Enkele dagen geleden reisde Gamer.nl af naar Breda, waar Sony één van hun grote titels voor de tweede helft van dit jaar zou presenteren. Genji is de eerste game van Game Republic, de ontwikkelstudio opgericht door ex-Capcom producer Yoshiki Okamoto. Deze PS2 exclusive zag er op screenshots al veelbelovend uit, maar van de gameplay wisten we nog niet veel af. Nu was het aan ons om te ondervinden of de game het ook echt waard is om als één van de grote eindejaars titels beschouwd te mogen worden en om als basis te dienen voor een nieuwe, grote Sony franchise.

Tijdens het persevenement hadden wij de mogelijkheid om de game eigenhandig te spelen en een interview af te nemen met Okamoto himself, die als producer een koppel vormt met Takuya Shiraiwa. Beide waren overgevlogen uit Japan voor deze Europese perstour van Genji. De executive producer was ook meegereisd om te fungeren als tolk en extra aanspreekpunt over de game. Voor de mensen die niet weten wie Okamoto is: deze man stond aan de bakermat van bijna alle grote Capcom franchises, waaronder Resident Evil, Onimusha, Street Fighter en Final Fight. Enkele jaren geleden begon hij zijn eigen ontwikkelstudio, Game Republic, en naast enkele Xbox 360 projecten, werkt zijn bedrijf eerst en vooral aan een nieuwe, grote franchise voor de consoles van Sony. Hiervan is Genji de eerste.

Het verhaal van Genji baseert zich op een waargebeurd verhaal uit de Japanse geschiedenis. In het jaar 1159, ten tijde van de vroege samurai's, heerst er een conflict tussen de Heishi en Genji clans. De Heishi clan slaagt er op een gegeven moment in om de plaats Kyoto in te nemen en de Genji te verdrijven. Na een periode van bezetting, weten de Genji weer in opstand te komen en herveroveren ze Kyoto. Binnen deze historische gebeurtenissen, wordt jou de rol van Yoshitsune en Benkei aangemeten. Met deze karakters neem je het op tegen de legers van de Heishi clan, evenals de nodige wezens en monsters afkomstig uit de Japanse mythologie.

Genji is een hack 'n slash game met de nodige RPG elementen er in verweven. Je kunt al vroeg in de game tussen Yoshitsune en Benkei wisselen en met hen de verscheidene stages doorkruizen. Tijdens je tocht stuit je op NPC's waarmee je kunt praten, winkels die je kunt bezoeken, nieuwe wapens waarmee je kunt vechten en betere bepantsering om je te beschermen. Op gebied van uitrusting is Genji erg uitgebreid en steekt het menig andere hack 'n slash titel naar de kroon. Hetzelfde geldt voor de hoeveelheid moves die je tot je beschikking hebt. Zo kent elk type wapen zijn eigen verzameling van aanvallen die overigens stuk voor stuk motion captured zijn met de professionele hulp van een echte Japanse zwaardmeester. Tijdens het spel zul je ook in levels stijgen, waardoor je steeds sterker wordt. Ook kun je health, aanvals- en verdedigingskracht opwaarderen, door er de juiste voorwerpen voor te vinden en je kunt losse stukken van wapens en armor combineren tot unieke uitrustingen die je nergens anders vindt.

Yoshitsune en Benkei, de personen waar het allemaal om draait

Het is erg belangrijk welk karakter je kiest in de game. Yoshitsune is lenig en snel, waardoor hij veel plaatsen met zijn sprong- en klimvaardigheden kan bereiken en vijanden beter kan ontwijken. Hij vecht met twee zwaarden. Benkei is log, maar kan daardoor ook meer klappen incasseren en zelf aanzienlijk meer schade uitdelen. Hij vecht met enorme hamers en ander lomp slagwerk. Hiermee kan hij vijanden tegen elkaar kegelen en ook bomen en muren kapot slaan. Al deze eigenschappen bepalen niet alleen je vechtstijl, maar ook welke plaatsen je wel en niet kunt bereiken. Doordat je elke stage zo vaak kunt bezoeken als je zelf wilt, is het daarom aan te raden om elk gebied met beide karakters te doorlopen, zodat je geen geheimen mist. Sowieso zul je in latere gebieden voorwerpen tegenkomen, die je weer verder helpen op plekken waar je al eens geweest bent. Dit geeft je als speler een groter gevoel van vrijheid en het maakt de game een stuk minder lineair.