Spelers waren in 2010 vooral boos omdat Square Enix een incompleet product afleverde. De framerate was om te huilen en het menusysteem was zo ingewikkeld dat het al een hels karwei was om van wapen te wisselen. Ook het handelen was nodeloos complex en de quests voelden soms meer als huiswerk dan als vermaak. Veel klachten werden opgelost met talloze patches en gamers konden maandenlang gratis spelen omdat de Japanse ontwikkelaar geen abonnementskosten durfde te vragen. Het was echter al snel duidelijk dat FFXIV niet meer te redden was en een redesign nodig had. Inmiddels is de vernieuwde RPG alweer toe aan de derde bètafase en komt ‘ie in augustus al uit, dus laten we het verleden even opzij zetten en kijken we of we straks veilig kunnen terugkeren naar Eorzea.

Herbouwen met oorlog

A Realm Reborn speelt zich vijf jaar na de gebeurtenissen in de eerste versie van FFXIV af. Het land is verwoest door een grote ramp met de draak Bahamut en Eorzea probeert zichzelf weer op te bouwen, terwijl een oorlog met de Garlean Empire dreigt. Geen bijzonder vrolijk verhaal dus, maar dat viel natuurlijk ook niet te verwachten na zo'n catastrofe.

Wat gelijk opvalt is hoeveel soepeler de game loopt. De ingewikkelde menu's zijn vervangen en alles is een stuk simpeler te vinden. Dat moet natuurlijk ook wel, met het oog op de aanstaande lancering op de PlayStation 3 en 4. Met een controller zou je onmogelijk door al die submenu's kunnen navigeren. Natuurlijk zijn er nog wat minpuntjes die je kunt verwachten in een bèta, zoals vervelende lag waardoor andere spelers heel langzaam of ineens heel snel bewegen. Dat zijn echter problemen waar dit soort tests voor bedoeld zijn, en die ongetwijfeld verleden tijd zijn in augustus.

Iets anders dat in het oog springt, zijn de prachtige graphics. FFXIV stond altijd al bekend als een mooie MMO, ook al leken sommige stukken van de wereld letterlijk gecopy-pastet te zijn om de omgeving zonder veel moeite groter te maken. Of dat trucje nu weer is toegepast kunnen we nog niet zien (we mogen toch hopen van niet!). Feit is wel dat een bosstad als Girdania er spectaculair uit ziet, zelfs in deze bèta waarin nog niet alle high-res textures gebruikt worden.

Bekend terrein

Ondanks alle vernieuwingen die de herlancering met zich meebrengt, voelt een hoop in FFXIV wel erg bekend aan. Voor gamers die enige ervaring hebben met andere MMO's – noem een World of Warcraft of Guild Wars – is het weinig nieuws onder de zon. Final Fantasy bestaat voor het grootste gedeelte uit het soort quests dat je al miljoenen keer gezien hebt, zoals “slacht x aantal monsters van type y af”. Ook de combat komt ons bekend voor: veel klikwerk en hotkeys, en hopen dat je aanvallen hun doel vinden en dat jouw personage de schade weet te ontwijken.

Square Enix probeert het interessant te houden met het nieuwe FATE-systeem, wat staat voor Full Active Time Events. Iedereen die in de buurt is kan meedoen met deze evenementen, in de stijl van Guild Wars 2. De FATEs lijken echter geen blijvende invloed uit te oefenen op de wereld en bestaan vooral uit grote bazen en hordes aan kleinere monsters. Een fijne afwisseling van de wat eentonige quests, maar meer ook niet.

Een tweede kans?

A Realm Reborn lijkt dan ook vooral een zeer degelijke MMORPG te worden, zich aan de overbekende tradities van het genre houdende. Natuurlijk, de mogelijkheid om met één personage alle klassen te spelen door simpelweg van wapen te wisselen is interessant, maar niet genoeg om dit spel echt een eigen smoel te geven. Als alles wat je zoekt het rondlopen in een prachtige wereld is om monsters aan je zwaard te rijgen, dan heeft FFXIV straks echt alles wat je hartje begeert. Wie op echte vernieuwing zit te wachten, kan misschien beter even verder kijken. Wellicht is dat ook een logische conclusie voor een game die in essentie al bijna drie jaar oud is.

De game heeft daarnaast nog een obstakel te overwinnen, namelijk de slechte naam die het verworven heeft. Het is voor MMO's in deze oververzadigde markt al moeilijk genoeg om succes te boeken, laat staan als je ook nog een geschiedenis hebt als gefaald project. Square Enix lijkt er in ieder geval op gebrand om dit belangrijke (en geldverslindende) deel uit hun populairste serie succesvol te laten zijn. A Realm Reborn wordt in ieder geval een stuk stabieler en speelbaarder dan het originele product en het wordt interessant om te zien of het Japanse bedrijf de Final Fantasy-spelers voor zich terug kan winnen met deze heruitgave.