Nadat Final Fantasy XII al een tijdje in de winkels ligt en de game meermaals in de pers is besproken, zal de meerderheid van de RPG-liefhebbers wel weten dat de game zich afspeelt in Ivalice, een wereld vol met magische pracht en praal. Deeltje twaalf was echter niet het eerste spel van Square Enix waarin spelers mochten kennismaken met Ivalice, titels als Final Fantasy Tactics en Vagrant Story uit het tijdperk van de PSOne kenden ook dezelfde regio waarbinnen het verhaal zich afspeelde. Square Enix wil ons in de toekomst echter nog wat meer sightseeing door Ivalice aanbieden: er zijn alweer drie gloednieuwe Final Fantasy games in de maak die zich in hetzelfde denkbeeldige wereldje zullen afspelen, zijnde Final Fantasy XII: Revenant Wings, Final Fantasy Tactics: The Lion War en Final Fantasy Tactics A2: The Sealed Grimoire. Dat laatste spel, dat zal verschijnen voor de DS, zetten we in deze preview extra in de kijker.

Final Fantasy Tactics A2: The Sealed Grimoire speelt zich dus in hetzelfde universum af als Final Fantasy XII, een top-RPG voor de PlayStation 2. Het is echter niet zozeer het geval (zoals dat in Final Fantasy XII: Revenant Wings wel zal zijn) dat we personages uit deeltje twaalf zullen zien voorkomen in The Sealed Grimoire, de gebeurtenissen uit het DS-spel spelen zich een tijdje na de verhaallijn uit zijn consolebroer af. Bovendien wil Square Enix met de DS de speler vooral kennis laten maken met nieuwe personages. Zo liet men ons al weten dat we op pad mogen gaan met onbekenden als Luso, Adel en Hardy, kleurrijke kornuiten die met een schone lei binnen de geschiedenis van Ivalice geïntroduceerd worden. De gezichten van de Final Fantasy-fans zullen echter opklaren als ze horen dat ook Cid, een personage dat telkens als iemand anders terugkeert in Final Fantasy-reeks, ook zijn opwachting zal maken in Final Fantasy Tactics A2: The Sealed Grimoire. Er is zelfs een belangrijke rol voor Cid weggelegd, hij zal de speler door de tutorial van het spel leiden. Wat de voor de gelegenheid gebruinde snormans verder zal betekenen voor het verdere verloop van het verhaal is nog niet duidelijk.De blonde Cid, zoals hij in The Sealed Grimoire te zien zal zijn

Mensen die Final Fantasy Tactics Advance reeds hebben gespeeld herinneren zich vast nog het sneeuwballengevecht waarin de basiselementen van de gameplay uit de doeken werden gedaan. Het bleek een erg duidelijke manier om nieuwkomers vertrouwd te maken met de speelwijze van een tactische RPG. Doordat dit alles aan de hand van het gooien van balletjes sneeuw werd voorgesteld was het al snel duidelijk dat Square Enix haar tactische tak binnen de Final Fantasy reeks wat meer kiddy had gemaakt. De aanpassing kon op de nodige kritiek kon rekenen. Voor velen zal het dan ook nogal zwaar aankomen dat Final Fantasy Tactics A2: The Sealed Grimoire wederom een luchtig verhaal zal bevatten. Geen complexe intriges zoals in Final Fantasy XII of het originele Tactics op de PlayStation dus, de Japanse ontwikkelaar is duidelijk van mening dat de handheld van Nintendo eerder een jonger publiek aanspreekt en past haar games dan ook aan die doelgroep aan.   Het verhaal van Final Fantasy Tactics A2: The Sealed Grimoire mag dan wel wederom aan de zeemzoete kant zijn, de gameplay is gelukkig als vanouds nog steeds bikkelhard. Het ziet er naar uit dat Square Enix het gevechtmechanisme uit de voorgaande Final Fantasy Tactics grotendeels onaangeraakt heeft gelaten. Het is nog steeds de bedoeling dat de speler een groep personages over een soort van schaakbord beweegt om zo in de nabijheid van vijanden te komen. Nadat jij je zet hebt gedaan is het echter aan de tegenstander om zijn 'pionnen' te verplaatsen en mogelijk een aanval te lanceren. Op het eerste zicht klinkt het een belachelijk simpel concept, maar in de praktijk is de Tactics-reeks qua gameplay veel complexer dan welk deel dan ook in de Final Fantasy-serie. Naast het doordacht voortbewegen van je manschappen keert ook het welbekende Job-systeem terug in Final Fantasy Tactics A2: The Sealed Grimoire. Net zoals in het recent verschenen Final Fantasy III is het in de Tactics-reeks mogelijk om je personages te voorzien van allerlei beroepen, gaande van een Black Mage tot een Beastmaster. Elke titel heeft zijn eigen kenmerken, bijhorende krachten en mogelijkheden tot het gebruik van uiteenlopende stukken kledij en wapentuig. Het ziet ernaar uit dat alle vertrouwde jobs uit de voorgaande delen opnieuw op de DS aanwezig zullen zijn, maar Square Enix liet onlangs nog vallen dat er ook enkele nieuwe beroepen hun opwachting zullen maken in het aankomende spel. Enkele daarvan zouden reeds in Final Fantasy XII opgedoken zijn, maar ook nog nooit eerder geziene jobs zullen in Final Fantasy Tactics A2: The Sealed Grimoire terug te vinden zijn.   Het ziet er tot nu toe naar uit dat de game qua gameplay vooral meer van hetzelfde zal worden, wat in principe niet eens zo slecht is. Never change a winning team blijkt de leuze te zijn, maar toch lijkt de reeks ook een lichte evolutie te hebben doorgemaakt, vooral als we gaan letten op details. Zo ziet Tactics er grafisch op de DS grotendeels hetzelfde uit als zijn voorganger op de GBA, maar met name de magische aanvallen komen deze keer dubbel en dik uit de verf. Square Enix maakt bijvoorbeeld tijdens het oproepen van magische wezens (het zogenaamde sumonnen) gretig gebruik van de twee schermen zodat de speler zich mag vergapen aan indrukwekkende actiescènes waarin tot de verbeelding sprekende wezens voor een grafisch spektakel zullen zorgen, dit op het bovenste en onderste beeldscherm tegelijk. Niet alleen het oproepen van beesten ziet er beter uit, ook eenvoudige dingen als het gebruiken van de meest simpele vuurspreuk ziet er opeens een heel stuk levendiger uit dan het deed op de GBA.  Een van de magische wezens die op te roepen zijn in het spel

Een teleurstelling omtrent Final Fantasy Tactics A2: The Sealed Grimoire is dat men ervoor heeft gekozen om helemaal geen gebruik te maken van het touchscreen. In een interview met Square Enix over het ontbreken van deze opties liet men weten dat ze tijdens de ontwikkeling van het spel zich liever bezighielden met het perfectioneren van de gameplay. Toch voelt het allemaal wat goedkoop aan. Het besturen van je manschappen zou namelijk pérfect kunnen verlopen via de stylus en het touchscreen, mede doordat de gevechten zich in een semi-2D weergave afspelen. Ook mogen we het nu al schandalig noemen dat de Japanse ontwikkelaar niet de moeite heeft genomen om Final Fantasy Tactics A2: The Sealed Grimoire te voorzien van een broodnodige multiplayer mode, een woordvoerder liet weten dat het spel enkel een paar features zal bevatten die gebruik zullen maken van het draadloos netwerk tussen DS'en in dezelfde ruimte. Hopelijk doelt men hier niet naar een gelijkaardig systeem als het MogNet in Final Fantasy III, op zo'n ondersteuning zit in Europa helemaal niemand te wachten.   Uiteraard is het nog te vroeg om nu al een oordeel te vellen of Final Fantasy Tactics A2: The Sealed Grimoire zijn voorganger op de GBA zal kunnen overtreffen, maar het ziet ernaar uit dat fans van de reeks zich alleszins op bekende grond zullen bevinden. De uitstekende gameplay lijkt namelijk voor negentig procent intact gebleven te zijn en ook grafisch zijn de aanpassingen summier. Toch zitten we wat verveeld met de laksheid die we op dit moment aan Square Enix moeten toeschrijven door geen gebruik te maken van de DS-mogelijkheden die nochtans perfect toe te passen zouden zijn binnen het spelmechanisme van de Tactics-reeks. Volgende week gaan we wat dieper in op de PSP-tegenhanger van dit spel, namelijk Final Fantasy Tactics: The Lion War.

Eerder verschenen delen binnen de Square Enix Special: Square Enix Special deel 1 Crisis Core: Final Fantasy VII Final Fantasy XII: Revenant Wings