De game heet dan ook niet voor niets Enslaved: Odyssey to the West. Het verhaal is losjes gebaseerd op de Chinese folklore Journey to the West, een verhaal waarin de figuren Monkey en Trip samen op avontuur gaan. Monkey is sterk en koppig, Trip is zwak en lekker zweverig. De twist die Ninja Theory aan het verhaal heeft gegeven is dat Trip de macht heeft over Monkey.

Postapocalyptisch

In een postapocalyptische wereld waar vrijwel alles en iedereen vergaan is, komen de twee elkaar tegen als gevangenen op een schip dat met het laatste beetje mensheid dat nog over is, ook weinig goed bedoelingen heeft. Trip en Monkey weten echter te ontsnappen, maar voordat Monkey z’n biezen kan pakken, zet Trip een explosieve hoofdband op de kop van Monkey. De hoofdband verbindt het lot van Monkey aan dat van Trip; als hij haar bevelen niet opvolgt, zegt ze hem met één druk op de knop vaarwel.

En zo ontstaat een leuke spanning tussen de twee figuren, die later in de game natuurlijk steeds meer naar elkaar toegroeien. Het begint echter met puur een haat- en nog geen liefdesverhouding, waarbij je in de game de rol van Monkey op je neemt. Trip geeft je bevelen en jij voert die uit, of je het nu wilt of niet.

Groen in plaats van grijs

De reden waarom Trip wel een beetje bescherming kan gebruiken, is het feit dat de wereld van Enslaved volledig naar de malle moeren is en in iedere spelonk gevaar loert. De game speelt zich op papier af in een ‘postapocalyptische’ wereld, maar één blik op de screenshots leert al dat dit geen afgebrand, gitzwart epos is zoals je dit verwacht bij de term ‘postapocalyptisch’. De benadering van Enslaved is, zo legt Team Ninja’s Antoniades uit, dat na een enorme ramp de natuur het weer overneemt van de mens en de wereld juist weer groener in plaats van grauwer wordt. Waar de mens voorheen alle natuur naar zijn hand wilde zetten, is nu juist weer plaats voor een wildgroei aan flora en fauna en groeien op de meest vreemde plekken de bomen en struiken.

Het contrast met de oude wereld is dan ook groot. Het is namelijk wel de techniek die vroeger alles ten onder gebracht heeft, en dus zijn de vijanden die je in de game moet trotseren de overblijfselen van dit oude tijdperk. Robots zijn één van tegenstanders, maar in de presentatie die wij van de game zagen, moest Monkey ook een reusachtige, mechanische hond te slim af zijn. Om het visuele plaatje compleet te maken, reist Enslaved af naar het postapocalyptisch groene New York, dat met alle hoogbouw die ooit in de stad stond, het perfecte decor voor de game levert.

Klimmen en schieten

Wat Enslaved qua gameplay brengt is een mix van platformen en vechten. Het doel is om Trip veilig terug te brengen naar de commune waar ze leefde voordat ze gevangen genomen werd, en hiervoor moet New York volledig worden doorkruist. Trip geeft aanwijzingen hoe de gigantische kraters gepasseerd kunnen worden en vaak ontaarden de klauterpartijen ook in gevechten als er weer een stel oude robots geactiveerd worden. Zo nam Monkey het op tegen een groep met scherp schietende drones en moest er slim gebruik worden gemaakt van de dekking die de omgeving bood om te overleven.

Talent genoeg

Het samenspel tussen Monkey en Trip komt daarbij terug in alle facetten van de game. Ninja Theory heeft voor de visuele en verhalende kant van het spel weer een boel talent in huis weten te halen, waaronder Andy Serkis als regisseur van het verhaal en de vertolking van Monkey, en filmregisseur Alex Garland. Garland, bekend van onder andere The Beach, heeft letterlijk iedere passage in de game aan zijn kritische oog onderworpen. “Oh, maar waarom vecht je hier dan tegen deze drie vijanden, wat voegt dat toe?”, zijn vragen die hij stelde, aldus Antoniades. Deze filmbenadering maakt de game significant beter, aldus de Ninja Theory-guru, waarna hij direct toevoegt dat de game desalniettemin wel langer zal zijn dan het relatief korte Heavenly Sword.

Wat we in een half uurtje gezien hebben van Enslaved biedt perspectief voor de toekomst. Ninja Theory heeft met Kung Fu Chaos en Heavenly Sword twee leuke games in elkaar gezet, maar mist nog een Oscar op de schouw. Enslaved zou best eens die Oscar kunnen worden, want met alle ervaring van Heavenly Sword op zak en de rijke wereld en personages die men geschapen heeft, kan Enslaved eind dit jaar nog wel eens hoge ogen gaan gooien.