Met de opkomst van breedband internet en de groeiende populariteit van massive online games, zijn er nog maar weinig game-uitgevers die zich niet in het avontuur van de 'massive multiplayer online roleplaying game' hebben gestort. Zo zijn er natuurlijk de traditionele games als 'Asherons Call 2' en 'Everquest 2', maar mogen we ook de games met een wat bredere doelgroep zoals Blizzard's 'World of Warcraft' en Verant's 'Starwars Galaxies' verwachten. De Britse uitgever Codemasters, die zich de afgelopen 2 jaar ook een stuk breder heeft geprofileerd met games als Operation Flashpoint en Project IGI, heeft zich nu ook aan het MMORG avontuur gewaagd. Al lijkt de fantasy-setting ons bekend, de gameplay belooft een frisse wind door het genre te blazen. Niet voor egotrippers

Dragon Empires is een game met een sterke focus op clans en guilds. Kan je in andere online games meestal overleven door voor jezelf de nodige beesten te hakken, in deze MMORG is samenwerking een stuk essentieler. Door een groep te vormen met mede-gamers krijg je namelijk de mogelijkheid om één van de 50 steden in de speelwereld te besturen.

En in dit 'besturen' ligt ook direct één van de vernieuwende features van het spel. Een succesvolle stad overleeft natuurlijk niet alleen door militaire kracht, maar vooral door een goede economie. De economische welvaart wordt op zijn beurt weer bepaald door de goederen die een stad produceert. In plaats van een breed aanbod aan producten, zien de developers van Dragon Empires graag dat elke stad een specialisme heeft en er zodoende handel zal worden gevoerd.

Omdat er meer clans zijn dan het aantal aanwezige steden ontstaat er een voortdurende strijd tussen clans. Zo kan het zijn dat sommige groepen de ideale economie opbouwen, maar een andere groep de handelroutes overvalt. Hierdoor is er een continue competitie om het de veiligheid van een stad. Gelukkig stelt Codemasters je niet verplicht om 24 uur per dag online te zijn en je stad te verdedigen, iets waarvoor de draken tot het spel zijn geintroduceerd.

Clantoernooien

Elke stad heeft de draak als het middelpunt.. Deze vuurspuwende vrienden zorgen niet alleen voor een groot deel voor de verdediging, maar bepalen ook wie een stad zal besturen. Zo kan een vijandige groep een andere clan uitdagen in de zogenaamde kwalificatie wedstrijd. Wordt deze gewonnen, dan is het mogelijk om de andere clan te verdrijven door het gevecht aan te gaan. Deze gevechten vinden plaats zowel in als buiten de stad.

Buiten de aanwezigheid van draken om zal je in het spel geen andere rassen kunnen spelen dan mensen. Dat wil enkel niet betekenen dat er geen andere (door de computer bestuurde) rassen aanwezig zijn. Ook het systeem van classes heeft Codemasters terzijde gelegd en heeft in plaats daarvan gekozen voor een systeem waarbij de speler vordert naarmate bepaalde acties meer worden uitgevoerd. Zo zal het maken van wapens ervoor zorgen dat je daar geleidelijk in niveau zal stijgen.

Graphics galore

Op grafisch vlak heeft Dragon Empires een aantal grote passen vooruit gedaan. Zo vind je een wereld die niet alleen een verloop van dag en nacht heeft, maar ook een rijkelijke flora en fauna bevat samen met de nodige weer-effecten. Zo wordt de zon netjes afgebroken door voorbijkomende wolken en heeft het water een realistisch reflecterend effect. Om dit beter te illustreren vind je hierboven wat plaatjes.

Al met al lijkt Dragon Empires een leuke inval te geven aan het MMORG genre. Het gebruik van steden zorgt voor een betere rangorde binnen clans en dankzij het feit dat het spel door de spelers zal worden gemaakt, blijft er een dynamisch veranderende wereld. Net zoals StarWars Galaxies loopt ook Dragon Empires niet helemaal op schema, maar zodra we de eerste beta-indrukken hebben komen we hier zeker op terug.