Hoeveel keer de Tweede Wereldoorlog al werd gebruikt als hét ultieme conflict om een spel rond op te bouwen is bijna niet te vatten. Je mag het een ontwikkelaar verder ook niet echt kwalijk nemen dat ze telkens weer de periode 1940-1945 gebruiken als thema, een game waarin we naar hartelust Duits gespuis mogen afknallen blijkt telkens weer garant te staan voor hoge verkoopcijfers, vaak ongeacht de kwaliteit van het desbetreffende spel. Ook de Call of Duty-reeks begon zich zo stilaan schuldig te maken aan luiheid door steeds weer WOII als uitgangspunt te gebruiken. Gelukkig heeft ontwikkelaar Infinity Ward (CoD1 & CoD2, deeltje drie werd gedaan door Treyarch) nu ingezien dat het allemaal wel mooi is geweest en dat de populaire shooter toe is aan wat broodnodige vernieuwing.

Call of Duty 4 is, in tegenstelling tot alle voorgaande delen, niet langer een first-person shooter waarin we met antiek wapengeschut uit de tweede grote oorlog der mensheid de klus moeten klaren. Deeltje vier is zelfs het volledig tegenovergestelde geworden, de speler zal deze keer kennis maken met hoogtechnologische snufjes, tot de verbeelding sprekende gadgets en een state of the art arsenaal aan wapens waar menig hedendaagse militaire grootmacht nog een puntje aan kan zuigen!   Tijdens de persconferentie kregen we Call of Duty 4 voor het eerst in al zijn glorie te zien. Grant Collier himself, dé grote naam binnen Infinity Ward, was helemaal naar België afgezakt om zijn nieuwste liefdeskindje aan de schrijvende pers voor te stellen. Het is duidelijk dat de man erg trots is op hetgeen hij in het verleden reeds heeft gepresteerd voor de Call of Duty-reeks, maar nog enthousiaster was hij over wat er in de toekomst nog allemaal te gebeuren staat. Voordat Collier met het eigenlijke presenteren van het spel van start ging liet hij nog even ter informatie weten dat Infinity Ward ondertussen al sinds Call of Duty 2 op de markt kwam aan deeltje vier aan het werken is, wat dus wil zeggen dat het spel reeds 19 maanden in ontwikkeling is. De versie van Call of Duty 4 die wij onder ogen kregen bestond slechts uit de Alpha-build van het spel, maar toch konden we al een aardig beeld vormen van wat er ons te wachten staat.   Het eerste level dat we te zien kregen speelde zich meteen al in het midden van de nacht af. We bevinden ons een helikopter die in een hels tempo over een woelige zee naar een grote olietanker vliegt. Terwijl Grant Collier met de thumbstick van de Xbox 360-controller het personage in de helikopter laat rondkijken wordt het duidelijk dat we een helse missie tegemoet gaan. Het stormt namelijk behoorlijk hard en de regen zorgt er nog eens voor dat we bijna geen hand voor ogen zien. De bevelhebber die tegenover ons zit geeft het commando om via een touw de helikopter te verlaten. Onze opdracht bestaat uit het lokaliseren van een laptop waar belangrijke informatie op te vinden is. Samen met je kameraden daal je af naar het dek van de immens grote tanker waarna de missie van start kan gaan.   Call of Duty 4 zag er grafisch nu al zeer knap uit. Om even bij de eerste missie te blijven, de regen- en windeffecten die we te zien kregen zijn van een ongekend hoog niveau, alsook de manier waarop de boot werd vormgegeven. Niet alleen is de omgeving met het nodige oog voor detail gemaakt, ook het obligate op en neer bewegen van de ondergrond tijdens zo'n helse storm is in het spel terug te vinden. Gelukkig waren alle aanwezige journalisten in het bezit van een sterke maag, waardoor de poetsvrouw nadien geen restjes McDonalds van de voorbije middag moest opkuisen, dit om aan te tonen hoe echt en realistisch Call of Duty 4 aanvoelt. Nadat Collier een paar minuutjes op het dek heeft rondgelopen komen we de eerste vijanden tegen. Als snel wordt het duidelijk dat het thema van Call of Duty 4 helemaal verschillend is met dat van de voorgaande delen, maar dat Infinity Ward bekende (en goed werkende) kenmerken uit de reeks behouden heeft. Zo is het nog steeds de bedoeling dat, mocht je geraakt worden door een kogel, je zo snel mogelijk dekking zoekt om je gezondheid terug op peil te brengen. Als we wat meer op de details gaan letten blijkt ook het bekende Call of Duty-icoontje bij het gooien van een granaat behouden te zijn. Het is leuk om te zien hoe de ontwikkelaar de reeks een meer hedendaagse look heeft meegegeven, zonder af te wijken van de kenmerkende stijl uit de voorgaande Call of Duty games.

De tweede missie die men ons voorschotelde, speelde zich op klaarlichte dag af. Collier bestuurde dit keer een soldaat die zich een weg moet zien te banen door een broeierig warm, Arabisch-ogend stadje, dat bezaaid is met vijandige soldaten. Daarstraks had ik al over de grafische pracht van het spel tijdens de missie op de boot, maar nu wordt het pas écht duidelijk waar de jongens van Infinity Ward zich zo lang mee hebben beziggehouden. Opwaaiend stof, indrukwekkend rookeffecten en, vooral een beklemmede sfeer deden de oooeee's en aaaaah's meerdere keren weerklinken in de presentatiezaal. Call of Duty 4 doet op bepaalde momenten denken aan Ghost Recon Advanced Warfighter 2, wat zeker gezien mag worden als een compliment. Toch ziet het ernaar uit dat de twee titels qua gameplay niet zo vlotjes met elkaar te vergelijken vallen. Terwijl de speler in GRAW2 vaak erg tactisch te werk moet gaan om zijn doel te bereiken, zullen we in Call of Duty 4 wat meer direct te werk mogen gaan. Dit wil niet zeggen dat je hersenloos op de vijand mag inlopen (er zijn vaak meerdere routes aanwezig om de klus te klaren), een beetje gewiekstheid is nog steeds nodig om zonder al teveel kleerscheuren je missie tot een goed einde te brengen. Teamgenoten en groepjes commando's geven als 'dekking zoeken' en 'aanvallen' is er echter niet bij.

Het laatste level dat we te zien kregen doet qua sfeer lichtjes denken aan het hectische maar o zo sublieme Omaha Beach-gevecht dat we kennen uit Medal of Honor: Allied Assault. We krijgen voor de aanvang van dit laatste stukje gameplay ook te zien dat missies telkens zullen starten met een kleine briefing versterkt door een satellietweergave van het gebied waar je missie zal plaatsvinden. Eens de briefing afgelopen is (terwijl heeft het level ook kunnen laden) zoomt de satelliet in een helse vaart in tot het gezichtsveld van je personage waarna je onmiddellijk van start mag gaan met het eigenlijke spel. Collier wil voordat hij stopt met spelen ook nog even alle gimmicks aan ons laten zien die er op dit moment al in Call of Duty 4 zitten. Hij maakt even gebruik van de secondary fire van wat wapens, gebruikt na wat sluipwerk een close combat mes om een nietsvermoedende vijand van zijn leven te beroven en laat ons zien dat Infinity Ward heel wat tijd heeft gestoken in het op een zo realistisch mogelijk manier herladen van geweren.

Dat realisme hoog in het vaandel staat maakt Collier nog eens extra duidelijk door ons ingame mee te nemen naar een soort van ultieme testomgeving waar allerlei objecten te vinden zijn, gaande van olievaten tot volledige huizen. Om duidelijk te maken dat kogels wel degelijk los door auto's kunnen knallen schiet hij een volledig magazijn leeg op een onschuldige Hummer die in het midden van een bos te ronken stond.

Nadat de grond helemaal bezaaid is met virtuele kogelhulzen laat Collier ons zien dat de Hummer vanaf nu door het leven zal gaan als een Zwitserse stinkkaas: heel de zijkant van het voorheen nog zo mooie voertuig zit vol met gaten. Om het plaatje compleet te maken knalt de geweldgeile Amerikaan nog eens twee bandjes lek, schiet hij alle vensters aan diggelen en gebruikt hij wat later een granaat om het voertuig op een indrukwekkend knappe manier te laten ontploffen. Een staaltje constructief afreageren zullen we het maar noemen, maar de man heeft wel zijn stelling extra kracht gegeven: Call of Duty 4 simuleert alles mooi realistisch en waarheidsgetrouwNa nog wat rond te hebben gelopen in de virtuele knalruimte laat Collier weten dat de levels in Call of Duty 4 beduidend groter zullen zijn dan die van de twee eerste delen in de reeks. Toch is het nog steeds zo dat Infinity Ward de speler niet volledig vrij zal laten om dingen te ontdekken, de ontwikkelaar vindt dat het leuker is om een route uit te stippelen die min of meer vast dient gevolgd te worden. Het resultaat van zo'n 'verplicht' pad is dat men veel meer randanimatie kan laten plaatsvinden die anders het risico loopt om verloren te gaan doordat de speler er (door een andere route te kiezen) simpelweg niet aan voorbijkomt. Call of Duty 4 blijft nog steeds een first-person shooter met een filmische sfeer, en dat is volgens Infinity Ward nu eenmaal beter weer te geven door de speler lichtjes bij de hand te nemen.   Na de presentatie gaf Grant Collier nog wat meer informatie over hoe Call of Duty 4 er in multiplayer zal gaan uitzien. Om te beginnen zullen er géén voertuigen beschikbaar zijn tijdens de online veldslagen, terwijl we in de singleplayer gelukkig wel achter het stuur zullen mogen kruipen. Het gebruik van rijtuigen is tijdens gevechten via internet dan ook niet zo heel hard nodig, de maps zijn wel wijds opgezet maar Call of Duty 4 zal niet aanvoelen als een sandbox game waarin je kilometers moet afleggen voor je aan de andere kant van de omgeving bent. Natuurlijk zullen er de 'verplichte' modes aanwezig zijn (Deathmatch, Team Deathmatch, etc.) maar ook nieuwe, interessantere dingen staan op de 'to develop list' van de ontwikkelaar. Zo kon Collier ons al vertellen dat er wat speciaals te gebeuren staat met bepaalde maps: er zullen namelijk allerlei controlepunten op te vinden zijn die van strategisch belang zijn om het potje te winnen. Denk bijvoorbeeld aan het met je team bezetten van een controletoren waardoor je een raketaanval op de tegenstander in kunt zetten.   Verder zal er in Call of Duty 4 ook een Realism Mode terug te vinden zijn. Deze vorm van online knallen zal érg realistisch aanvoelen, vooral als we kijken naar het beperkt aantal kogels dat je mag incasseren voordat je tegen de vlakte gaat. In de Realism Mode (de naam zegt het al zelf) is het namelijk zo dat je, als je één keertje geraakt wordt, je het loodje zult leggen. Natuurlijk is het mogelijk om bij een schot in het been nog wat verder te strompelen, maar net zoals een hert dat in de poot geschoten is, ben je al snel a sitting duck voor de tegenpartij. Als laatste kregen we nog te horen dat Call of Duty 4 online lichte RPG-invloeden met zich mee zal brengen. Spelers zullen namelijk aan de hand van het aantal mensen ze weten neer te knallen hun rang kunnen verhogen aan de hand van punten, zeg maar levelen. Maak je in een match bijvoorbeeld drie headshots, dan krijg je acht punten. Maak je echter in datzelfde potje slechts twee headshots en schiet je een tegenstander in de arm, dan verdien je slechts zes punten. Het is niet geheel nieuw, maar Infinity Ward is van plan om met de Call of Duty-reeks een stapje verder te gaan dan we tot nu toe al gezien hebben.   Elke rang die je behaalt zal namelijk bepaalde voordelen met zich meebrengen, gaande van een nieuw uiterlijk voor je virtuele ik tot exclusieve gamertags op Xbox Live. Nog leuker is het feit dat enkel de spelers met de hoogst mogelijke rang toegang zullen hebben tot alle wapens, waardoor de hardcore gamers ook écht beloond zullen worden. Het enige spijtige aan de perstrip was dat we Call of Duty 4 nog niet zelf onder handen hebben mogen nemen, wat het wachten tot het einde van dit jaar enkel moeilijker zal maken!Bekijk het interview met Grant Collier hier.