan oplossen. Vooral die laatste optie is erg leuk in Eye of the North. ArenaNet heeft namelijk enkele tof uitziende helden ontworpen die je maar al te graag een handje helpen mocht je even geen 'echte' strijdmakkers vinden.   In totaal zullen er in Eye of the North tien nieuwe, inzetbare helden terug te vinden zijn, elk met hun eigen kenmerken, sterken en zwaktes. Wij kregen een voorsmaakje in de vorm van de introductie van drie helden, beginnende met de Charr. Dit zijn grote, katachtige wezens die er lekker stoer uitzien doordat ze uitgerust zijn met een hoorn aan elke kant van hun harige kop. De tweede held die we te zien kregen is zowat het compleet tegenovergestelde van een Charr. Ik heb het over kleine, maar blijkbaar erg slimme mannetjes die vroeger nog als vijand gezien konden worden, maar waarvan er zich nu enkele bij je hebben aangesloten. Als laatste liet men ons ook vluchtig Jora zien, een heldin afkomstig uit de Norn-familie waarvan het aangezicht tevens zal dienen als boxart voor het spel. Zij speelt een cruciale rol in de verhaallijn van Eye of the North, maar daarover wou ArenaNet op dit moment nog niets kwijt. Leuk detail is dat de twee eerstgenoemde Heroes niet alleen handig zijn om tijdens quests in te schakelen, je krijgt in Eye of the North eveneens de kans om ze grondig te bestuderen. Dit is nodig omdat de twee eerste helden die we als voorbeeld gaven speelbare rassen zullen worden in Guild Wars 2.

 De Charr, een van de aanwezige helden in Eye of the North

Het zijn touwens niet enkel helden die de link tussen Eye of the North en het toekomstige Guild Wars 2 duidelijk maken, ook qua verhaallijn en gameplay zullen er heel wat gelijkenissen opduiken tussen de twee games, maar daarover binnen enkele maanden hoogstwaarschijnlijk meer. Er is immers nog genoeg te doen in deze expansie om je tot de tijd dat het vervolg verschijnt mee bezig te houden. Wat dacht je bijvoorbeeld van het ontdekken van de 40 nieuwe armor sets of het uittesten van de 160 verse skills, waaronder er een gedeelte speciaal voor het uitoefenen van PvE ontworpen zijn? Als dat nog niet genoeg was zal het deze keer ook mogelijk zijn op een reputatie te gaan opbouwen bij allerlei facties en groeperingen door opdrachten voor ze te vervullen. Eens je genoeg respect hebt weten te verdienen zullen niet alleen exclusieve items beschikbaar worden, maar ook bepaalde PvE-skills verbeteren. Het is dus zonder twijfel een voordeel om op een goed blaadje te staan bij bepaalde groeperingen.Mocht al het voorgaande dat je al hebt gelezen nog niet voldoende lijken, dan heeft ArenaNet een oplossing bedachtt in de vorm van minigames. Tot nu toe hebben we ze nog niet vaak zien opduiken in online role playing games, maar Eye of the North neemt dapper het initiatief door deze ietwat ludieke spelletjes toe te voegen aan de overwegend vrij serieuze concept van een ORPG. Er zullen meerdere minigames te spelen zijn, maar wij kregen er alvast twee te zien. Het eerste spelletje dat op het beeldscherm te zien was is te vergelijken met de toernooien die vroeger in een arena werden uitgevochten. Net zoals bij de Romeinen moet je hier ook je tegenstander zo snel mogelijk zien te doden door gebruik te maken van je aanvallen. Het leuke is dat je in de arena van Eye of the North moet vechten tegen personages die reeds zijn verschenen in voorgaande Guild Wars-delen (dit zijn dus geen PvP-gevechten), wat het voor fans van de reeks eens zo leuk maakt om als een ware gladiator ten strijde te trekken.  Twee bikkels die het tegen elkaar opnemen in het Tounament-minigame

Het  tweede spelletje, Polymock, was een heel stuk minder bruut. Het is misschien al lichtjes uit de titel af te leiden, maar de ontwikkelaar heeft zich voor dit spel laten inspireren door Pokémon. Je raadt het al: Tijdens Polymock moeten spelers monsters inzetten (men noemt ze pieces) en deze tegen elkaar laten knokken in ware turn-based gevechten waarin het bekende blad-steen-schaar-principe verborgen zit. Elke piece is trouwens uitgerust met een verzameling aan unieke vaardigheden, waardoor elk monster dus een andere speelstijl vereist. Het spelen van de minigames ziet er vooral erg geinig uit en biedt de nodige afwisseling, maar gelukkig heeft het winnen van de spelletjes ook de nodige effecten op het 'echte' spel. Telkens jij als winnaar uit de bus komt verdien je namelijk de reeds eerder vermelde reputatiepunten en heb je dus alweer een streepje voor. Ten slotte liet men ons de Hall of Monuments zien, een soort van trofeeënhal die er voor elke speler anders zal uitzien. In de Hall of Monuments komen allerhande objecten te staan die elk een bepaalde overwinning voorstellen. Heb je bijvoorbeeld in Guild Wars: Factions een uitermate zeldzaam wapen weten te bemachtigen, dan zal er in de Hall of Monuments een afbeelding van dat wapen te vinden zijn. Daar stopt het echter niet, ook dingen als belangrijke vijanden die je in de pan hebt gehakt, Heroes die je hebt ontmoet of harnassen die je in je bezit hebt zullen in de Hall of Monuments een plaatsje krijgen. Het klinkt als een natte droom voor verzamelaars, want het is bovendien mogelijk (mits toestemming natuurlijk) om andere spelers je eigen megalomane trofeeënkast te laten bezoeken. Toch zit ook hier weer meer achter dan je op het eerste zicht zou denken. Elk object dat in je Hall of Monuments staat zal namelijk, eens Guild Wars 2 op je PC geïnstalleerd staat, geregistreerd worden en de bijhorende beloning ontgrendelen, dit in de vorm van exclusieve wapens, harnassen, quests en nog veel meer. Alweer een klopje op de rug van de trouwe speler!  De bewuste Hall of Monument, de tofeeënkast met een doel

Guild Wars: Eye of the North ziet eruit al een volwaardige expansie voor de bekende online role playing game en maakt perfect de brug naar het aankomende Guild Wars 2. Een definitief oordeel vellen we echter pas begin september eens we wat meer tijd hebben kunnen doorbrengen met het spel.