Ooit was er een man die de briljante woorden “I'll be back” uitsprak en die in z'n eentje de hele wereld aan puin schoot. Nu hijst diezelfde man zich iedere dag met moeite in een pak en probeert hij de inwoners van Californië intelligente boodschappen te verkondigen. Wij zijn echter zijn verleden nog niet vergeten en weten ons ook te herinneren dat hij ooit een woeste barbaar speelde: Conan. Die woeste barbaar keert nu terug in een hack 'n slash game voor de Xbox 360 en PlayStation 3, gemaakt door Starcraft Ghost-ontwikkelaar Nihilistic. De game is niet gebaseerd op de films, maar dat kunnen we vandaag de dag eerder als een voordeel dan als een nadeel zien.

Tijdens ons verblijf in New York een tijdje geleden kregen we een uitgebreide presentatie van Conan en beter nog: we konden ook zelf de controller in handen nemen. Conan lijkt op het eerste gezicht de zoveelste op God of War-geïnspireerde hack 'n slash game, waarbij ditmaal ook de setting nog eens gekopieerd lijkt. Echter: schijn bedriegt, want achter Conan zit meer, veel meer. Allereerst is het geen kopie van God of War en bestaat de Conan-vertelling al geruime tijd. Ten tweede is de actie absoluut niet eenvoudig, simpel en platvloers. Zo, dat het maar even duidelijk is.

Terug naar de game zelf. Je neemt de controle over de wilde bras Conan, die in weinig kledij met zijn gespierde lichaam door het beeld heen paradeert. De game draait feitelijk om één ding, en dat is kei- en keihard matten. De actie is recht voor z'n raap, onwijs grof en biedt alle ruimte aan extreem bruut geweld. Je ontdoet vijanden van armen, hakt hoofden af en spiest je tegenstanders door pijlen heen alsof het niets is. Dit alles gaat gepaard met een overdosis aan bloed en wordt bij de écht gave bewegingen weergegeven middels vertraagde beelden. Welkom in de wereld van Conan.

Het vechtsysteem van Conan is in drie categorieën verdeeld. Je kunt met één wapen in je hand rondlopen, maar er ook voor kiezen om twee wapens te gebruiken (dual wielding) of een tweehandig wapen vast te grijpen. De verschillende wapens hebben ieder een eigen 'tech tree', waarbij je door meer gebruik te maken van de desbetreffende manier van vechten experience punten verdient. Je speelt als het ware nieuwe moves vrij, waarbij je per move ook nog progressie kunt boeken. Om de bewegingen in optima forma te gebruiken moet je ze namelijk 'masteren'. Master je een bewegingen, dan wordt deze extra krachtig. Het systeem is in de game verwerkt om de speler niet puur op de nieuwe moves te richten, maar ook de aandacht te vestigen op de moves die reeds vrijgespeeld zijn.

Er zijn dus drie verschillende manieren om te vechten en die zul je nodig hebben ook. Want in tegenstelling tot menig hersenloze hack 'n slash game zul je in Conan je tegenstanders moeten kennen voordat je ze neer kunt halen. De makke lammetjes die je in het begin van de game voor je neus krijgt ram je zo omver, maar als er op een gegeven moment vijanden het scherm binnen wandelen met een harnas en de intelligentie om je slagen te blokken, wordt het al een stuk lastiger.

Zo kwam er tijdens onze speelsessie, waarin we een uitgestrekt dorp in een woestijnachtige omgeving onveilig maakten, een opperhoofd ten tonele die goed te onderscheiden was door de tooi op z'n hoofd. Het opperhoofd, die overigens geen eindbaas of iets dergelijks was, blokte alle gewone aanvallen met zijn schild en sloeg zelf met ferme tikken terug. De oplossing, zo kwamen we na meermaals hakken achter, was het gebruik van een enorme, tweehandige bijl. De bijl brak het schild van het opperhoofd, waardoor hij opeens een stuk kwetsbaarder was. Zo kent iedere vijand in de game zijn eigen sterke en zwakke punten en levert de combinatie van alle vijanden een behoorlijk diepgaande actiegame op.

Een andere interessante speleigenschap van Conan is de interactie met de omgeving. Zo kun je objecten oppakken en deze richting vijanden werpen, maar ook met vuur aan de haal gaan. Wanneer je staande voor een vuurtje op een speciale knop drukt, pakt Conan een in brand staand stuk hout uit het vuur, waarmee je vervolgens een lap droog gras in de hens kunt steken. Staan er op dit perceel gras net wat vijanden dan vliegen deze ook in de brand en zullen ze wanhopig heen en weer gaan rennen. Hetzelfde geldt wanneer je bijl en boog in je handen hebt en je dicht bij een vuurtje staat: steek de pijl in het vuur en je hebt ineens een brand object om af te vuren.

De gameplay van Conan voelde tijdens onze speelsessie lekker soepel aan en de diepgang die door de verschillende vijanden en vechtmogelijkheden aangeboden wordt, komt ook echt tot z'n recht. Daarbij komt dat de game er ook behoorlijk goed uit ziet: de zanderige omgeving zag er verdord uit en met name de liters bloed die door het scherm vlogen gaven de game een lekker ranzig sfeertje. Jij bent Conan, de brute held die al het slechte in de wereld zonder een greintje geweten afslacht. You gotta love it!

Conan komt 28 maart 2008 uit voor de PlayStation 3 en Xbox 360. Wij zien het op dit moment wel zitten in deze game. Hopelijk bevestigt de volledige versie ons vermoeden.