Wat betreft die twee meneren: in voorgaande jaren had dat er maar één hoeven zijn. Toen werd Modern Warfare toch vooral door Infinity Ward gemaakt. Maar nu is dus een samenwerking tussen Infinity Ward en Sledgehammer Studios. En dus staan er ook twee vertegenwoordigers op het podium. Als de presentatie begint duurt het ongeveer twintig minuten voordat de eerste (en direct de laatste) zucht van opluchting door het publiek gaat. Niet omdat het daarvoor nu allemaal dubieus, twijfelachtig of slecht was, maar omdat we geen moment eerder de mogelijkheid hebben gekregen om überhaupt te zuchten. Dit was Modern Warfare op z’n hardst en snelst. Dit was hevig, indrukwekkend, overdonderend en een tikje bekend.

De eerste minuten

Als de lichten uitgaan in ons zaaltje, gaat het scherm aan. We zien New York, ondanks dat we het bijna niet terugkennen. Overal liggen zandzakken die fungeren als dekking. Waar normaal gesproken honderden auto’s druk toeterend door de straten rijden, liggen nu slechts hun smeulende wrakken als stille getuigen van de Russische overname. En Russische overnames, daar is de gemiddelde Amerikaan niet zo dol op. Het eerste wat opvalt – vooral nadat we de trailer van Battlefield 3 gezien hebben – is dat de game mooi is, maar zeker niet mooier dan de realistische bom die Electronic Arts laatst liet vallen. Probleem? Nee, natuurlijk niet. Zelfs als we het belang van Activisions ongeëvenaard populaire multiplayermodus negeren, staat er tegenover elke polygoon die Modern Warfare 3’s inmiddels wat oudere engine mist een uitermate heftig speelmoment.

En dat lijkt in dit deel niet anders. Begrijp goed, dit is Modern Warfare. En met dit derde deel lijkt er in de singleplayermodus geen enkele ambitie om meer te zijn dan Modern Warfare. Wat we zien is misschien bekend, maar daarom niet minder indrukwekkend. Als het hoofdpersonage zijn eerste stappen in de straten van New York zet, krijgt hij direct stevige oppositie om de oren geslagen. Een groep Russen verspert de weg naar zijn einddoel: de beursvloer van New York, waar hij een communicatietoren op het dak moet neerhalen. Het eerste gevecht in die straten lijkt heviger dan de oorlogsvoering uit de afgelopen delen. Sterker nog, het lijkt eerder op oudere Call of Duty’s, waar het zand je om de oren vloog als je door de dorpen en geulen van de Tweede Wereldoorlog liep. Dit keer wordt het zand vervangen door asfalt en de lugerschoten maken plaats voor zware assault rifles. Maar geloof ons als we zeggen dat dit iets rauwere beeld de serie alleen maar ten goede komt.

Flank the Russians

Als er plotseling een met Russen volgestouwde jeep de hoek om scheurt krijgt de soldaat een nieuwe objective: Flank the Russians on Wall Street. En dus kruipt hij door een gebouw op de hoek van Broadway. Ergens op de tweede verdieping hangt een helikopter onder een kapotgeschoten waterpijp, die daar vol naar binnen is gecrasht. Terwijl het water al langs het raam stroomt, blijven de wieken bijna spookachtig langzaam ronddraaien. Dat de eerste trailer van Battlefield 3 mooier oogde, betekent niet dat Modern Warfare 3 zelf niet meer in staat is om waanzinnig mooie beelden neer te zetten.

De missie neemt ons uiteindelijk mee naar de beursvloer, waar de actie een versnelling hoger gegooid wordt. De stoelen liggen al om, de schermen hangen scheef, de laatste rijtjes getallen van voordat de Russen de boel overnamen nog weergevend. Hier en daar knettert een stroomkabel. O ja, en de kamer staat weer vol met Russen. Terwijl het hoofdpersonage samen met zijn vijanden het meubilair aan flarden schiet merken we dat alles nog net een tikkeltje harder gaat dan in de straten. Als hij zich vervolgens een weg naar het dak schiet, blijkt dat Modern Warfare 3 nog een versnelling hoger in huis heeft. Nadat de communicatietoren is opgeblazen, is het standhouden geblazen totdat de helikopter ter plaatse is. Terwijl de rookwolken van het gevecht op straat boven de dakrand uitkomen en de vijandelijke helikopters langs scheren, ligt de grootste zorg op de drie daken rondom: nog meer Russen. Gelukkig is onze soldaat riant uitgerust en heeft hij een aantal Predator-missiles voorhanden. Dekking zoeken, zijn laptopje openen, doelwit uitzoeken, waarna wij genieten van de schitterende explosie en rondvliegende lijken. Niet veel later is de helikopter die voor hem hangt van vertrouwde Amerikaanse makelij. Instappen en wegwezen. Maar niet voordat Modern Warfare 3 bewijst nóg een versnelling te hebben.

Helikopter vs helikopter, man vs metro

De Amerikaanse helikopter komt namelijk niet zomaar uit het vijandelijk gebied, getuige een tweede helikopter die de achtervolging inzet. Tussen de nauwe straten en hoge gebouwen is het moeilijk ontsnappen en zit er niets anders op dan het gevecht aan te gaan. Een gevecht tussen twee helikopters, hartje Manhattan, cirkelend rondom een wolkenkrabber in aanbouw. Hadden we al gezegd dat we ondertussen op de hoogste versnelling zaten? Wat volgt is nog spectaculairder dan dat je het je nu voorstelt, waarschijnlijk. Terwijl de twee helikopters op elkaar schieten vliegen de houten planken van de bouw af en vliegen raketten rakelings langs elkaar heen. Natuurlijk wint onze piloot, maar niet voordat de helikopter bijna neerstort, de inzittenden er bijna uitvallen en op een haartje na een gebouw missen. Gelukkig blijft de crash uit, maar niet voordat de wieken nog gevaarlijk hard langs de zijkant van een flatgebouw schrapen. God, wat is dit een spektakel zeg.

De tweede missie, waarbij we jullie niet meer zullen lastigvallen met eerste indrukken, start een stuk traditioneler. Een haven, een hoop manschappen en een hoop ontzettend typisch Call of Duty-geknal. Dat ‘typische’ en ‘traditionele’ verdwijnt overigens even later, als met een jeep de achtervolging wordt ingezet op een gekaapte metro door de Underground van Londen. Tja, moeten we nog uitleggen hoe een studio als Infinity Ward een dergelijke situatie mishandelt om je niet alleen op, maar over het puntje van je stoel te krijgen?

Spektakel gegarandeerd

Ondanks de uitgebreide presentatie zijn er een hoop zaken waarvoor we nog compleet in het duister tasten. Verhaalvertelling? Dat zal vast wel weer een hekel punt worden. Multiplayer? Die gaat vast wel weer miljoenen mensen gigantisch vermaken. Evenals dat het tientallen mensen met tientallen accounts ertoe zal verleiden om kwaad te spreken over het spel. Want ook dat is Call of Duty, de best verkochte game ooit waar velen gruwelijk van genieten, maar die ook een trouwe schare haters heeft verzameld. Naast de dingen waar we over gissen, is in ieder geval een ding zeker: Modern Warfare 3 gaat extreem spectaculair worden, zoveel bewijst een presentatie van twintig minuutjes al wel.