Onlangs sloot Sierra de ontwikkelstudio Impressions, dat ons in het verleden toppers als Caesar, Pharaoh, Lords of the Realm en Emperor: Rise of the Middle Kingdom schonk. Voordat Sierra hiertoe over ging waren de meeste medewerkers verantwoordelijk voor deze topper, al vertrokken bij Impressions. Deze mensen richtten samen Tilted Mill Entertainment op en met hun eerste game, Children of the Nile, gaat men gewoon verder met waar men bij Impressions gebleven waas: het maken van stedenbouwgames.

Immortal Cities: Children of the Nile, zoals het spel voluit heet, zal echter niet zomaar de volgende aflevering in de lange reeks stedenbouwgames zijn. Het spel zou namelijk een nieuwe revolutie in moeten luiden binnen het genre. Vooral het gedrag van je onderdanen is sterk verbeterd. Elk van je onderdanen heeft een geavanceerde AI en denkt dus voor zichzelf, vervult zijn eigen behoeftes, heeft zijn eigen dagelijkse bezigheden, een eigen familie en zal zelf kiezen met welke personen in de stad hij omgaat en welke niet.

Op deze manier zou zich, bijna vanzelf, een levendige samenleving moeten vormen. Met een goed lopende samenleving waarbij je onderdanen goed in hun behoeftes voorzien zijn, zal het uitbreiden van de stad een stuk makkelijker verlopen dan wanneer het ergens spaak loopt. Wanneer het spaak loopt zullen je onderdanen trouwens niet meteen de boel overhoop gooien en de biezen pakken. Ze zullen proberen terug hun plek te vinden in de samenleving en als heerser zal je ze daar soms een handje bij moeten helpen. De makers hebben erna gestreefd om de werking van de samenleving zo natuurlijk mogelijk te maken en de AI bestaat dan ook niet uit een aantal metertjes zoals bij The Sims, maar steekt erg ingewikkeld in elkaar. Een mooie belofte en we zijn benieuwd hoe natuurgetrouw de AI uit zal pakken.

Children of the Nile speelt zich zo'n 5000 jaar in het verleden af. Als speler ben je een farao, de heerster van Egypte. Je doel is een samenleving uit de grond te stampen die uiteindelijk de technologische verst gevorderde samenleving op aarde is. Dit doe je aanvankelijk door een flinke stad uit de grond te stampen, waarbij je erg primitief begint. Aanvankelijk zullen de stedelingen hun voedsel nog vergaren door te jagen en vissen uit de rivier te vangen. Door ze de weg te wijzen zullen ze uitgroeien tot boeren, waardoor één dorpeling in de behoeftes van een groter aantal dorpelingen kan voorzien.

De andere dorpelingen kunnen zich hierdoor andere beroepen aan gaan leren. Een aantal beroepen zullen de kwaliteit van je samenleving flink verbeteren. Zo zal een priester ervoor zorgen dat je de goden te vriend houdt en dat je zieke dorpelingen weer beter kunt maken. Een militair commandant zal ervoor zorgen dan de normale dorpelingen tezamen en sterke krijgsmacht vormen. Ook kun je iemand opleiden tot bouw coördinator, die ervoor zorgt dat de constructie van nieuwe bouwwerken sneller verloopt.

Wanneer je stad flink uit de kluiten gewassen is, zal je rond de wereld wonderen neer moeten zetten die de kracht van je samenlevingen illustreren. Je dient legers naar alle uithoeken van de wereld te sturen om daar grootse monumenten neer te zetten. Het meest indrukwekkende monument komt natuurlijk in je eigen stad te staan en dat is je gigantische tombe, die ervoor zal zorgen dat je nooit vergeten zult worden als machtige farao.

Op het eerste gezicht lijkt er nog niet al te veel veranderd te zijn ten opzichte van de vorige stedenbouwgames van Impressions. Wanneer je de graphics echter bekijkt, dan zie je wat wellicht het grootste verschil zal zijn: het spel is volledig in 3D. Men heeft licentie genomen op de 3D engine van Empire Earth, welke zich al heeft bewezen als een engine die ingezoomd prachtige plaatjes aflevert maar uitgezoomd tegelijkertijd veel overzicht weet te behouden. De warme sfeer van Egypte straalt van je scherm, van de helblauwe hemel overdag tot de prachtige, rode gloed wanneer de avond valt.

Tilted Mill lijkt met Immortal Cities: Children of the Nile in ieder geval de reeks stedenbouwgames van Impressions netjes voort te zetten. Of het ook zal lukken om de beloofde verbeteringen op het gebied van AI door te voeren, of dat het, zoals vaker bij indrukwekkende AI, een loze belofte blijkt, zullen we eind dit jaar te weten komen. Het spel staat gepland om rond de kerstdagen van 2004 uitgebracht te worden en de jonge firma Myelin Media heeft de taak van uitgever op zich genomen.