In Grand Ages: Rome mag je als een soort dictatoriale Romeinse burgemeester een stad bouwen die je naar eigen goeddunken kunt inrichten en regeren. De basis van de game is telkens hetzelfde, zowel in de vrije bouwmodus als in de campagnemodus. De bedoeling is om in een gebied binnen of net buiten de grenzen van het oude Romeinse rijk een stad te bouwen die het rijk en je familie ondersteunt. De gebieden waarin je bouwt zijn prachtig vormgegeven, waardoor het bijna zonde is dat ze vol beschaving gestopt moeten worden.

Je wordt echter niet teleurgesteld wanneer je de gebieden in ontwikkeling gaat brengen. Wanneer je een aantal insulae, de term voor Romeinse huizenblokken, uit je mouw hebt geschud en een eerste stap hebt genomen richting een metropool, kun je een grijns waarschijnlijk niet onderdrukken. Deze kleine handeling geeft namelijk meteen voldoening, omdat de huizen van het Romeinse plebs er al indrukwekkend uitzien en uitermate gedetailleerd zijn. Er staat zelfs Latijnse grafitti op de muren, net zoals archeologen dit in veel echte Romeinse steden hebben aangetroffen.

Binnen de korte tijd stamp je al een kleine, maar indrukwekkende Romeinse stad uit de grond waarin je burgers zichtbaar bezig zijn met hun dagelijkse beslommeringen. In Grand Ages: Rome hoef je niet eerst tentenkampen neer te zetten, zoals in de oudere Caesar-serie, en te wachten tot het kampement uitgroeit tot grootsere behuizing. Je krijgt vrijwel direct voldoening en door de grafische pracht is het een genot om je stad eens rustig te bekijken.

De game laat zich ook lekker besturen. Het spel is vrij diep, maar de besturing is heel gebruikersvriendelijk. Wanneer je bijvoorbeeld een insulae neer wilt zetten, kun je deze gemakkelijk draaien. Ook is het niet zo dat je huizenblok nergens past, omdat ergens een steentje ligt of een hoekje van een ander gebouw uitsteekt. Wanneer je een tweede insulae wilt bouwen, plak je deze heel gemakkelijk aan de eerste en dankzij de doorgangen in de gebouwen heb je ook geen kopzorgen over de bereikbaarheid en straten die op elkaar moeten aansluiten. Dit gebruiksgemak komt eigenlijk in de hele game naar voren, want ook het opzetten van de productie en economie van de stad is overzichtelijk. Ondanks de diepgang wordt de game daarom nergens frustrerend.

De snelle voldoening die Grand Ages: Rome geeft is toe te juichen, maar het gevaar bestaat dat de game hierdoor op de lange termijn niet meer weet te boeien. Als speler hoef je maar enkele malen te klikken met de muis en er staat al een kleine, maar mooie stad. Er komt dus weinig werk aan te pas, waardoor uitdaging misschien ontbreekt. Daarnaast ontvangt de speler vrijwel meteen een beloning, een bloeiende stad, waardoor die ook zijn glans verliest. Aangezien uitdaging voor veel gamers belangrijk is zou dit McDonalds-effect, van snelle bevrediging en een leeg gevoel op de lange termijn, het spelplezier kunnen bederven. Wanneer een game immers te gemakkelijk is en je alles in je schoot geworpen krijgt, verliest het al snel zijn aantrekkingskracht. De vraag is of Grand Age: Rome dit gevoel weer te ondermijnen.

Naast het bouwen van een stad steunt de game nog op een tweede zuil, namelijk oorlogsvoering. Militaire macht was een van de belangrijkste oorzaken van het succes van het Romeinse rijk en ook in Grand Ages: Rome speelt dit een grote rol. Zo zul je een leger moeten opbouwen om aanvallen af te slaan en barbaren te verdrijven, zodat hun boerderijen plaats kunnen maken voor jouw Romeinse flats en industrie. Net als het bouwen is het vechten gemakkelijk en leuk. Zodra je over de juiste grondstoffen beschikt en genoeg potentiële rekruten hebt, stamp je zo een aantal leger regimenten uit de grond. Met enkele simpele commando's stuur je ze vervolgens naar de overwinning in gevechten, die doen denken aan de veldslagen uit de Total War-serie, al zijn ze iets minder massaal.

De previewversie van Grand Ages: Rome heeft ons plezierig verrast. De game heeft veel diepgang, maar blijft overzichtelijk en ziet er daarnaast nog eens heel erg mooi uit. Het is genieten om je Romeinse stad te zien bruisen van leven en het geeft veel voldoening de Romeinse beschaving naar de uithoeken van de wereld te brengen. De diepgang van de game zal vooral hardcore stedenbouwers aanspreken, maar door de lage instapdrempel is de game ook geschikt voor spelers die onbekend zijn met het genre. Grand Ages: Rome is dus voor beide groepen een titel om in de gaten te houden.